Leneșii uriași de pământ s-ar putea să fi fost mâncători de carne

Leneșii moderni ar putea fi vegetarieni dedicați, dar cel puțin unul dintre verii lor masivi din Epoca de gheață a mâncat carne când a avut ocazia. Leneșul de pământ al lui Darwin – care ar putea crește până la peste 3 metri lungime și cântări până la aproximativ 2.000 de kilograme – ar fi putut fi un gunoi oportunist, sugerează analizele chimice ale părului de lene fosil.

Paleontologul Julia Tejada de la Universitatea din Montpellier din Franța și colegii săi au analizat componența chimică a doi aminoacizi, blocurile de construcție ale proteinelor, din părul fosil a două specii uriașe de lene de pământ: lenesul de pământ a lui Darwin (Mylodon darwinii) din America de Sud și leneșul de pământ Shasta (Nothrotheriops shastensis) din America de Nord (SN: 4/25/18). Echipa le-a comparat cu mostre de la leneși vii, furnici și alte omnivore moderne.

Izotopii de azot, diferitele forme ale elementului, pot varia foarte mult între diferitele surse de hrană, precum și între ecosisteme. Acele valori ale izotopilor dintr-un aminoacid, glutamina, se modifică semnificativ odată cu dieta, crescând cu cât animalul se află mai sus pe lanțul trofic. Dar dieta are un impact redus asupra valorilor de azot dintr-un alt aminoacid, fenilalanina. Comparând izotopii de azot din cei doi aminoacizi găsiți în părul leneșilor, cercetătorii au reușit să elimine efectele asupra ecosistemului și să aducă un zoom asupra dietelor.

Datele dezvăluie că, în timp ce dieta leneșului de pământ Shasta era exclusiv pe bază de plante, leneșul de pământ a lui Darwin era omnivor, Tejada și colegii au raportat pe 7 octombrie în Rapoarte științifice.

Descoperirile schimbă ceea ce oamenii de știință credeau că știu despre animalele antice. Oamenii de știință au presupus că creaturile antice erau ierbivore. Acest lucru se datorează în parte pentru că toate cele șase specii moderne de leneși sunt vegetariene confirmate și, în parte, dinții și fălcile uriași de leneș nu au fost adaptați pentru vânătoare sau pentru a mesteca și rupe puternic (SN: 20/06/16).

Dar leneșul lui Darwin ar fi putut reuși să înghită carnea ucisă deja, spun Tejada și colegii. Și asta ar putea ajuta la rezolvarea unui puzzle de lungă durată: absența aparentă a mamiferelor carnivore mari în America de Sud la acea vreme. Leneșul de pământ al lui Darwin, adaugă cercetătorii, s-ar putea să fi umplut o nișă ecologică liberă: groapa care nu ar spune nu unei mese cu carne.