Luând asupra poliovirusului, Marguerite Vogt a transformat studiul tuturor virusurilor

Când nimeni altcineva nu și-a dorit postul, Marguerite Vogt a intervenit.

Lucrând de dimineața devreme până noaptea târziu, într-un mic laborator izolat de la subsolul Institutului de Tehnologie din California, Vogt a manipulat cu grijă eprubete și vase Petri sub o hotă de fum: incubarea, pipetarea, centrifugarea, incubarea din nou. Ea încerca să crească un agent patogen periculos: poliovirusul.

Era 1952 și poliomielita era una dintre cele mai de temut boli din America, paralizând peste 15.000 de oameni, majoritatea copii, în fiecare an. Părinții nu și-au lăsat copiii să se joace afară, iar carantinele au fost instituite în cartierele cu cazuri de poliomielita.

Oamenii de știință erau disperați după informații despre virus, dar mulți ezitau să lucreze cu agentul infecțios. „Toată lumea se temea să meargă la acel mic laborator din subsol”, spune Martin Haas, profesor de biologie și oncologie la Universitatea din California, San Diego, și prieten personal și colaborator al Vogt’s de peste trei decenii.

Vogt, un nou-nouț asociat de cercetare în laboratorul lui Renato Dulbecco, și-a asumat sarcina de a încerca să crească și să izoleze virusul pe un strat de celule de rinichi de maimuță. Metoda a fost numită un test de placă pentru plăcile rotunde distinctive care se formează atunci când o singură particulă de virus ucide toate celulele din jurul ei.

Vogt nu le-a spus părinților ei, ambii oameni de știință aclamați din Germania, că lucrează cu virusul. Ea a remarcat mai târziu că tatăl ei ar fi fost foarte supărat dacă ar fi știut despre activitatea ei împotriva poliovirusului, spune Haas.

imagine alb-negru a lui Marlene Olsen cu jucăriile ei
Marlene Olsen, în vârstă de 4 ani, a fost lovită de poliomielita în vara anului 1955. Boala a paralizat multe mii de oameni în fiecare an, mai ales copii.Fotografie AP

După un an de perseverență, Vogt a reușit (și a rămas fără viruși). În 1954, ea și Dulbecco au publicat metoda de purificare și numărare a particulelor de poliovirus. A fost folosit imediat de alți oameni de știință pentru a studia variantele de poliovirus și de microbiologul Albert Sabin pentru a identifica și izola tulpini de poliovirus slăbit pentru a produce vaccinul oral împotriva poliomielitei utilizat în campaniile de vaccinare în masă din întreaga lume.

Poate și mai important, testul plăcii de poliovirus a permis oamenilor de știință din întreaga lume să analizeze virușii animale la nivelul celulelor individuale, un domeniu cunoscut acum sub numele de virologie moleculară. Abordarea lui Vogt și Dulbecco rămâne standardul de aur pentru purificarea și numărarea particulelor virale, inclusiv în studiile recente despre SARS-CoV-2, virusul care provoacă COVID-19. Metoda, folosită pentru a măsura cât de infecțios este un virus și pentru a izola tulpinile unui virus pentru cercetări ulterioare, este omniprezentă în laboratoarele din întreaga lume.

Albert Sabin îi dă unui copil mic vaccinul împotriva poliomielitei, în timp ce un alt copil așteaptă
Vaccinul oral împotriva poliomielitei al lui Albert Sabin (se arată că îl administrează la doi copii în 1966) s-a bazat pe metodele dezvoltate de Marguerite Vogt.World History Archive/Alamy Stock Photo

De-a lungul unei cariere de trei sferturi de secol, începând cu o publicație când avea 14 ani, Vogt a contribuit în mod semnificativ la cunoștințele noastre despre genetica dezvoltării animalelor, despre modul în care virușii pot provoca cancer și ciclurile de viață celulare. La moartea ei, în 2007, la vârsta de 94 de ani, aproape 100 de dosare cu trei inele s-au căptușit pe rafturile biroului ei, pline cu note despre decenii de experimente.

Vogt era cunoscută pentru munca ei intensă și inventiva de laborator, inclusiv pentru ceea ce alții i-au numit „degetul mare” pentru cultura de țesut – procesul de creștere a celulelor, virușilor și țesuturilor într-un vas.

„Fiind o persoană meticuloasă, și-a făcut griji pentru fiecare detaliu al procesului de cultură celulară”, spune David Baltimore, biolog și președinte emerit al Caltech, care a lucrat timp de trei ani într-un laborator apropiat de cel al lui Dulbecco. „Este foarte important, pentru că este captivant. Experiența îndelungată și manipularea precisă sunt cheia pentru obținerea de date bune.”

