În premieră, astronomii au observat o rocă spațială transformându-se într-o cometă

La fel ca miticele creaturi jumătate umane, jumătate cai, centaurii din sistemul solar sunt hibrizi între asteroizi și comete. Acum, astronomii au surprins că unul se transformă de la un tip de rocă spațială la alta, dând posibil oamenilor de știință o șansă fără precedent de a urmări forma unei comete în timp real în deceniile următoare.

„Avem o oportunitate aici de a vedea nașterea unei comete pe măsură ce aceasta începe să devină activă”, spune planetarist Kat Volk de la Universitatea Arizona din Tucson.

Obiectul, numit P/2019 LD2, a fost descoperit de telescopul ATLAS din Hawaii în luna mai. Orbita sa sugerează că este un centaur, o clasă de obiecte stâncoase și înghețate cu orbite instabile. Din cauza acestei compoziții mixte și a potențialului de a se deplasa în jurul sistemului solar, astronomii au bănuit de mult timp că centaurii sunt o verigă lipsă între corpurile mici de gheață din Centura Kuiper dincolo de Neptun și cometele care vizitează în mod regulat sistemul solar interior (SN: 19/11/94).

Aceste comete cu „perioadă scurtă”, despre care se crede că provin din obiecte înghețate din Centura Kuiper, orbitează în jurul Soarelui aproximativ o dată la un deceniu și fac apariții repetate pe cerul Pământului. (Cometele cu perioadă lungă, precum Hale-Bopp, care vizitează sistemul solar interior o dată la câteva mii de ani, își au originea probabil și mai departe de soare, în norul Oort (SN: 25/10/13).)

Toate cometele de scurtă perioadă găsite anterior au fost reperate numai după ce au făcut tranziția în comete (SN: 06.08.14). Dar LD2 tocmai a venit recent din Centura Kuiper și va deveni o cometă în doar 43 de ani, raportează Volk și colegii săi pe 10 august pe arXiv.org.

„Este ciudat să cred că acest obiect ar trebui să devină o cometă când mă retrag”, spune Volk.

În 2019, ea și colegii au arătat că există o regiune a spațiului chiar dincolo de Jupiter pe care o numesc „Poarta”. În această zonă, obiectele planetare mici se întind în timp ce se încălzesc și trec de la bile de gheață din sistemul solar exterior la cometele interioare ale sistemului solar cu cozile lor lungi. Este ca un incubator de comete, spune omul de știință planetar Gal Sarid de la Institutul SETI, care are sediul în Rockville, Maryland.

După ce au auzit despre LD2, Volk, Sarid și colegii lor au simulat mii de traiectorii posibile pentru a vedea unde a fost obiectul și unde se duce. Orbită lui LD2 l-a luat probabil lângă Jupiter în jurul anului 1850 și a intrat pe orbita sa actuală pe lângă Jupiter, după o întâlnire apropiată cu gigantul gazos în 2017, a descoperit echipa. Obiectul își va părăsi orbita actuală și se va deplasa spre Soare în 2063, unde căldura soarelui va sublima probabil elementele volatile ale LD2, dându-i o coadă cometă strălucitoare, spun cercetătorii.

„Aceasta va fi prima cometă care îi cunoaște istoria, pentru că am văzut-o înainte de a fi o cometă”, spune Sarid.

Faptul că LD2 este destul de nou în zonele interioare ale sistemului solar sugerează că este fabricat dintr-un material relativ curat, care a stat în spatele congelatorului sistemului solar de miliarde de ani, nealterat de căldura soarelui. Asta ar face din aceasta o capsulă a timpului a sistemului solar timpuriu. Studierea compoziției sale ar putea ajuta oamenii de știință planetar să învețe din ce au fost făcute primele planete.

Analiza orbitală pare „foarte rezonabilă”, spune Henry Hsieh, un astronom planetar la Institutul de Științe Planetare, care are sediul în Honolulu și nu a fost implicat în studiu. Dar studierea unui singur obiect de tranziție nu este suficientă pentru a deschide capsula temporală a sistemului solar.


De la astronomie la zoologie

Abonați-vă la Știri Științe pentru a vă satisface apetitul omnivor pentru cunoașterea universală.

Abonati-va

„Ceea ce trebuie cu adevărat să facem este să studiem multe dintre acestea”, spune el. „Studiați-l pe acesta mai întâi, apoi studiați mai multe dintre ele și vă dați seama dacă acest obiect este o valoare anormală sau dacă vedem o imagine consistentă.” Studii viitoare ale cerului, precum cele planificate folosind viitorul Observator Vera Rubin (SN: 1/10/20), ar trebui să descopere mai multe bile de gheață care se deplasează în comete.

Sarid și colegii cred că LD2 ar putea fi o țintă bună pentru o navă spațială de vizitat. NASA s-a gândit să trimită nave spațiale centaurilor, deși încă nu au fost selectate misiuni pentru dezvoltare. Dar având în vedere că LD2 va deveni o cometă în doar câteva decenii, oamenii de știință nu au prea mult timp să planifice, să construiască și să lanseze o misiune pentru a o vizita. „Ferestrele se închid”, spune Sarid. „Trebuie să facem asta acum.”