Marte are furtuni de zăpadă pe timp de noapte

Noaptea poate fi zăpadă pe Marte.

Temperaturile scăzute ale serii ar putea răci norii și declanșa vânturi turbulente care alimentează furtunile de zăpadă cu cădere rapidă pe Planeta Roșie, sugerează noile simulări. Acest proces, raportat pe 21 august în Geoștiința naturiipoate explica observațiile surprinzătoare ale căderii de zăpadă de către unul dintre aterizatoarele marțiane ale NASA.

„Norii și zăpada au apărut în ultimii ani ca actori centrali în ciclul apei și în clima de pe Marte”, spune Paul Hayne, geofizician la Laboratorul de propulsie cu reacție al NASA din Pasadena, California, care nu a fost implicat în cercetare. Noul studiu a reușit să creeze zăpadă rapidă prin simularea climei la o scară mult mai fină decât simulările anterioare. Asta arată nevoia de date meteorologice la scară locală pentru a înțelege cele mai fundamentale aspecte ale climei lui Marte, spune Hayne.

Observațiile satelitare arată că zăpada făcută atât din apă, cât și din dioxid de carbon acoperă polii marțieni și, în 2008, dispozitivul de aterizare Phoenix al NASA a detectat dâre de zăpadă care cădeau sub un nor de gheață de apă pe timp de noapte (SN Online: 20.06.08). Aceasta a fost prima dată când oamenii de știință au văzut dovezi ale căderii de zăpadă pe Marte.

La acea vreme, oamenii de știință credeau că zăpada de pe Planeta Roșie s-a format în mod similar cu modul principal în care se formează pe Pământ – particulele de gheață din nori se ciocnesc, se lipesc și apoi devin suficient de grele pentru a cădea pe pământ. Dar Marte are mai puțini vapori de apă în nori și mai puțină gravitație decât Pământul. Asta înseamnă că zăpada acolo poate cădea prea încet pentru a explica observațiile de la Phoenix. Aymeric Spiga de la Universitatea Pierre și Marie Curie din Paris și colegii s-au întrebat ce s-ar întâmpla dacă simulările ar ține cont de perturbațiile vântului regional sau local sau de schimbările puternice de temperatură, care însoțesc adesea furtunile de zăpadă pe Pământ.

Privind diferențele de temperatură din straturile atmosferei marțiane, echipa a descoperit că nopțile reci marțiane ar putea declanșa dezvoltarea unor penuri de zăpadă care coboară rapid. Aceste penuri seamănă cu structurile de nori striate și precipitațiile văzute de landerul Phoenix. În loc ca particulele de apă-gheață să crească încet în zăpadă și apoi să cadă, temperaturile scăzute răcesc norii de apă-gheață, creând vânturi puternice care împing cristalele de apă-gheață spre sol, creând zăpadă cu cădere rapidă, arată simularea. Furtuni similare se formează pe Pământ; pur și simplu nu era clar că s-ar putea întâmpla și pe Marte.

Spiga spune că simulările se potrivesc cu variațiile în nori și zăpadă de la observațiile Phoenix lander până la oră și oferă o explicație simplă a modului în care se formează zăpada. Pentru a ajunge la sol pe Marte, zăpada ar trebui să cadă din norii de jos, la doar un kilometru sau doi deasupra suprafeței marțiane, notează Spiga. Sau, munții și alte trăsături ar trebui să se ridice sus pe cer. În caz contrar, zăpada s-ar sublima, transformându-se din fulgi înapoi în vapori de apă înainte de a lovi pământul.

„Aceasta este o descoperire importantă, deoarece ne permite să înțelegem condițiile în care zăpada poate depune gheață de apă la suprafață”, spune Hayne.

Spiga spune că rezultatul ar putea cere cercetătorilor să regândească rolul pe care norii de apă-gheață îl joacă în agitarea atmosferei inferioare a lui Marte. Oamenii de știință au crezut că norii sunt destul de statici. Dar rezultatele arată că amestecul de apă la aceste altitudini mai joase „nu este așa cum credeam”, spune el. Adăugarea acestei mișcări a apei la modelele climatice de pe Marte ar putea oferi indicii despre modul în care apa se mișcă acum în jurul planetei și cum s-a uscat în timp.