Lipitorile expun locurile faunei sălbatice și pot ajuta eforturile de conservare

Lipitorii suge. Majoritatea oamenilor încearcă să le evite. Dar în vara anului 2016, gardienii din rezervația naturală Ailaoshan din China au mers la vânătoare pentru micii lăcomi de sânge.

Luni de zile, rangerii au căutat prin pădurea veșnic verde a rezervației, adunând zeci de mii de lipitori cu mâna și, uneori, smulgând paraziții slăbănoși din propria piele a rangerilor. De fiecare dată când rangerii găseau o lipitoare, o puneau într-un tub mic, plin cu conservanți, puneau tubul într-un pachet de șold și continuau. Lucrarea ar putea ajuta la eforturile de conservare, la Ailaoshan și în alte părți.

Există multe modalități de a măsura cât de mult efort depune pentru conservarea faunei sălbatice, dar este dificil de evaluat succesul acestui efort, chiar și în zonele protejate, spune Douglas Yu, ecologist la Institutul de Zoologie Kunming din China.

Dar viermii însetați de sânge pot fi doar unealta pentru muncă. Lipitorile nu sunt niște mâncăruri pretențioase – se vor sărbători cu sângele multor creaturi diferite, de la amfibieni la mamifere la pești. Oamenii de știință au arătat că pot extrage ADN-ul animal din sângele pe care lipitorile și alte creaturi suge de sânge l-au ingerat, ceea ce este cunoscut sub numele de ADN derivat din nevertebrate sau iDNA, și pot identifica animalul sursă.

Iar unii cercetători au sugerat că iDNA, un tip de ADN de mediu, ar putea fi folosit pentru a urmări intervalele de animale dintr-o zonă, spune Yu (SN: 1/18/22). „Ne-am gândit că de fapt vom încerca să facem asta.”

Înrocând 163 de gardieni de parc, Yu și colegii i-au înlocuit pe vânătorii de lipitori cu strângerea paraziților de-a lungul rutelor obișnuite de patrulare ale rangerilor, care acopereau toate cele 172 de zone ale rezervației.

Trei luni mai târziu, rangerii adunaseră 30.468 de lipitori. După extragerea și analizarea ADN-ului animal din hrana de sânge ale lipitorilor, Yu și colegii săi au detectat prezența a 86 de specii diferite, inclusiv urși negri asiatici, vite domestice, broaște spinoase Yunnan pe cale de dispariție și, desigur, oameni.

În plus, iADN-ul a oferit indicii despre unde preferau animalele să hoinărească, au raportat cercetătorii pe 23 martie în Comunicarea naturii. Biodiversitatea vieții sălbatice a fost cea mai mare în interiorul de mare altitudine al rezervației, au descoperit cercetătorii, în timp ce bovinele domestice, oile și caprinele erau mai abundente în zonele inferioare și mai accesibile ale rezervației. Deoarece majoritatea speciilor sălbatice detectate ar trebui să poată locui în toate părțile rezervației, dihotomia sugerează că activitatea umană ar putea împinge fauna sălbatică din anumite zone, spune Yu.

În comparație cu alte metode de supraveghere a faunei sălbatice, utilizarea iADN-ului din lipitori este „cu adevărat eficientă din punct de vedere al costurilor și al timpului și nu necesită multă experiență”, spune Arthur Kocher, ecologist la Institutul Max Planck pentru Știința Istoriei Umanului în Jena, Germania, care nu a fost implicată în studiu.

Capcanele camerei, de exemplu, sunt declanșate doar de animale de dimensiuni suficient de mari, iar instrumentele sunt scumpe. Sondajele bazate pe vedere necesită observatori instruiți. Cu lipitori, spune Kocher, „există avantaje clare”.

Yu și Kocher bănuiesc că lipitorile și alte creaturi care sugă sânge, cum ar fi muștele sau țânțarii, vor deveni instrumente mai populare de supraveghere a faunei sălbatice în viitor. Oamenii devin din ce în ce mai conștienți de ceea ce iDNA aduce la masă, spune Yu.