Masculii elefanți de mare își propun să devină uriași sau să moară încercând

Dacă ești un elefant de foc de nord mascul, volumul tău de mărimea unei mașini este crucial pentru moștenirea ta genetică, deoarece doar o fracțiune dintre cei mai mari masculi vor avea acces la pereche. Acum, oamenii de știință au descoperit că masculii elefanți de mare sunt atât de motivați să mănânce și să crească încât își asumă riscuri personale mari și sunt mult mai probabil decât femelele să moară în timp ce caută hrană.

Concluziile, descrise în ianuarie Royal Society Open Sciencedezvăluie o diviziune dramatică în ceea ce privește modul și locul în care se hrănesc în mare parte elefanții de foc masculi și femele și modul în care diferitele lor strategii de împerechere joacă un rol în alegerea acelor locații.

Masculi și femele elefant de foc de nord (Mirounga angustirostris) arată destul de diferit unul de celălalt. Femelele pot cântări sute de kilograme, dar masculii sunt cu adevărat uriași, crescând de trei până la șapte ori mai mari decât femelele. În ciuda acestor diferențe fizice între sexe, o mare parte din cercetările științifice au vizat doar femeile, spune ecofiziologul Sarah Kienle de la Universitatea Baylor din Waco, Texas.

Kienle a vrut să știe cum diferențele substanțiale de dimensiune dintre sexe influențează comportamentele lor de hrănire.

Ca parte a unui proiect de monitorizare pe termen lung, în curs de desfășurare, a elefanților de focă din parcul de stat Año Nuevo din California, Kienle și colegii au atașat dispozitive de înregistrare a adâncimii și transmițătoare radio prin satelit și radio la peste 200 de foci din 2006 până în 2015. Cercetătorii au măsurat grăsimea focilor. stochează și a folosit aceste informații, împreună cu datele despre locația și adâncimea animalelor, pentru a determina cum și unde își găseau hrana și cât de bine s-au transformat eforturile lor în grămadă.

Echipa a descoperit că cele două sexe vânează hrană în locuri foarte diferite. Femelele și-au petrecut cea mai mare parte a timpului lor de hrană în oceanul deschis, scufundându-se adânc pentru pradă, în timp ce masculii s-au blocat în habitate mai puțin adânci, de lângă țărm, hrănindu-se continuu cu prada de pe platforma continentală. Acest lucru a ajutat bărbații să acumuleze de șase ori mai multă masă, în medie, decât femelele, înghițind calorii de peste patru ori mai repede.

Dar există un cost pentru acea amestecătură superficială. Bărbații aveau șase ori mai multe șanse decât femelele să moară în timp ce caută hrană, au descoperit Kienle și echipa ei. Este un model care a fost evident chiar și în timpul colectării datelor.

„Aș fi putut să vă spun că, doar dacă am pus instrumente pe bărbați, era o șansă de 50% dacă voi primi sau nu acel instrument înapoi”, spune Kienle. „Și nu este cazul femeilor.”

De ce mor masculii cu o rată atât de mare nu este clar, dar Kienle suspectează că este pradă. De-a lungul zonei de acoperire a focilor din Pacificul de Nord, orcile și marii rechini albi patrulează în apele de lângă țărm.

Apele platformei continentale susțin mai mult plancton, pești și alte animale marine decât apele mai adânci, care, la rândul lor, susțin foci și lei de mare înfometați. Este o relație observată și de prădătorii de vârf care mănâncă mamifere, spune Andrew Trites, zoolog la Universitatea British Columbia din Vancouver, care nu a fost implicat în cercetare.

„Acolo sună clopoțelul cinei toată ziua”, spune el.

Riscul poate fi mai mult decât meritat pentru bărbați. Masculii și femelele elefanți de foc ating maturitatea sexuală în jurul vârstei de 3 până la 4 ani, spune Kienle. Dar, în timp ce femelele pot avea pui la fiecare an sau doi pentru o mare parte a duratei de viață de 20 de ani, taurii trăiesc jumătate din asta în medie și, de obicei, nu ating greutatea maximă decât mai târziu în viață. Apoi monopolizează accesul la împerechere la un grup de femele numai dacă este suficient de colosal pentru a intimida sau a lupta împotriva altor tauri (SN: 20.07.17).

Această divergență în aranjamentele de reproducere pare să încurajeze două comportamente de hrănire diferite în rândul focilor. Femelele se mulțumesc să evite bufetul de mică adâncime și fălcile terorilor de lângă țărm, urmărind în schimb să mănânce suficient pentru a crește descendenți în mod repetat în timp. Între timp, bărbații caută recompensele de creștere mai rapidă, dar fac acest lucru cu un risc crescut de deces.

Bărbații sunt „jucătorii supremi”, spune Trites. „Dacă ești bărbat, atunci vei arunca zarurile. Și este totul sau nimic pentru că câștigul este uriaș.”