Insectele aveau aripi strălucitoare, care făceau zgomot încă de acum 310 milioane de ani

Insectele moderne sunt conversaționale versatili. Greierii pot zgâria un picior de o aripă sau pot freca două aripi împreună. Unele lăcuste își bat aripile ca castanete; alții trosnesc și rup membranele subțiri. Multe aripi de fluture se joacă cu lumina, manipulând-o pentru a se ascunde la vedere sau reflectând-o în fulgerări de-a lungul suprafețelor irizate sau cu mai multe fațete (SN: 21/06/21).

Acum, descoperirea aripii fosilizate a unei insecte asemănătoare lăcustei sugerează că această conversație a început încă de acum 310 milioane de ani. Structurile aripilor seamănă cu cele ale insectelor vii care folosesc lumina sau sunetul pentru a comunica, raportează cercetătorii pe 8 iulie în Biologia comunicațiilor.

sus: fosila unei aripi antice de insecte.  jos: ilustrarea structurilor aripilor insectei antice Theiatitan azari
O fosilă (sus) care păstrează structurile aripilor (ilustrat, jos) de la vechea insectă Theiatitan azari sugerează că și-a folosit aripile pentru a comunica, la fel ca multe insecte moderne. Comparând aranjarea structurilor cu aripile moderne de insecte, sugerează cercetătorii T. azari este posibil să fi scos zgomote trositoare prin lovirea rapidă a membranelor subțiri ale aripii. Este posibil să aibă, de asemenea, fulgere de lumină reflectată de-a lungul diferitelor suprafețe din aripă.T. Schubnel et al/Communications Biology 2021

Numit Theiatitan azari – după Theia, zeița titană a luminii în mitologia greacă — insecta a fost un membru al Titanoptera, un grup de insecte uriașe prădătoare. Insectele cu aripi mari au prosperat în perioada carboniferă, care s-a întins între 359 și 299 de milioane de ani în urmă. Unele au crescut la dimensiuni uluitoare în atmosfera bogată în oxigen (SN: 13/12/05). (Terificuloasa libelulă Meganeura avea aproximativ dimensiunea unui câine mic.)

T. azari precede alte Titanoptere cu aproximativ 50 de milioane de ani. Dar, ca și alte insecte din grup, membranele subțiri ale aripilor sale anterioare sunt împărțite de rețele de vene într-un mozaic de secțiuni mai mici. Pe baza modelelor acelor mozaicuri, Titanoptera, inclusiv T. azariar fi putut avea o serie de instrumente de comunicare la vârful aripilor, inclusiv trosnituri, fulgerări de lumină sau ambele, spun Thomas Schubnel, biolog evoluționist la Institutul de Sistematică, Evoluție, Biodiversitate din Paris și colegii săi.

Oamenii de știință nu știu încă dacă insectele antice au folosit aceste abilități pentru a chema potențiali parteneri sau pentru a avertiza prădătorii. Dar această descoperire sugerează că aceste aripi antice le pot spune mult mai multe.