Ideea că mulți oameni cresc în urma unei traume poate fi un mit

„Ceea ce nu mă omoară, mă face mai puternic”, a scris celebru filosoful german din secolul al XIX-lea Friedrich Nietzsche. Variante ale acestui aforism abundă în textele literare, spirituale și, mai recent, psihologice.

Că cercetările psihologice sugerează că cel puțin jumătate dintre supraviețuitori nu numai că se recuperează din experiențele traumatice, dar continuă să dezvolte mai multă apreciere pentru viață, relații mai puternice și putere emoțională – un fenomen pe care cercetătorii îl numesc „creștere posttraumatică”.

Ideea că evenimentele rele pot duce adesea la rezultate bune este atrăgătoare, mai ales în acest moment prezent și dificil. Peste 6,3 milioane de oameni din întreaga lume au murit din cauza COVID-19, iar decesele continuă să se adune (SN: 5/18/22). Invazia Rusiei în Ucraina a depășit o sută de zile (SN 4/12/22). Și o serie recentă de împușcături în masă – inclusiv la o paradă de 4 iulie din Highland Park, Illinois, la o școală primară din Uvalde, Texas, și la o băcănie din Buffalo, New York – a lăsat comunitățile americane în stare de șoc (SN: 5/26/22).

Dar într-o serie de discuții prezentate în mai la Chicago, la conferința Asociației pentru Știință Psihologică, unii cercetători au numit descoperirile privind creșterea posttraumatică „în mare parte iluzorii”. Studiile de creștere suferă de defecte metodologice grave, spun acești cercetători. Printre acestea se numără dependența de sondaje care le cer oamenilor să își evalueze creșterea personală în timp, o sarcină cu care majoritatea oamenilor se luptă.

Instrumentele de cercetare mai bune ar putea să nu remedieze problema. Acest lucru se datorează faptului că aceste studii sunt în mod fundamental defecte, spun cercetătorii. Ei susțin că impulsul de a studia trauma în termeni de creștere provine dintr-o mentalitate occidentală care tinde să valorizeze emoțiile pozitive și să devalorizeze sau chiar să evite emoțiile negative (SN: 12/7/19). Acest lucru îi poate presa pe supraviețuitori să își nege sau să își suprime sentimentele negative, ceea ce ar putea avea consecințe dăunătoare.

Această dorință de rezultate pozitive poate crea „narațiuni culturale toxice”, spune psihologul de personalitate Eranda Jayawickreme de la Universitatea Wake Forest din Winston-Salem, N.C. Referindu-se la părinții care au pierdut un copil în împușcăturile în masă din Uvalde, el spune: „Există ceva grotesc în această așteptare că oamenii ar putea reveni din așa ceva”.

Concentrându-se pe partea bună

Cu o jumătate de secol în urmă, psihologii tratau în mare parte dificultatea unei persoane de a se recupera după evenimente traumatice ca pe un eșec personal. Dar cercetările asupra veteranilor care se întorceau din războiul din Vietnam și a altor supraviețuitori de traume au început să schimbe acest mod de gândire. În 1980, Asociația Americană de Psihiatrie a creat o categorie pentru tulburarea de stres posttraumatic, sau PTSD, în manualul său de tulburări mentale. Cei care se luptă cu această tulburare pot avea flashback-uri, coșmaruri și anxietate severă.

„Acum treizeci de ani, toată lumea se concentra pe cele mai rele rezultate”, spune expertul în traume și reziliență George Bonanno de la Universitatea Columbia.

Dar numai aproximativ o cincime dintre persoanele care suferă o traumă dezvoltă PTSD, au realizat psihologii. La mijlocul anilor 1990, psihologii Richard Tedeschi și Lawrence Calhoun, ambii pe atunci la Universitatea Carolina de Nord din Charlotte, au scris în 1996 Journal of Traumatic Stress că accentul pus pe suferință a ascuns binele care poate apărea din traume.

Cei doi au dezvoltat un „inventar de creștere”, utilizat pe scară largă în prezent, pentru a evalua rezultatele pozitive pe care oamenii le-au raportat după ce au trecut printr-un eveniment traumatic. În chestionarul cu 21 de itemi, respondenții evaluează afirmații precum „Am mai multă compasiune pentru ceilalți” și „Am stabilit o nouă cale pentru viața mea”. Respondenții pot alege de la un scor de la 0 pentru „Nu am experimentat această schimbare ca urmare a crizei mele” la 5 pentru „Am experimentat această schimbare într-o măsură foarte mare ca urmare a crizei mele”. Itemii reflectă cinci mari categorii: relaționarea cu ceilalți, puterea personală, noi posibilități, aprecierea vieții și schimbarea spirituală.

