Inelele lui Saturn se încurcă cu atmosfera gigantului gazos

NEW ORLEANS – Inelele puternice ale lui Saturn aruncă o umbră lungă asupra gigantului gazos – și nu doar în lumină vizibilă.

Observațiile finale de la sonda Cassini arată că inelele blochează lumina soarelui care încarcă particulele din atmosfera lui Saturn. Inelele ar putea chiar să plouă particule de apă încărcate pe planetă, raportează cercetătorii online pe 11 decembrie în Ştiinţă iar la întâlnirea de toamnă a Uniunii Geofizice Americane.

În lunile înainte de a plonja în atmosfera lui Saturn în septembrie (SN Online: 9/15/17), nava spațială Cassini a făcut o serie de scufundări între gigantul gazos și inelele sale emblematice (SN Online: 21.04.17). Unele dintre aceste orbite au dus nava spațială direct în ionosfera lui Saturn, un strat de particule încărcate în atmosfera superioară. Particulele încărcate sunt în mare parte rezultatul radiației ultraviolete de la soare, care separă electronii de atomi.

Jan-Erik Wahlund de la Institutul Suedez de Fizică Spațială din Uppsala și Ann Persoon de la Universitatea Iowa din Iowa City și colegii lor au examinat datele din 11 scufundări ale lui Cassini prin inele. Cercetătorii au descoperit o densitate mai mică a particulelor încărcate în regiunile asociate cu umbrele inelare decât în ​​altă parte a ionosferei. Această descoperire sugerează că inelele blochează lumina ultravioletă, conchide echipa.

Cu toate acestea, lumina soarelui blocată nu poate explica totul surprinzător despre ionosferă. Ionosfera a fost mai variabilă decât se așteptau cercetătorii, densitatea sa de electroni modificându-se uneori cu mai mult de un ordin de mărime de la o orbită Cassini la alta.

Particulele de apă încărcate cioplite din inele ar putea stropi periodic în ionosferă și ar putea absorbi electronii liberi, sugerează cercetătorii. Această idee, cunoscută sub numele de „ploaia inelă”, a fost propusă în anii 1980 (SN: 8/9/86, str. 84) dar încă nu a fost observată în mod direct.