Marii fizici ai secolului al XX-lea au amestecat știința și serviciul public

Secolul al XX-lea va intra în istorie – aproape deja a trecut – ca secolul fizicianului. Revoluționarea de către fizicieni a viziunii științifice asupra lumii cu relativitatea și mecanica cuantică ar fi putut fi suficientă pentru a justifica această concluzie. Viitorii istorici ar putea sublinia și mai mult, totuși, rolul fizicienilor în război și guvernare. Doi astfel de fizicieni, unul născut la începutul secolului și unul care trăiește și astăzi, caracterizează acest rol prin munca lor în dezvoltarea armelor, consilierea politicienilor și modelarea politicilor, în timp ce desfășoară în continuare științe remarcabile.

Cel mai cunoscut dintre cei doi este Enrico Fermi, gigantul intelectual italian care a evadat din Italia fascistă în America după ce a câștigat un Premiu Nobel pentru cercetările sale în fizica nucleară.

Când a ajuns în Statele Unite, în 1939, Fermi a plecat aproape imediat la muncă, studiind fisiunea nucleară, descoperită cu doar câteva săptămâni mai devreme în Germania lui Hitler. În cele din urmă, Fermi a avut un rol major în Proiectul Manhattan, conducând echipa care a demonstrat prima reacție în lanț controlată de fisiune nucleară.

Fermi, un străin, și-a asumat un rol principal pentru că era recunoscut pe scară largă printre fizicienii lumii ca fiind infailibil – de unde și porecla lui „papa”. În Papa FiziciiGino Segrè și Bettina Hoerlin cronicizează viața și știința lui Fermi cu perspicacitate și detalii bogate.

Fermi este adesea citat drept ultimul dintre marii fizicieni care au excelat atât la teorie, cât și la experiment. Teoria sa despre interacțiunile nucleare slabe, produsă la începutul anilor 1930, rămâne un segment cheie al înțelegerii materiei și forțelor de către fizicienii moderni. Lucrările sale experimentale despre neutroni au câștigat premiul Nobel (chiar dacă aspecte ale acelor experimente s-au dovedit a fi interpretate incorect).

Segrè (al cărui unchi a fost un colaborator al lui Fermi) și Hoerlin explorează influențele personale și politice asupra științei lui Fermi și relatează în detaliu experiențele sale în efortul din timpul celui de-al Doilea Război Mondial de a dezvolta bomba atomică. Serviciul său guvernamental de după război a inclus calitatea de membru al Comitetului Consultativ General al noii Comisii pentru Energie Atomică din SUA. A fost, de asemenea, la facultatea Universității din Chicago până la moartea sa bruscă în 1954 din cauza cancerului de stomac. Avea 53 de ani.

Menționată pe scurt în relatarea lui Segrè și Hoerlin este o vizită aproape de sfârșitul vieții lui Fermi a unuia dintre foștii săi studenți absolvenți, Richard Garwin. Lui Garwin, Fermi i-a menționat regretul că nu a fost și mai implicat în politicile publice. Poate, sugerează Segrè și Hoerlin, această conversație l-a inspirat pe Garwin, „care a continuat să aibă o carieră extraordinar de distinsă ca consilier prezidențial pe probleme de știință și securitate”.

În calitate de post-doctorat al lui Fermi la Chicago, Garwin a petrecut, de asemenea, timp la laboratorul din Los Alamos, NM, unde fusese construită bomba atomică. Până în 1951, laboratorul s-a concentrat pe bomba cu hidrogen, sau Super, alimentată de fuziune pe lângă fisiune. În ciuda contribuției lui Fermi și a unor perspective semnificative de la matematicianul Stanislaw Ulam și fizicianul Edward Teller, proiectarea Super sa dovedit o problemă de neînvins. Garwin sa oferit să ajute; Teller ia atribuit sarcina de a proiecta un experiment care să demonstreze cum ar putea funcționa Super. În câteva săptămâni, Garwin a predat planul pentru bomba în sine.

În Geniu adevărat, veteranul scriitor științific Joel Shurkin povestește această poveste în detaliu pentru prima dată. Timp de decenii, popularizările l-au creditat pe Teller cu dezvoltarea bombei cu hidrogen; Rolul lui Garwin a fost mult timp clasificat. Târziu în viață, Teller, care a murit în 2003, a dezvăluit rolul crucial al lui Garwin, care a fost raportat în cele din urmă în New York Times.

După cum subliniază Shurkin, Garwin a proiectat bomba pentru că era o problemă tehnică pe care știa să o rezolve. Dar și-a petrecut restul carierei dedicat controlului armelor (atât ca consilier în interiorul guvernului, cât și ca critic din exterior).

Garwin a adus contribuții semnificative și la fizică – multe facilități tehnologice moderne, cum ar fi sistemul prin satelit GPS, își datorează existența cunoștințelor lui Garwin. În noiembrie anul trecut, în semn de recunoaștere a tuturor acestor realizări, președintele Barack Obama i-a acordat lui Garwin Medalia Prezidențială a Libertății.

Relatarea lui Shurkin despre viața lui Garwin este detaliată, dar adesea greu de urmărit, uneori sărind de la un deceniu la altul (nu întotdeauna în ordine) în spațiul de câteva paragrafe. Și cartea este afectată de o verificare proastă a faptelor (tritiul nu este cu siguranță un izotop al litiului; Otto Hahn a fost chimist, nu fizician; iar mama lui Niels Bohr era evreică, nu tatăl său). Și, în mod deosebit, titlul, spune materialul publicitar al cărții, se referă la descrierea lui Fermi despre Garwin ca un „adevărat geniu”, în timp ce textul cărții îl citează pe Fermi că l-a numit pe Garwin un „adevărat” geniu.

Cu toate acestea, relatarea lui Shurkin este de departe cea mai bună (practic numai) înregistrare completă a vieții unui om de știință care și-a dedicat cariera slujirii binelui public – în același timp, făcând o știință extraordinară. Garwin este cu adevărat, cu adevărat, un geniu.

Cumpără Papa Fizicii sau Geniu adevărat de la Amazon.com. Vânzările generate prin link-urile către Amazon.com contribuie la programele Society for Science & the Public.