„Creșterea posttraumatică înseamnă că te cobori în adâncuri și apoi, la un moment dat, te ridici deasupra acelei linii de bază într-un alt tărâm”, spune Tedeschi, acum președinte al Boulder Crest Institute for Posttraumatic Growth, o organizație din Bluemont, Virginia, care folosește cercetările privind creșterea posttraumatică pentru a ajuta veteranii de luptă, primii respondenți și familiile acestora.

Fisuri în teorie

Dar unii cercetători au început în curând să pună la îndoială capacitatea oamenilor de a răspunde cu acuratețe la sondajul de creștere.

Într-un studiu acum seminal din 2009 în Psychological Science, cercetătorii au recrutat aproximativ 1.500 de studenți și i-au urmărit timp de opt săptămâni. O dată la începutul studiului și o dată la final, studenții au răspuns la sondaje pentru fiecare dintre cele cinci categorii de creștere acoperite de inventarul de creștere, împreună cu o versiune modificată a inventarului.

Spre deosebire de inventarul lui Tedeschi și Calhoun, care le cere respondenților să compare starea lor de spirit actuală cu cea din trecut, cele cinci sondaje și inventarul modificat le-au cerut respondenților să reflecteze asupra prezentului. De exemplu, în categoria de calitate a relațiilor, respondenții au evaluat afirmația: „Îmi plac conversațiile personale și reciproce cu membrii familiei sau cu prietenii”.

Pe parcursul acestei perioade de opt săptămâni, 122 de studenți au raportat că s-au confruntat cu un eveniment traumatic care a provocat un nivel ridicat de stres. Acei studenți au completat, de asemenea, inventarul de creștere standard la sfârșitul celor opt săptămâni. Cercetătorii nu au găsit nicio corelație între scorurile ridicate de creștere percepută la inventarul standard și scorurile reale de creștere la inventarul modificat și la cinci sondaje legate de bunăstare.

Această nepotrivire apare deoarece oamenii sunt teribili în a-și aminti cum s-au simțit în trecut, spune coautorul studiului Crystal Park, un psiholog clinic de sănătate la Universitatea din Connecticut din Storrs. „Vreau să arunc conceptul că oamenii sunt capabili să raporteze cu exactitate că au crescut”.

Tedeschi contracarează faptul că trauma clivează viața cuiva într-un înainte și un după, ceea ce face mai ușor pentru mulți oameni să distingă schimbările în timp. Mai mult, creșterea necesită timp, spune el. „Nu te poți aștepta ca oamenii să își schimbe convingerile spirituale în opt săptămâni”.

Dar cât de mult timp? Și dacă trece suficient timp, cum se poate ști că dezvoltarea provine din traumă și nu dintr-o altă experiență majoră de viață, cum ar fi mutatul în cealaltă parte a țării sau nașterea de copii? Cercetările arată că oamenii nu sunt foarte buni la introspecție, spune Jayawickreme. „Avem tendința de a veni cu tot felul de povești pentru schimbare, dar acele povești sunt doar povești. Ele nu reflectă cu adevărat ceea ce a cauzat de fapt acea schimbare.”

„Trăgând pentru creștere

Alte probleme provin din proiectarea inventarului original, susțin Jayawickreme și alții. De exemplu, întrebările iau în considerare doar schimbările pozitive, iar cel mai rău sau cel mai mic rezultat pe care îl poate da un respondent este că nu a înregistrat nicio schimbare ca urmare a crizei. Această încadrare pune presiune asupra supraviețuitorilor să raporteze o creștere atunci când s-ar putea simți mai rău, spune Jayawickreme. „Articolele trag pentru creștere”.

Tedeschi și colegii săi au dezvoltat recent un nou sondaj de creștere care ia în considerare și schimbările negative în urma traumei. Dar nu este încă la fel de utilizat pe scară largă în cercetarea privind creșterea posttraumatică ca originalul.

Între timp, într-o lucrare nepublicată, cercetătorul în domeniul traumei Adriel Boals de la Universitatea North Texas din Denton a încercat să depășească ceea ce el consideră a fi prejudecata de creștere a sondajului original într-un mod diferit. El i-a întrebat pe oameni dacă și-au schimbat pentru că unui eveniment traumatizant, o măsură de creștere sau în ciuda evenimentului.

