Impactul unui asteroid ar fi putut crea o parte din nisipul de pe Marte

Pe Pământ, nisipul este creat în mod continuu prin eroziunea lentă a rocilor. Dar pe Marte, impacturile violente ale asteroizilor pot juca un rol important în crearea de nisip nou.

Până la un sfert din nisipul marțian este compus din bucăți sferice de sticlă forjate în căldura intensă a impacturilor, arată un nou studiu. Deoarece nisipul purtat de vânt sculptează peisajul marțian, această descoperire dezvăluie modul în care impacturile asteroizilor contribuie la modelarea lui Marte, chiar și la mult timp după ce au avut loc coliziunile, sugerează cercetătorul planetar de la Universitatea Purdue, Briony Horgan și colegii săi. Echipa își va prezenta rezultatele pe 18 august, în cadrul celei de-a 85-a reuniuni anuale a Societății de Meteoritică din Glasgow, Scoția.

Folosind datele colectate de navele spațiale care orbitează Marte, Horgan și colaboratorii au analizat diferite lungimi de undă ale luminii vizibile și infraroșii reflectate de suprafața planetei pentru a determina mineralele prezente în nisipul marțian. Echipa a găsit semnături de sticlă pe toată planeta, în special la latitudini mai mari.

O explicație pentru toată această sticlă este reprezentată de erupțiile vulcanice, despre care se știe că produc sticlă atunci când magma se amestecă cu apa. Dar cea mai bogată fâșie de sticlă de pe Marte – câmpiile nordice ale planetei – este vizibil lipsită de vulcani, notează cercetătorii. Acest lucru exclude erupțiile vulcanice ca fiind vinovate în acea locație și sugerează, în schimb, că ar putea fi implicate evenimente mult mai cataclismice – impactul cu asteroizi.

Acesta este un argument plauzibil, spune Steven Goderis, un geochimist de la Vrije Universiteit Brussel din Belgia, care nu a fost implicat în cercetare. „Adesea, Marte este văzută ca o planetă vulcanică. Dar există, de asemenea, o componentă de impact foarte puternică, iar acest lucru este adesea trecut cu vederea”.

Atunci când un asteroid care se deplasează cu câțiva kilometri pe secundă se lovește de o planetă stâncoasă precum Marte, energia evenimentului topește rocile din apropiere și le lansează spre cer. Acele schije topite se fragmentează și produc bucăți de mărimea unui grăunte de nisip care sunt aproximativ sferice. Aceste bucăți de sticlă – numite sferule de impact – plouă în cele din urmă înapoi pe planetă (SN: 3/31/21).

Granule întunecate, sferice, imbricate într-un câmp de nisip mai fin, albăstrui
Nisipul marțian, imaginat de Phoenix Mars Lander al NASA, conține granule întunecate, sferice, care au fost create cel mai probabil de impactul cu asteroizi.Briony Horgan/ICL/UA/JPL/NASA

În ultimii 3 miliarde de ani, impactul cu asteroizi ar fi putut acoperi suprafața lui Marte cu un strat de sfere de impact cu o grosime de aproximativ o jumătate de metru, au calculat Horgan și colegii săi. Tot acest material s-a adăugat la nisipul de pe Marte care s-a format prin eroziune normală. „Impacturile au ajutat la furnizarea de nisip la suprafață în mod continuu de-a lungul timpului”, spune Horgan.

Oamenii de știință ar putea avea ocazia de a analiza sferele de impact marțiene în viitor. Roverul Perseverance al NASA stochează în prezent mostre de nisip și roci marțiene pentru o eventuală întoarcere pe Pământ (SN: 9/10/21). Acest lucru este interesant, spune Horgan. „Înregistrarea tuturor acestor lucruri este în nisip”.