Măgarii și caii sălbatici construiesc găuri de apă care ajută alte specii

Apa conduce ritmurile vieții în deșert, dar animalele nu sunt întotdeauna neajutorate împotriva capriciilor vremii.

În sud-vestul american, măgarii și caii sălbatici sapă adesea în sedimentul prăfuit pentru a ajunge la apă freatică rece și limpede ca cristalul pentru a-și potoli setea. Noi cercetări arată că această ingeniozitate ecvideă are beneficii de mare anvergură pentru ecosistem.

Fântânile de ecvidee pot acționa ca oaze de deșert, oferind o sursă majoră de apă în perioadele secetoase de care beneficiază o mulțime de animale din deșert și copaci cheie, raportează cercetătorii în 30 aprilie. Ştiinţă.

Introduși în America de Nord în ultimii 500 de ani și ceva, măgarii și caii sălbatici sunt adesea aruncați ca ticăloși în Occident. Aceste specii pot călca în picioare vegetația nativă, pot eroda albiile pârâurilor și pot depăși animalele native. Dar când Erick Lundgren, un ecologist de teren la Universitatea Aarhus din Danemarca, a observat pentru prima dată măgari sălbatici săpau fântâni în 2014, el s-a întrebat dacă aceste găuri ar putea beneficia ecosistemele, similar modului în care găurile de apă construite de elefanți pot susține o comunitate din savana africană.

o căprioară și un cerb care se aplecă să bea apă dintr-o gaură din pământ
Fântânile săpate de măgari și cai sălbatici sunt folosite de numeroase alte specii. O capcană a surprins această căprioară și căprioara căprioară bând dintr-o fântână de măgar în deșertul Sonoran.E. Lundgren

„Din cauza modului în care prețuim [feral] cai și măgari, ortodoxia tinde să se concentreze asupra modului în care acestea dăunează ecosistemelor”, spune el. „Am vrut să vedem dacă aceste găuri oferă o resursă atunci când apa este limitată.”

În primul rând, Lundgren și colegii săi au trebuit să vadă dacă aceste găuri cresc într-adevăr apa accesibilă. Pe parcursul a trei veri din 2015 până în 2018, ei au cartografiat suprafața apei din fântâni și cursuri de apă subterană din patru locuri din deșertul Sonoran din Arizona.

Disponibilitatea apei a fost foarte variabilă între situri, dar fântânile de ecvidee au crescut în general apa accesibilă, mai ales pe măsură ce temperaturile au crescut. La un loc, fântânile erau singura sursă de apă potabilă odată ce pârâul s-a uscat complet. În altă parte, fântânile au furnizat până la 74% din apa de suprafață disponibilă. Wells a redus, de asemenea, distanța dintre sursele de apă cu o medie de 843 de metri, făcând această resursă esențială mai accesibilă și ușurând tensiunile care pot escalada în rândul băutorilor la găurile de apă izolate, spune Lundgren.

Odată săpate fântâni, au venit și alte animale. În grămadă.

Cercetătorii au instalat camere în cinci locații din deșerturile Sonoran și Mojave, observând fântâni, malurile râurilor și locurile uscate. Ei au documentat 57 de specii de vertebrate, de la păsări cântătoare migratoare până la lei de munte, sorbind la fântâni, ceea ce este aproximativ egal cu numărul de specii văzute la pâraie și cu 64 la sută mai mare decât petele uscate.

„Am prins chiar și un urs negru care bea dintr-o fântână”, spune Lundgren, care ia și înghițituri din fântâni din când în când. „Apa este destul de rece și mai curată decât alte surse.”

o fotografie a unui copac mic care crește într-o gaură
Fântânile pentru măgari pot acționa ca pepiniere pentru puieții de copaci, oferind un acces mai ușor la apă departe de competiția plantelor consacrate pe malul râului. Aici, dintr-o fântână părăsită de măgar crește un vambac de câțiva ani.© Michael Lundgren

Fântânile pot fi, de asemenea, pepiniere pentru răsaduri de vamba care necesită zone umede și deschise pentru a crește. Aceste puieți cu creștere rapidă se luptă să străpungă malurile râurilor pline de vegetație și, în schimb, se bazează pe inundații pentru primele înghițituri de apă. Dar la un loc, cercetătorii au descoperit răsaduri prospere în găurile de ecvidee. Mulți au supraviețuit verii, crescând până la 2 metri. În zonele în care barajele reduc inundațiile, fântânile de ecvidee ar putea îndeplini un serviciu ecosistemic important pentru aceste specii de arbori emblematice, spun cercetătorii.

Studiul „arată în mod clar că ecvideele pot modifica aceste ecosisteme în moduri care pot aduce beneficii altor specii”, spune Clive Jones, ecologist la Institutul Cary de Studii Ecosisteme din Millbrook, NY, care nu a fost implicat în studiu. O astfel de inginerie hidrologică nu este nemaivăzută – castorii, de exemplu, au o capacitate uriașă de a proiecta ecosistemele (SN: 28/11/18). Rămâne de văzut dacă puțurile de ecvidee joacă un rol la fel de crucial, spune Jones. „Sunt necesare mai multe date pentru a spune exact cât de importante sunt puțurile în ceea ce privește funcționarea acestor ecosisteme.”

Deși beneficiile fântânilor sunt clare în acest studiu, este prea devreme pentru a concluziona că măgarii și caii sălbatici sunt buni pentru ecosisteme, notează Jeffrey Beck, ecologist în restaurare la Universitatea Wyoming din Laramie.

„Există un întreg corp de cercetări care documentează efectele dăunătoare pe care aceste animale le pot avea asupra zonelor uscate din întreaga lume”, spune Beck. În Deșertul Roșu din Wyoming, de exemplu, el a studiat modul în care caii sălbatici conduc adesea pronghorn asemănător antilopei din gropile de apă. În plus, „beneficii [the equids] demonstrarea în acest studiu ar putea fi limitată la această zonă”, spune el, deoarece apa de suprafață din alte zone poate să nu fie la fel de accesibilă prin săpare.

Totuși, cercetătorii speră că acest studiu poate elimina ideea că speciile introduse sunt complet dăunătoare pentru ecosisteme. În unele zone, ecvideele sălbatice „sunt ucise de sute de mii în numele purificării naturii”, spune autorul studiului Arian Wallach, ecologist la Universitatea de Tehnologie din Sydney. Pentru ea, acest studiu îi arată „măgari [and horses] fac și parte din natură”, iar aceste eforturi de eradicare s-ar putea răspândi în întregul ecosistem în moduri neprevăzute și nefericite.