Născut în 1913, Vogt a crescut în Germania înconjurat de știință. Fiica mai mică a doi pionieri ai cercetării creierului, Oskar și Cécile Vogt, ea și sora ei Marthe au fost oameni de știință în devenire din tinerețe. Prima lucrare a lui Marguerite Vogt, publicată în 1927, a investigat genetica dezvoltării muștelor fructelor.

imagine alb-negru a lui Oskar și Cécile Vogt
După ce au fost înlăturați din Berlin de către naziști, părinții lui Marguerite Vogt, Oskar și Cécile Vogt, fotografiați aici, au înființat un institut privat de cercetare a creierului în Pădurea Neagră din Germania.Prin amabilitatea lui Martin Haas

Dar la un an după ce și-a primit doctoratul la Universitatea Friedrich Wilhelm în 1936, Vogt și familia ei liberală au fost înlăturați din Berlin de naziști. Părinții ei și-au pierdut funcțiile la Institutul Kaiser Wilhelm pentru Cercetarea Creierului (acum Institutul Max Planck), iar Oskar a fost acuzat că îi susține pe comuniști. Familia a evitat arestarea sau moartea din cauza mijlocirii familiei Krupp, foști pacienți ai lui Oskar și producători de arme bine conectați, care aprovizionau regimul nazist. Cu finanțare de la Krupp, Oskar și Cécile au înființat un institut privat de cercetare a creierului într-o parte îndepărtată a Pădurii Negre din Germania. Acolo, ei și-au continuat cercetările și au oferit adăpost și locuri de muncă altor oameni care fugeau de persecuția nazistă.

De la institutul părinților ei din Pădurea Neagră, Vogt a publicat 39 de lucrări fundamentale despre modul în care hormonii și genetica influențează dezvoltarea muștelor fructelor, lucru care a fost considerat mai târziu înainte de vremea sa. În 1950, cu ajutorul oamenilor de știință germano-americani Hermann Muller și Max Delbrück, Vogt a emigrat din Germania în Statele Unite. Vogt a vorbit rar despre experiențele ei din timpul celui de-al Doilea Război Mondial. Nu s-a întors niciodată în Germania și a refuzat să vorbească limba ei maternă cu studenții și oamenii de știință germani în vizită.

După ce a lucrat pentru scurt timp cu Delbrück pe genetica bacteriană, Vogt a plecat să lucreze pentru Dulbecco la testul poliovirusului în 1952. După acel succes, perechea a investigat rolul virușilor în cancer. Încă o dată, Vogt a dezvoltat o tehnică de creștere a unui virus – de data aceasta un mic virus care conține ADN numit poliomavirus – și perechea a reușit să numere câte celule a transformat virusul în celule canceroase. În lucrările ulterioare, echipa a demonstrat că anumiți viruși își integrează materialul genetic în ADN-ul celulei gazdă, provocând creșterea necontrolată a celulelor. Descoperirea a schimbat modul în care oamenii de știință și medicii au gândit despre cancer, arătând că cancerul este cauzat de modificări genetice dintr-o celulă.

imagine alb-negru a două cutii Petri cu plăci de poliovirus pe celulele rinichilor de maimuță la 72 de ore după infecție
Această imagine, care a apărut în lucrarea din 1954 a lui Marguerite Vogt și Renato Dulbecco, care a raportat metoda de purificare și numărare a particulelor de poliovirus, arată plăci de poliovirus pe celulele rinichilor de maimuță la 72 de ore după infecție.R. Dulbecco și M. Vogt/J. Exp. Med. 1954

În 1963, Vogt a urmat-o pe Dulbecco la Institutul Salk din La Jolla, California. Acolo, ea a petrecut zeci de ani studiind virușii care pot provoca tumori, precum și alte domenii care i-au stârnit interesul, cum ar fi încercarea de a defini un ceas celular. „Nu doar că era foarte intensă, ci și foarte inventiva”, spune Haas. „Ea a știut întotdeauna în ce direcție să meargă și ce să facă.”

La fel ca în primele zile în care a studiat poliovirusul, Vogt a muncit mult și din greu, de obicei șase zile pe săptămână, 10 ore pe zi. „Îi plăcea să încerce lucruri noi, așa că am încercat adesea să facem tehnici pe care le admirase în lucrările pe care le citise sau am învățat lucruri din alte laboratoare”, spune Candy Haggblom, asistenta de laborator Vogt în ultimii 30 de ani de carieră a lui Vogt.

Vogt nu s-a căsătorit niciodată și nu a avut copii. „Știința a fost laptele meu”, a spus ea New York Times în 2001. Dar lui Vogt nu îi lipsea companie: a fost prietenă și mentor pentru mulți dintre tinerii oameni de știință din laborator, dintre care patru au câștigat premii Nobel și, ca pianist și violoncelist desăvârșit, Vogt a găzduit o cameră. Grup de muzică care s-a întâlnit la ea acasă în fiecare duminică dimineață de peste 40 de ani, spune Haas.

În 1975, Dulbecco a primit Premiul Nobel pentru fiziologie sau medicină pentru munca privind modul în care virusurile tumorale transformă celulele, un premiu împărtășit cu Baltimore și virologul Howard Temin. Vogt nu a fost recunoscut, iar Dulbecco nu a recunoscut-o în prelegerea sa pentru Nobel.

În timpul vieții ei, Vogt nu a primit nici măcar un premiu sau o recunoaștere majoră. În ciuda unei diplome avansate și a unui record de publicații prestigioase, Vogt nu a devenit profesor și nici nu a obținut propriul ei laborator la Salk decât după ce Dulbecco a părăsit institutul în 1972. Avea 59 de ani. Asta a supărat-o, spune Haas, care a avut grijă de Vogt mai târziu în viața ei și a considerat-o ca pe o mamă. „Ea a condus laboratorul lui în timp ce el a alergat în jurul lumii ținând discursuri”, spune el. „Marguerite a condus totul.”

La 80 de ani, Vogt a alergat regulat în laborator dimineața devreme. La 85 de ani, ea și-a publicat lucrarea finală, despre cum celulele umane încetinesc și își pierd capacitatea de a se reproduce odată cu vârsta.