„Marele Zid Verde” din Africa ar putea avea efecte climatice de amploare

Inițiativa „Marele Zid Verde” din Africa este o linie de copaci de 8.000 de kilometri propusă menită să împiedice extinderea Sahara spre sud. Noile simulări climatice care privesc atât trecutul, cât și viitorul regiunii sugerează că această ecologizare ar putea avea un efect profund asupra climei din nordul Africii și chiar dincolo.

Până în 2030, proiectul își propune să planteze 100 de milioane de hectare de copaci de-a lungul Sahelului, zona semiaridă care mărginește marginea de sud a deșertului. Acea linie de copaci finalizată ar putea dubla precipitațiile în Sahel și, de asemenea, ar scădea temperaturile medii de vară în mare parte din nordul Africii și în Marea Mediterană, potrivit simulărilor, prezentate pe 14 decembrie în timpul reuniunii de toamnă a Uniunii Geofizice Americane. Dar, potrivit studiului, temperaturile din cele mai fierbinți părți ale deșertului ar deveni și mai calde.

Studiile anterioare au arătat că o „Sahară verde” este legată de schimbările în intensitatea și locația musonului din Africa de Vest. Acest sistem eolian major suflă aer cald și uscat spre sud-vest în nordul Africii în timpul lunilor mai reci și aduce condiții puțin mai umede spre nord-est în timpul lunilor mai calde.

Astfel de modificări ale intensității musonului, precum și extinderea lui spre nord sau spre sud au condus la o perioadă verde a Sahara care a durat de la aproximativ 11.000 până la 5.000 de ani în urmă, de exemplu (SN: 1/18/17). Unele dintre cele mai puternice dovezi timpurii pentru acea Sahara mai verde a trecutului au venit în anii 1930, când exploratorul maghiar László Almásy – baza pentru protagonistul filmului din 1996 Pacientul englez — a descoperit arta rupestre și peșteră neolitică în deșertul libian, care înfățișa oameni înotând.

Modificările anterioare din musonul din Africa de Vest sunt legate de variațiile ciclice ale orbitei Pământului, care modifică cât de multă radiație solară primită încălzește regiunea. Dar ciclurile orbitale nu spun toată povestea, spune Francesco Pausata, un dinamicist climatic la Université du Québec à Montréal, care a condus noile simulări. Oamenii de știință recunosc acum că schimbările în acoperirea plantelor și praful general pot intensifica dramatic acele schimbări musonice, spune el.

Mai multă vegetație „ajuta la crearea unui bazin local de umiditate”, cu mai multă circulație a apei de la sol la atmosferă, creșterea umidității și, prin urmare, a precipitațiilor, spune Deepak Chandan, paleoclimatolog la Universitatea din Toronto, care nu a fost implicat în lucrare. Plantele creează, de asemenea, o suprafață de pământ mai întunecată în comparație cu nisipurile orbitoare ale deșertului, astfel încât solul să absoarbă mai multă căldură, spune Chandan. În plus, vegetația reduce cantitatea de praf în atmosferă. Particulele de praf pot reflecta lumina soarelui înapoi în spațiu, astfel încât mai puțin praf înseamnă că mai multă radiație solară poate ajunge pe pământ. Adunați totul și aceste efecte duc la mai multă căldură și mai multă umiditate peste pământ în raport cu oceanul, creând o diferență mai mare de presiune atmosferică. Și asta înseamnă că vor sufla vânturi musonice mai puternice și mai intense.

Ideea pentru Marele Zid Verde al Africii a venit în anii 1970 și 80, când Sahelul, cândva fertil a început să devină steril și uscat, ca urmare a schimbărilor climatice și a utilizării terenurilor. Plantarea unui zid protector de vegetație pentru a opri un deșert în expansiune este o schemă de lungă durată. În anii 1930, președintele Franklin Roosevelt a mobilizat Serviciul Forestier al SUA și Administrația de Progres al Lucrărilor pentru a planta pereți de copaci din Great Plains până în Texas, pentru a încetini creșterea Dust Bowl. Începând cu anii 1970, China s-a angajat în propriul său proiect masiv de vegetație deșertică – supranumit și Marele Zid Verde – în încercarea de a opri marșul spre sud al dunelor de nisip din deșertul Gobi (SN: 7/9/21).

Condus de Uniunea Africană, proiectul Marele Zid Verde al Africii a fost lansat în 2007 și este acum finalizat cu aproximativ 15%. Susținătorii speră că linia de copaci finalizată, care se va extinde din Senegal până în Djibouti, nu numai că va împiedica deșertul să se extindă spre sud, ci va aduce, de asemenea, o securitate alimentară îmbunătățită și milioane de locuri de muncă în regiune.

Ce efect ar putea avea în cele din urmă ecologizarea finală asupra climei locale, regionale și globale a fost puțin studiat – și trebuie să fie, spune Pausata. Inițiativa este, în esență, un proiect de geoinginerie, spune el, și atunci când oamenii doresc să facă orice tip de geoinginerie, ar trebui să studieze aceste posibile impacturi.

Pentru a investiga aceste posibile efecte, Pausata a creat simulări computerizate de înaltă rezoluție ale viitoarei încălziri globale, atât cu cât și fără un zid simulat de plante de-a lungul Sahelului. Pe fundalul încălzirii globale, Marele Zid Verde ar scădea temperaturile medii de vară în cea mai mare parte a Sahelului cu până la 1,5 grade Celsius.

Dar zonele cele mai calde din Sahel ar deveni și mai calde, cu temperaturile medii crescând cu până la 1,5 grade C. Înverzirea ar crește, de asemenea, precipitațiile în întreaga regiune, chiar dublându-le în unele locuri, sugerează cercetarea.

Aceste rezultate sunt preliminare, spune Pausata, iar datele prezentate la intalnire au fost doar pentru un viitor scenariu de incalzire cu emisii ridicate numit RCP8.5 care ar putea sa nu ajunga sa se potriveasca cu realitatea (SN: 1/7/20). Sunt în desfășurare simulări pentru scenarii cu emisii moderate și scăzute.

Efectele ecologizării Sahara s-ar putea extinde cu mult dincolo de regiune, sugerează simulările. Un muson mai puternic din Africa de Vest ar putea deplasa modele mai mari de circulație atmosferică spre vest, influențând alte modele climatice, cum ar fi Oscilația Sudică El Niño și modificând urmele ciclonilor tropicali.

Chandan este de acord că este important să înțelegem exact ce impact ar putea avea o astfel de plantare pe scară largă și observă că îmbunătățirile în înțelegerea a ceea ce a condus la schimbările trecute în Sahara sunt cheia pentru simularea viitorului acesteia. Faptul că impactul Marelui Zid Verde ar putea fi de mare amploare are, de asemenea, sens, spune el: „Sistemul climatic este plin de interacțiuni”.