Incendiile australiene din 2019–2020 au avut o acoperire globală chiar mai mare decât se credea anterior

Incendiile puternice și devastatoare care au făcut ravagii în sud-estul Australiei la sfârșitul lui 2019 și începutul lui 2020 au avut un impact puternic care s-a extins cu mult dincolo de țară, arată două noi studii.

Incendiile au injectat în atmosferă cel puțin de două ori mai mult dioxid de carbon decât se credea anterior, au dezvăluit estimările unei echipe, derivate din satelit. Incendiile au generat, de asemenea, nori mari de fum și cenușă care au plutit departe spre est peste Oceanul de Sud, fertilizând apele cu substanțe nutritive și declanșând înflorirea pe scară largă de alge marine microscopice numite fitoplancton, a descoperit o altă echipă. Ambele studii au fost publicate online pe 15 septembrie în Natură.

Meteorologul Ivar van der Velde de la Institutul Olandez de Cercetări Spațiale SRON din Leiden și colegii săi au examinat pentru prima dată datele privind monoxidul de carbon colectate în sud-estul Australiei de instrumentul bazat pe satelit TROPOMI din noiembrie 2019 până în ianuarie 2020, în timpul celui mai grav dintre incendii. Apoi, pentru a obține noi estimări ale emisiilor de dioxid de carbon atribuibile incendiilor, echipa a folosit raporturi determinate anterior dintre monoxid de carbon și dioxid de carbon emis de pădurile de eucalipt din regiune – tipul predominant de pădure care a fost pârjolită în incendii – în timpul incendiilor de vegetație anterioare. și arsuri prescrise.

Echipa lui Van der Velde estimează că incendiile au eliberat în atmosferă de la 517 trilioane la 867 trilioane de grame de dioxid de carbon. „Mărimea absolută a CO2 care a fost emis în atmosferă… a fost mult mai mare decât am crezut inițial că va fi”, spune van der Velde. Emisiile „de la acest eveniment unic au fost semnificativ mai mari decât ceea ce emit toți australienii în mod normal prin arderea combustibililor fosili într-un an întreg”.

Evaluările anterioare ale CO2 emisiile din incendii, pe baza estimărilor suprafeței arsă și biomasei consumate de incendii, au calculat o medie de aproximativ 275 de trilioane de grame. Utilizarea datelor de monoxid de carbon derivate din satelit, spun cercetătorii, îmbunătățește dramatic capacitatea de a distinge emisiile reale de la incendii de alte surse de fond ale gazelor, oferind o evaluare mai precisă.

Această constatare are implicații îngrijorătoare. Incendiile au tăiat rapid o fâșie prin pădurile de eucalipt din sud-estul Australiei, devastând pădurile într-o măsură care a îngreunat recuperarea lor rapidă – ceea ce, la rândul său, afectează cât de mult carbon pot capta copacii, spune van der Velde (SN: 3/9/21). Incendiile din nordul și centrul Australiei savanele uscate și ierboase sunt văzute ca fiind mai neutre din punct de vedere climatic, deoarece ierburile pot crește mai repede, spune el.

Și sezoanele de incendii severe sunt probabil să devină mai frecvente în sud-estul Australiei, odată cu schimbările climatice în curs. Schimbările climatice au crescut deja probabilitatea unor incendii severe, cum ar fi sezonul incendiilor 2019-2020, cu cel puțin 30% (SN: 3/4/20).

Fumul și cenușa de la incendii au avut și ele un pumn puternic. Oamenii de știință au urmărit cu uimire cum incendiile au creat un „super izbucnire” de nori puternici de tunete între 29 decembrie și 31 decembrie în 2019 (SN: 15/12/20). Acești nori au aruncat în stratosferă mici particule de aerosoli de cenușă și fum.

Aerosolii de la incendii au călătorit și spre est prin atmosfera inferioară, ajungând în cele din urmă în Oceanul de Sud, unde au declanșat înflorirea fitoplanctonului în apele sale înfometate de fier. Geochimistul Weiyi Tang, acum la Universitatea Princeton, și colegii săi au analizat aerosolii din incendii și au descoperit că particulele sunt bogate în fier, un nutrient important pentru alge. Urmărind căile atmosferice ale norului de cenușă și fum de-a lungul oceanului, echipa a reușit să lege înflorirea observată – pete uriașe de clorofilă detectate prin satelit – de incendii.

imagine prin satelit a Australiei și a Oceanului de Sud cu fum vizibil
O imagine din satelit surprinsă pe 6 ianuarie 2020, arată fumul de la incendiile din sud-estul Australiei care plutește spre est peste Oceanul de Sud.Institutul Național de Tehnologia Informației și Comunicațiilor din Japonia

Cercetătorii au crezut de mult că incendiile pot declanșa înflorirea oceanelor, în special în Oceanul de Sud, în condițiile potrivite, spune biogeochimistul marin Joan Llort, acum la Centrul de Supercomputing din Barcelona și coautor al studiului. Dar această cercetare marchează cea mai directă observație făcută vreodată despre un astfel de eveniment – în parte pentru că a fost unul atât de masiv, spune Llort.

Înflorirea oceanelor mari este „un alt proces care poate fi modificat de schimbările climatice”, spune biogeochimistul Nicolas Cassar de la Universitatea Duke, de asemenea coautor al studiului.

Una dintre marile întrebări care reiese din studiu, adaugă Cassar, este cât de mult carbon ar fi putut fi îndepărtat în cele din urmă acest fitoplancton din atmosferă pe măsură ce au înflorit. O parte din carbonul pe care algele îl extrag din aer prin fotosinteză se scufundă odată cu el pe fundul mării pe măsură ce mor. Dar o parte din ea este rapid respirată înapoi în atmosferă, oprind orice efect de atenuare pe care l-ar putea avea florile asupra emisiilor de incendii. Pentru a evalua cu adevărat rolul pe care îl joacă algele, spune el, ar fi nevoie de o echipă de răspuns rapid la bordul unui vas oceanic care ar putea măsura aceste procese chimice pe măsură ce se întâmplă.

Dimensiunea imensă a acestei flori declanșate de incendii – „mai mare decât Australia însăși” – arată că „incendiile sălbatice au potențialul de a crește productivitatea marină în cantități foarte mari”, spune Douglas Hamilton, un cercetător în climă la Universitatea Cornell, care nu a avut legătură cu studiu.

„Impactul incendiilor asupra societății nu este simplu”, adaugă Hamilton. Același fum care poate provoca efecte grave asupra sănătății atunci când este inhalat „furnizează, de asemenea, nutrienți ecosistemelor și ajută la susținerea rețelelor trofice marine”. Ceea ce demonstrează acest studiu, adaugă el, este că pentru a înțelege modul în care creșterile viitoare ale activității incendiilor ar putea contribui la modelarea viitorului productivității marine „este crucial să monitorizăm îndeaproape impacturile acum”.