„Jumătate dintre oameni aleg: „M-am schimbat în ciuda acestui eveniment””, spune Boals. Acest lucru sugerează că persoanele care pot raporta o creștere în inventarul original nu atribuie de fapt această creștere traumei, ci altor experiențe de viață.

Mai mult, spun Jayawickreme și alții, spre deosebire de majoritatea sondajelor psihologice, care solicită respondenților să completeze o singură sarcină cognitivă de tipul „cum te simți acum” sau „reflectează asupra prezentului”, inventarul original de creștere necesită patru sarcini cognitive. Respondenții trebuie să ia în considerare cum se simt în acest moment și cum se simțeau înainte de traumă. Apoi trebuie să calculeze această diferență de bunăstare, precum și să determine dacă trauma sau un alt eveniment de viață, cum ar fi îmbătrânirea sau nașterea unui copil, a cauzat schimbarea.

Dar oamenii nu trec de fapt prin acești pași. Această constatare a fost raportată în martie în Anxietate, stres și adaptare și la conferința din luna mai de către Boals, Park și Elizabeth Griffith, un psiholog tot de la Universitatea din North Texas.

Când echipa a comparat timpii de răspuns în rândul studenților de la facultate care au făcut inventarul standard de creștere cu studenții care au făcut o versiune simplificată care implica o singură sarcină cognitivă, cercetătorii au descoperit că studenții care au completat inventarul standard au avut nevoie de doar 8 procente mai mult decât ceilalți studenți. Acest lucru echivalează cu doar o jumătate de secundă mai mult timp de răspuns pentru fiecare item, spune Boals. „Dacă poți parcurge pașii 2, 3 și 4… în jumătate de secundă, înseamnă că bei o cafea mai tare decât mine”.

Evitarea emoțiilor negative

Dincolo de particularitățile metodologice, unii cercetători care studiază traumele în diferite culturi pun sub semnul întrebării accentul pus de unii psihologi occidentali pe creșterea personală și, într-o mai mică măsură, pe reziliență – un fenomen marcat de stabilitate în vremuri grele, mai degrabă decât de o creștere abruptă a bunăstării după un declin inițial, așa cum se observă în creșterea posttraumatică (SN: 10/19/14).

„În societățile euro-americane, „reziliența” și „creșterea posttraumatică” sunt termeni metaforici utilizați în mod obișnuit pentru răspunsuri pozitive la adversitatea extremă”, scriu psihologii Universității din Zurich Iara Meili și Andreas Maercker în 2019 în Transcultural Psychiatry. Aceștia atribuie popularitatea acestor „metafore” occidentale accentului pus de societățile individualiste pe autodeterminare și agenție, chiar și în fața bolii sau a morții. Aceste concepte există și în alte părți, spune Maercker. Dar rareori capătă o semnificație atât de mare – ceea ce el numește „aproape o abordare religioasă”.

O așteptare socială de creștere poate pune o presiune enormă asupra supraviețuitorilor pentru a-și ascunde suferința, spune Jayawickreme.

Luați, de exemplu, un studiu în care cercetătorii au comparat rezultatele în rândul a aproximativ 380 de soldați norvegieni care au fost desfășurați în Irak în 2004. Soldații care au raportat cea mai mare creștere personală la cinci luni după ce s-au întors acasă au raportat, de asemenea, cele mai multe simptome de stres posttraumatic 10 luni mai târziu, au remarcat cercetătorii în 2015 în 2015 în Clinical Psychological Science.

„Rapoartele de auto-raportare a creșterii posttraumatice ar trebui să fie puternic corelate cu performanțele altor măsurători, cum ar fi mai puțină depresie, mai multă satisfacție cu viața, aceste tipuri de lucruri”, spune Boals, care nu a fost implicat în această cercetare. „Dar dacă ceva, [growth] este corelat pozitiv cu simptomele PTSD”.

În cele din urmă, răspunsul cel mai plin de compasiune la suferință este validarea sentimentelor supraviețuitorilor, spune Jayawickreme. „Modul în care oamenii răspund la adversitate este nuanțat. Oamenii se pot schimba în moduri pozitive. Oamenii se pot schimba în moduri negative. Oamenii nu se pot schimba deloc. Și asta este bine”.