Laserele dezvăluie extinderea urbană antică ascunsă în Amazon

Un peisaj urban masiv care conținea locuri de campare interconectate, sate, orașe și centre monumentale a prosperat în pădurea tropicală amazoniană cu mai bine de 600 de ani în urmă.

În ceea ce este acum Bolivia, membrii culturii Casarabe au construit un sistem urban care includea drumuri drepte, înălțate, care rulau pe câțiva kilometri, canale și rezervoare, raportează cercetătorii pe 25 mai în Natură.

O astfel de extindere urbană cu densitate scăzută din timpurile precolumbiene era necunoscută anterior în Amazon sau oriunde altundeva în America de Sud, spun arheologul Heiko Prümers de la Institutul de Arheologie German din Bonn și colegii săi. În loc să construiască orașe uriașe pline de oameni, o populație substanțială din Casarabe s-a răspândit într-o rețea de așezări mici și mijlocii care încorporau o mulțime de spațiu deschis pentru agricultură, concluzionează oamenii de știință.

Laserele aeropurtate s-au uitat prin copacii densi și acoperirea solului pentru a identifica structurile din acea rețea urbană de densitate scăzută care au ocolit de mult arheologii de pe uscat.

Săpăturile anterioare au indicat că fermierii, pescarii și vânătorii de porumb Casarabe locuiau pe o suprafață de 4.500 de kilometri pătrați. De aproximativ un secol, cercetătorii au știut că oamenii din Casarabe au modelat ceramică elaborată și au construit movile mari de pământ, alei și iazuri. Dar aceste descoperiri au fost localizate pe situri izolate de pădure, greu de excavat, lăsând un mister motivele construirii movilelor și natura societății Casarabe, care a existat cam între anul 500 și 1400.

Echipa lui Prümers a optat să se uite prin acoperirea luxuriantă a Amazonului de sus, urmărind să găsească relicve ale activității umane care rămân de obicei ascunse chiar și după sondaje atente la sol. Oamenii de știință au folosit un elicopter care transporta echipamente speciale pentru a trage impulsuri laser în pădurea amazoniană, precum și în zonele de pășune. Acele impulsuri laser reflectă datele de pe suprafața Pământului. Această tehnică, numită detectarea și măsurarea luminii, sau pe scurt lidar, permite cercetătorilor să cartografieze contururile structurilor acum ascunse.

Privind noile imagini lidar, „este evident că movilele sunt platforme și piramide care stau pe terase artificiale în centrul așezărilor bine planificate”, spune Prümers.

Echipa lui Prümers a efectuat sondaje lidar pe șase părți ale teritoriului antic Casarabe. Datele lidar au dezvăluit 26 de site-uri, 11 dintre ele necunoscute anterior.

Două situri, Cotoca și Landívar, sunt mult mai mari decât restul. Ambele așezări prezintă movile de platformă dreptunghiulare și în formă de U și piramide de pământ în formă de con pe vârful teraselor artificiale. Șanțuri curbate și ziduri de apărare mărginesc fiecare sit. Din Cotoca și Landívar iradiază drumuri în toate direcțiile, conectând acele locuri primare cu locuri mai mici, cu mai puține movile de platformă, care apoi se conectează cu ceea ce probabil erau locuri de campare mici sau zone pentru activități specializate, cum ar fi măcelărirea prăzilor.

Rețeaua de așezări a societății Casarabe se alătură altor exemple antice și actuale de extindere urbană cu densitate scăzută în întreaga lume, spune arheologul Roland Fletcher de la Universitatea din Sydney. Aceste site-uri ridică semne de întrebare dacă doar locurile cu guverne centralizate care au condus asupra oamenilor care erau strânși în cartierele de pe străzi înguste, cum ar fi metropolele mesopotamiene vechi de 6.000 de ani, pot fi definite drept orașe.

Unele așezări urbane din trecut organizate în jurul culturilor s-au întins până la 1.000 de kilometri pătrați sau mai mult în regiunile tropicale. Acestea includ locații precum Angkorul Mare din Asia de Sud-Est, cu aproximativ 700 până la 800 de ani în urmă și situri Maya interconectate din America Centrală, care datează de cel puțin 2.300 de ani în urmă (SN: 29/04/16; SN: 9/27/18). Astăzi, zonele extinse din afara orașelor mari, în special în Asia de Sud-Est, amestecă activități industriale și agricole pe zeci de mii de kilometri.

Grupuri de așezări Casarabe interconectate au variat în suprafață de la 100 de kilometri pătrați la mai mult de 500 de kilometri pătrați. Așezările extinse din zonă comparabilă includ situri vechi de 6.000 de ani din cultura Trypillia din Europa de Est (SN: 2/19/20).

Pădurile tropicale care au rămas în mare parte neexplorate, cum ar fi Bazinul Congo din Africa Centrală, au găzduit probabil alte forme timpurii de dezvoltare urbană cu densitate scăzută, prezice Fletcher.

Numai săpăturile ulterioare ghidate de dovezile lidar pot începe să dezlege dimensiunea populației Casarabe, spune Prümers. De asemenea, nu se știe dacă site-urile primare Casarabe au reprezentat locuri de putere în state cu clase superioare și inferioare, adaugă el.

Expansiunea urbană a culturii Casarabe trebuie să fi cuprins un număr considerabil de oameni în secolele înainte de sosirea spaniolilor și numărul populației indigene a scăzut, în mare parte din cauza bolilor, muncii forțate și sclaviei, spune arheologul John Walker de la Universitatea din Florida Centrală din Orlando.

Orice ar fi avut în minte honchos Casarabe pe măsură ce rețeaua lor tropicală de așezări s-a răspândit, spune el, „s-ar putea să trebuiască să lăsăm deoparte unele dintre ideile noastre puternice despre ce este Amazonul și ce este un oraș, pentru a înțelege mai bine ce s-a întâmplat”.