Mai multe indicii despre izvoarele termale marțiane ar putea fi promițătoare pentru misiunea pe Marte 2020

Este posibil ca izvoarele termale antice să fi clocotit într-un loc chiar la sud de ecuatorul marțian. Depozitele minerale rămase în urmă descrise într-un nou studiu nu sunt prima dovadă a unor astfel de caracteristici pe Marte. Dar dacă va fi confirmată, descoperirea ar putea afecta locul unde aterizează roverul misiunii Marte 2020 al NASA pentru a-și începe vânătoarea de semne de viață.

Locul analizat în noul studiu se numește Margaritifer Terra. Acest sit puternic craterizat, cu o mulțime de fracturi la suprafața sa, s-ar putea să se fi format din magmă sau roci care se topesc în urma impactului de asteroizi. Analiza imaginilor de înaltă rezoluție de la Mars Reconnaissance Orbiter sugerează că nu toate caracteristicile site-ului au rezultat din activitatea vulcanică sau lovituri puternice la suprafața marțiană. Anumite creste de-a lungul fracturilor dintr-unul dintre craterele de impact ale regiunii au depozite minerale care ar putea fi provenite din surplusul de apă din izvoarele termale antice, au raportat cercetătorii pe 15 iulie în Scrisori de cercetare geofizică.

Izvoarele termale indică activitatea hidrotermală. „Acest tip de mediu hidrotermal este favorabil vieții pe Pământ și este posibil să fi fost așa și pe Marte”, spune coautorul studiului Rebecca Thomas de la Universitatea din Colorado Boulder. Fluidele bogate în substanțe chimice curg de obicei liber prin gurile hidrotermale, oferind energie pentru viață într-un mediu aspru. Acest habitat, spune Thomas, poate depune, de asemenea, depozite minerale bogate în sulf sau silice, care sunt bune la păstrarea dovezilor vieții, cel mai probabil microbii în cazul lui Marte.

Deși nu este clar ce tip de minerale căptușesc crestele analizate în studiu, echipa sugerează că, deoarece activitatea vulcanică a fost în zonă, împreună cu dovezile curgării fluidelor, depozitele sunt probabil rezultatul izvoarelor termale și, prin urmare, sunt bogate în sulf sau silice.

Crestele potențiale purtătoare de viață de la Margaritifer Terra sunt uimitor de similare cu caracteristicile găsite într-un site numit Northeast Syrtis Major, spune echipa. Aceste creste s-ar fi putut forma și din activitatea hidrotermală. Acest lucru este important deoarece Northeast Syrtis Major este unul dintre cele trei locuri de aterizare propuse pentru misiunea Mars 2020. Celelalte două situri – craterul Jezero și craterul Gusev, care prezintă indicii de izvoare termale și unde roverul Spirit a explorat din 2004 până în 2010 – au, de asemenea, caracteristici care sugerează că au fost cândva umede și, prin urmare, ar putea adăposti semne de viață.

Northeast Syrtis Major a fost enumerat în mod repetat ca un loc de aterizare candidat pentru misiuni rover, deoarece are argile, ceea ce sugerează că regiunea avea cândva apă. Situl prezintă, de asemenea, semne de activitate vulcanică antică și apă curgătoare, ceea ce înseamnă că era cald și umed. Toate sunt semne solide pentru viața potențială. Depozitele mari de silice din apropierea unui vulcan din regiunea Syrtis Major indică, de asemenea, activitatea hidrotermală din trecut. Dacă unele dintre crestele din craterele majore din nord-estul Syrtis oferă, de asemenea, dovezi ale activității hidrotermale străvechi, site-ul ar putea avea un avantaj față de celelalte două pentru unde să aterizeze roverul Marte 2020.

Prezența depozitelor hidrotermale este unul dintre motivele principale pentru care se ia în considerare o întoarcere la craterul Gusev. Dar, în timp ce depozitele hidrotermale sunt principalul beneficiu al craterului Gusev, nord-estul Syrtis Major are potențialul de a dezvălui semne de viață dintr-o serie de medii, care au fost așezate pe o perioadă lungă de timp, spune Thomas.

Nu toată lumea este convinsă că noua lucrare va influența decizia NASA. „Nu cred că acest lucru va avea o implicație mare asupra planurilor pentru Marte 2020. Acele site-uri finaliste au fost selectate deasupra multor situri uimitoare în ultimii câțiva ani”, spune JR Skok de la Institutul SETI din Mountain View, California. „Ceea ce arată acest lucru este cât de interesant, divers și potențial locuibil a fost Marte antic.”

Destinația misiunii Mars 2020 ar putea fi stabilită încă din toamna lui 2018.