Ierburile invazive pun stăpânire pe marea de tufă din vestul american

Nimănui nu-i place un trișor, mai ales unul care prosperă la fel de ușor ca iarba Bromus tectorum face în vestul american. Această specie invazivă se numește cheatgrass deoarece se usucă mai devreme decât plantele native, schimbând animalele sălbatice și animalele în căutarea hranei hrănitoare.

Din nefericire pentru acele animale și plantele indigene aglomerate, iarba șmecheră și alte câteva ierburi anuale invazive domină acum o cincime din Great Basin, o zonă largă de pământ care include porțiuni din Oregon, Nevada, Idaho, Utah și California. În 2020, aceste ierburi invazive au acoperit peste 77.000 de kilometri pătrați de ecosisteme ale Marelui Bazin, inclusiv habitate de altitudine mai înaltă, care sunt acum accesibile plantelor neindigene din cauza schimbărilor climatice, raportează cercetătorii pe 17 noiembrie în Diversitate și distribuții.

Această invazie a ierburilor anuale exotice degradează unul dintre cele mai periclitate biomi din America de Nord: o mare vastă de arbuști de salvie, flori sălbatice și graminee în care colindă căprioarele și căprioarele catâr și unde fermierii se bazează pe pășuni sănătoase pentru a crește vite.

În plus, aceste ierburi invazive, care sunt foarte inflamabile atunci când sunt uscate, sunt, de asemenea, legate de incendii de vegetație mai frecvente și mai mari. În părțile din Câmpia râului Snake din Idaho, care sunt dominate de iarbă, de exemplu, incendiile au loc la fiecare trei până la cinci ani, spre deosebire de media istorică de 60 până la 110 ani. Din 2000 până în 2009, 39 din 50 dintre cele mai mari incendii din Marele Bazin au fost asociate cu cheatgrass.

Pentru a adăuga insultă la răni, cheatgrass este mai eficient la recolonizarea zonelor arse după un incendiu decât plantele native, creând o buclă vicioasă: mai multă cheatgrass provoacă mai multe incendii, iar mai multe incendii favorizează mai multe buruieni. Acest lucru înseamnă că administratorii de terenuri sunt adesea în urmă, încercând să împiedice răspândirea ierbii pentru a preveni incendiile, încercând, de asemenea, să restabilească comunitățile de plante native după incendii, astfel încât ecosistemele de salvie să nu treacă într-o monocultură de ierburi invazive.

„Trebuie să obținem o strategie spațială pentru a identifica unde să protejăm comunitățile de plante native intacte, mai degrabă decât să urmărim în mod constant problema”, spune Joseph Smith, cercetător în ecologia pășurilor la Universitatea din Montana din Missoula.

Pentru a face acest lucru, Smith și colegii săi au cuantificat cât de mult din Marele Bazin a trecut la ierburi anuale invazive în ultimele trei decenii. Cercetătorii au folosit Rangeland Analysis Platform sau RAP, un produs de teledetecție alimentat de Google Earth Engine care estimează tipul și procentul de vegetație la o scară de dimensiunea unui diamant de baseball.

În timp ce imaginile prin satelit pe care se bazează RAP pot arăta unde ierburile anuale devin maronii la sfârșitul primăverii în Vest sau unde plantele perene rămân verzi mai mult timp vara, tehnologia nu poate delimita între plantele native și cele nenative. Așadar, cercetătorii au verificat încrucișat datele RAP cu studiile de vegetație de la sol colectate prin evaluarea, inventarul și strategia de monitorizare a Biroului de Management Teren din SUA.

Ierburile anuale invazive au crescut de opt ori suprafața în regiunea Marelui Bazin din 1990, a descoperit echipa. Smith și colegii lor estimează că zonele dominate de ierburi au crescut cu peste 2.300 de kilometri pătrați anual, o rată de preluare proporțional mai mare decât defrișarea recentă a pădurii tropicale amazoniene.

Poate cel mai alarmant, echipa a descoperit că ierburile anuale, dintre care majoritatea sunt invazive, se deplasează în mod constant în altitudini mai înalte, despre care se credea anterior că prezintă un risc minim de invazie (SN: 10/3/14). Ierburile anuale invazive nu tolerează iernile reci, înzăpezite, precum și plantele perene native. Dar, ca urmare a schimbărilor climatice, iernile sunt mai blânde în Marele Bazin, iar verile mai aride. În timp ce plantele perene se luptă să supraviețuiască lunilor calde și uscate, semințele de iarbă invazive rămân pur și simplu latente și așteaptă ploile de toamnă.

„În multe feluri, ierburile invazive nu fac decât să alerge în jurul plantelor perene. Ei nu trebuie să facă față celor mai dure efecte ale schimbărilor climatice din cauza ciclului lor de viață diferit”, explică Smith.

Deși amploarea problemei poate părea copleșitoare, tehnologia gratuită de teledetecție, cum ar fi RAP, poate ajuta administratorii terenurilor să vizeze mai bine eforturile de a încetini răspândirea acestor ierburi invazive și de a explora legătura lor cu incendiile de vegetație. Smith, de exemplu, cercetează acum modul în care cartografierea ierburilor anuale în primăvară ar putea ajuta la prognoza incendiilor de vară.

„Dacă nu știm unde este problema, atunci nu știm unde să concentrăm soluțiile”, spune Bethany Bradley, ecologist și biogeograf de invazie la Universitatea din Massachusetts Amherst, care nu a fost implicat în cercetare. „Cartografiarea ierburilor invazive poate ajuta cu siguranță oamenii să oprească ciclul iarbă-foc știind unde să le trateze cu erbicide.”