Luna unui asteroid a primit un nume, astfel încât NASA să o poată îndepărta din cursul său

Proaspăt botezată „Dimorphos” este o piatră spațială mică, cu o țintă mare pe spate.

Uniunea Astronomică Internațională a dat stâncii un nume oficial pe 23 iunie pentru un motiv unic: a fost marcată pentru prima misiune de deviere a asteroizilor. O navă spațială NASA va lovi în Dimorphos – intenționat – pentru a-și modifica calea prin spațiu. Deși Dimorphos nu riscă să lovească Pământul, apropierea sa de planetă îl face un prim teren de testare pentru o tehnică de a îndepărta asteroizii periculoși în viitor (SN: 5/2/17).

Dimorphos este un asteroid lunar care orbitează în jurul unui asteroid mai mare cunoscut sub numele de Didymos. Până acum, moonlet-ul a folosit doar porecle drăguțe, cum ar fi „Didymoon” sau denumirea urâtă „S/2003 (65803) 1”. Noul său nume, Dimorphos, este greacă pentru „având două forme”, în onoarea celor două traiectorii diferite pe care le va avea înainte și după ce nava spațială o trântește oblică. La doar 160 de metri în diametru, aproximativ la înălțimea Marii Piramide din Giza din Egipt, Dimorphos este unul dintre cele mai mici obiecte care a câștigat un nume oficial de la IAU.

NASA va lansa sonda spațială Double Asteroid Redirection Test, sau DART, în iulie 2021, pentru a se prăbuși pe Dimorphos în septembrie 2022, la aproximativ 11 milioane de kilometri de Pământ (SN: 23/08/19). Ciocnirea ar trebui să-l împingă pe Dimorphos pe o orbită mai strânsă în jurul lui Didymos – o schimbare care este mult mai ușor de măsurat decât împingerea unui asteroid solo pe o orbită puțin diferită în jurul Soarelui, spune Kleomenis Tsiganis, un cercetător planetar la Universitatea Aristotel din Salonic din Grecia, care lucrează la misiunea DART și a sugerat numele Dimorphos.

Dimorphos orbitează în prezent în jurul lui Didymos o dată la 12 ore. Lovindu-l cu DART, „de fapt schimbi suficient perioada orbitală – cu, să zicem, 10 minute sau 20 de minute – care ar putea fi observată chiar și de la sol”, spune Tsiganis. Telescoapele de pe Pământ vor urmări consecințele imediate ale prăbușirii, iar Agenția Spațială Europeană va trimite sonda Hera la Dimorphos în 2024 pentru a se asigura că asteroidul își urmează noua cale intenționată.