Încă nu știm de unde a venit primul asteroid interstelar

ISO: O casă pentru o piatră spațială rătăcită. Astronomii urmăresc mișcările stelelor pentru a afla care dintre ele a trimis un asteroid extraterestic trecând cu viteză pe lângă Pământ în octombrie – dar s-ar putea să nu găsească niciodată adevăratele origini ale stâncii.

Numit oficial ‘Oumuamua, asteroidul a fost observat de telescopul Pan-STARRS 1 din Hawaii pe 18 octombrie (SN: 25.11.17, str. 14). Viteza sa de intrare de aproximativ 25,5 kilometri pe secundă și traseul său cu praștie în jurul soarelui l-au fixat drept primul vagabond interstelar văzut vreodată.

Asta a fost partea ușoară. Acum, astronomii încearcă să urmărească calea lui ‘Oumuamua înapoi până la o anumită stea sau grup de stele, fără prea mult succes. Mai multe lucrări publicate online de la survolul asteroidului îl consideră un vagabond relativ tânăr, dar de unde provine este peste tot pe hartă.

„Din perspectiva mea, acest obiect a sărit în stele de când a devenit un obiect care plutește liber”, spune Simon Portegies Zwart de la Observatorul Leiden din Țările de Jos. El și colegii săi au folosit datele stelelor de la sonda spațială Gaia, care a lansat un catalog preliminar de milioane de mișcări stelare în 2016 (SN: 15/10/16, p.16), pentru a calcula pozițiile stelelor din apropiere în trecut. Echipa a descoperit că în urmă cu aproximativ 1,3 milioane de ani, ‘Oumuamua a trecut în aproximativ jumătate de an lumină de o stea neremarcabilă numită TYC4742-1027-1, relatează pe arXiv.org pe 13 noiembrie.

Dar ‘Oumuamua s-a mișcat atât de repede încât asteroidul a zguduit pur și simplu steaua în drumul său până aici, a concluzionat Portegies Zwart. Nu există nici un motiv să credem că acea stea a fost prima vizitată de asteroid, spune el.

Alte două grupuri, Fabo Feng și Hugh RA Jones de la Universitatea din Hertfordshire din Anglia, și o a doua echipă condusă de Eric Gaidos de la Universitatea din Hawaii din Manoa, au căutat indicii la viteza lui ‘Oumuamua.

Stelele născute în același grup mențin viteze similare timp de până la sute de milioane de ani, chiar și după ce se depărtează. Această asemănare le permite astronomilor să identifice familii de stele tinere, numite asociații, care circulă prin galaxie. Orice asteroizi vagabonzi aruncați din vecinătățile acelor stele ar trebui să înceapă cu aceeași viteză.

Atât Gaidos, cât și Feng au calculat că viteza lui ‘Oumuamua este ciudat de similară cu unele dintre acele familii stelare, deși echipele au ales fluxuri diferite. Gaidos și colegii au numit asociațiile Carina/Columba, care au aproximativ 40 de milioane de ani, drept „probabila familie de origine a lui Oumuamua”, raportează echipa în Notele de cercetare din 8 noiembrie ale AAS. Într-un articol publicat pe arXiv.org pe 27 noiembrie, Feng și Jones au ales Asociația Locală, ale cărei vedete au în jur de 100 de milioane de ani. Ambele echipe sunt de acord că „Oumuamua este probabil tânăr – o fracțiune din vârsta sistemului solar vechi de 4,5 miliarde de ani.

Există o modalitate de a testa această teorie, spune Eric Mamajek de la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California, care a postat o lucrare pe arXiv.org pe 20 noiembrie sugerând că „Oumuamua a fost cel mai recent un obiect care plutește liber în spațiul interstelar. Găsiți doar o modalitate de a ajunge din urmă asteroidul și aduceți o bucată din el acasă. Măsurarea elementelor radioactive ale stâncii ar da vârsta și punctul său către un flux de stele sau altul – sau niciunul.

Din păcate, recuperarea nu este practică – „Oumuamua fuge acum din sistemul solar cu aproximativ 50 de kilometri pe secundă. Dar mii de alți intrusi interstelari ar trebui să se deplaseze tot timpul prin sistemul solar, a calculat Portegies Zwart. Cu telescoapele viitoare, cum ar fi viitorul Large Synoptic Survey Telescope, astronomii se așteaptă să vadă multe altele.

„Când avem cinci sau 10 dintre acești asteroizi interstelari, asta ne va spune multe”, spune Mamajek.