Jupiter poate găzdui „sprite” sau „elfi” atmosferici niciodată văzute dincolo de Pământ

Jupiter ar putea fi prima planetă, pe lângă Pământ, despre care se știe că găzduiește spectacole de lumină atmosferică numite „sprite” sau „elfi”.

Sprite-uri (SN: 6/14/02) și spiriduși (SN: 23/12/95) sunt două tipuri de străluciri atmosferice care se formează atunci când fulgerele modifică mediul electromagnetic din atmosferă deasupra unei furtuni. Pe Pământ, aceste tulburări electromagnetice fac ca moleculele de azot din atmosfera superioară să emită o strălucire scurtă, roșiatică. Sprite-urile pot lumina o regiune a cerului cu o lungime de zeci de kilometri, în timp ce elfii se pot întinde pe sute de kilometri (SN: 21/12/96).

Oamenii de știință au bănuit că aceste fenomene atmosferice ar putea apărea pe alte planete care trosnesc de fulgere (SN: 19.06.18). Dar până acum, nimeni nu văzuse indicii de sprite sau elfi pe altă lume.

Din 2016 până în 2020, spectrograful cu ultraviolete de pe nava spațială Juno a NASA, aflată pe orbită în jurul lui Jupiter, a surprins 11 fulgere de lumină super-rapide pe planeta gigantică. Aceste erupții, raportate online pe 27 octombrie în Journal of Geophysical Research: Planets, a durat în medie 1,4 milisecunde, ceea ce este cam la fel de trecător ca sprite și elfi de pe Pământ. Lumina ultravioletă era la lungimi de undă emisă de hidrogenul molecular – tipul de strălucire așteptat de la sprites sau elfi de pe Jupiter, a căror atmosferă este formată în mare parte din hidrogen, mai degrabă decât din azot.

Juno ar trebui să observe un fulger în același loc cu una dintre aceste erupții luminoase pentru a confirma că sunt de fapt sprite sau spiriduși, spune coautorul studiului, Rohini Giles, un cercetător planetar la Institutul de Cercetare de Sud-Vest din San Antonio, Texas. „Dar există dovezi circumstanțiale destul de bune”, spune ea. Flashurile au apărut la câteva sute de kilometri deasupra stratului de nori de apă al lui Jupiter, unde se formează de obicei fulgerele, iar câteva au apărut în regiunile furtunoase cunoscute.

Observațiile acestor evenimente atunci când Juno este mai aproape de Jupiter pot dezvălui dimensiunea lor și pot ajuta la determinarea dacă este vorba despre sprite sau spiriduși (sau ambele) care luminează atmosfera lui Jupiter.