Imagini uluitoare cu gaz și praf învolburate pot arăta formarea unei planete

Pentru prima dată, este posibil ca astronomii să fi văzut dovezi directe ale formării unei planete în jurul unei stele tinere.

Un disc spiralat de gaz și praf care înconjoară steaua AB Aurigae conține o mică răsucire în formă de S lângă centrul spiralei, arată imaginile telescopului în infraroșu.

Această răsucire „este locul exact în care trebuie să se formeze o nouă planetă”, spune astrofizicianul Emmanuel Di Folco de la Universitatea Bordeaux din Franța.

Anterior, astronomii au observat lacune (SN: 11/6/14) și spirale la scară mare (SN: 14/06/18) despre care se crede că sunt create de planete nevăzute în discuri de gaz și praf în jurul stelelor tinere. Teoriile despre modul în care planetele se unesc și adună material de pe aceste discuri prezic că mișcările planetelor ar răsuci și mai mult gazul din jurul lor ca niște fuste învolburate, indicând locația unei planete (SN: 5/11/18).

Acum, Di Folco și colegii săi au folosit observații în infraroșu de la Atacama Large Millimeter/submillimeter Array și Very Large Telescope, ambele din Chile, pentru a găsi o spirală și zero într-o astfel de răsucire în formă de S în jurul AB Aurigae. Echipa își descrie concluziile în luna mai Astronomie și astrofizică.

AB Aurigae și nod strălucitor
Un prim-plan al discului de gaz și praf (văzut aici în lumină infraroșie) din jurul tinerei stele AB Aurigae (stânga) dezvăluie un nod strălucitor (dreapta, încercuit în alb) unde astronomii cred că o planetă se unește. Pentru scară, cercul albastru reprezintă dimensiunea orbitei lui Neptun.A. Boccaletti et al/Astronomie și astrofizică 2020, ESO

„A fost uimitor”, spune Di Folco. „A fost exact așa cum ne așteptam din predicțiile teoretice ale formării planetelor.”

Steaua, aflată la aproximativ 520 de ani lumină depărtare în constelația Auriga, are doar 4 milioane de ani, aproximativ o miimi din vârsta soarelui. „Este cu adevărat un copil”, spune Di Folco.

Masa exactă a potențialei planete nu este cunoscută, dar probabil ar trebui să fie un gigant gazos precum Jupiter, mai degrabă decât o planetă stâncoasă precum Pământul pentru a face valuri atât de mari pe disc. Și s-ar putea să nu fie singur – există un indiciu de altă planetă lângă marginea exterioară a discului.

Mărirea stelei AB Aurigae, situată la aproximativ 520 de ani lumină depărtare, în constelația Auriga, dezvăluie un vârtej de gaz și praf care include o mică regiune în formă de S unde se poate forma o nouă planetă.