Iată de ce va fi nevoie pentru a adapta rețeaua electrică la riscuri mai mari de incendiu

Eforturile de prevenire a incendiilor de vegetație, care fac din nou ravagii în California, au aruncat în întuneric mari părți ale statului.

Milioane de oameni și-au pierdut curentul în octombrie, într-o serie de întreruperi intenționate, menite să prevină liniile electrice de la izbucnirea incendiilor de vegetație în condiții deosebit de uscate și cu vânt. Turnurile de telefonie mobilă au murit, lăsând pe mulți fără servicii telefonice. Semafoarele s-au stins. Spitalele s-au luptat pentru a menține echipamentele de salvare să funcționeze pe generatoare de rezervă.

Deși perturbatoare, întreruperile de electricitate de precauție începând cu 9 octombrie au fost menite să prevină ceva și mai dezastruos. În 2017 și 2018, sezonul incendiilor de vegetație a provocat distrugeri record. Se crede că sute de incendii în California doar în 2018 au fost declanșate de echipamente conduse de companii de furnizare de energie. Multe au fost relativ mici și ușor de stins, dar altele au fost mai catastrofale – inclusiv cel mai mortal incendiu din istoria Californiei, cunoscut sub numele de Focul de tabără, care a ucis peste 80 de oameni și a devastat orașul Paradise în noiembrie anul trecut.

Odată cu creșterea riscurilor de incendiu, pe măsură ce schimbările climatice lasă peisajul din ce în ce mai uscat (SN: 7/15/15), întreruperile de curent în masă ar putea deveni noua normalitate – cu excepția cazului în care sistemul de electricitate poate deveni mai sigur la incendiu. Știri Științe a întrebat doi experți în infrastructura energetică cum să îmbunătățească rețeaua electrică, astfel încât aceasta să reprezinte o amenințare mai mică pe fondul riscurilor crescute de incendiu.

Ar putea îngroparea liniilor electrice să reducă riscurile de incendiu?

„Punerea liniilor în subteran este o soluție excelentă. Este, de asemenea, foarte scump,” spune Alexandra von Meier de la Universitatea din California, Berkeley. „În loc de un milion de dolari pe milă, te uiți la 10 milioane de dolari. În locurile în care există mulți kilometri de teren expus sau vulnerabil, acesta este un preț mare.”

Totuși, pentru a evita spargerea bancii, utilitățile ar putea îngropa linii numai în zonele care sunt deosebit de vulnerabile la viitoarele incendii de vegetație, spune Sayanti Mukherjee de la Universitatea din Buffalo din New York, care lucrează la o analiză a riscului de incendiu de vegetație pentru diferite județe din California.

De ce pene de curent nu vizează doar zonele cu risc de incendiu?

Rețelele de linii electrice sunt întinse, transportând electricitate pe distanțe lungi. Numai cea mai mare companie de energie din California, Pacific Gas and Electric Co., furnizează aproximativ 5 milioane de clienți în zonele centrale și nordice ale statului. Și în timp ce unele comunități s-au răspândit mai departe în pădurile și prerii predispuse la incendii (SN: 15/11/18), chiar și clienții din zonele relativ sigure împotriva incendiilor sunt încă deserviți de linii de transmisie care traversează terenuri asemănătoare cu tinder, cum ar fi dealurile acoperite cu iarbă. Deci casele respective trebuie deconectate și ele.

Rețeaua ar putea fi reproiectată pentru a alimenta electricitate în „microrețele” mai mici și mai izolate, spune Mukherjee. „Beneficiul cheie al unei microrețele este că poate intra în „modul insular”” – deconectarea de la rețeaua electrică principală și trecerea la o sursă de energie locală în caz de urgență. „În acest fel, putem preveni întreruperile de curent în masă pentru mii de oameni care nici măcar nu sunt afectați direct de incendiile de vegetație”, spune ea. Astăzi, microrețelele sunt utilizate în mare măsură de aeroporturi, campusuri universitare sau companii și se bazează de obicei pe generatoare de rezervă pe gaz sau diesel.

Cum știm unde este sigur să menținem alimentarea pornită?

Din punct de vedere istoric, utilitățile „s-au bazat mult pe inspecțiile fizice” ale rețelelor vaste de linii electrice, spune von Meier. „Acum există într-adevăr o mișcare de a începe să aplice tehnici informatice mai avansate” pentru a analiza datele despre activitatea electrică din rețea pentru a identifica perturbările de la distanță, cum ar fi ramurile copacilor care se apropie prea mult de liniile electrice. Plantele care au atins echipamentele electrice au declanșat cel puțin unul dintre flăcările care au contribuit la incendiul de tabără.

Senzorii instalați de-a lungul liniilor electrice ar putea monitoriza condițiile de mediu, cum ar fi temperatura vântului și a aerului, care pot declanșa alarme despre posibile noi incendii sau pot avertiza unde s-ar putea răspândi (SN: 9/9/18).

Cât de curând ne putem aștepta să vedem schimbări în rețeaua electrică?

„Mă aștept să văd mai multe întreruperi de curent și să văd că acestea vor continua anul viitor și anul următor”, spune von Meier, care lucrează cu colegii pentru a dezvolta un sistem de microrețea în care mai multe case dintr-un bloc ar putea împărți energia din gospodărie. panouri solare. Între timp, există proiecte pilot de microrețea, cum ar fi microrețea San Diego Gas and Electric Company din Borrego Springs, care poate funcționa independent în timpul întreruperilor de curent.

Dar replicarea unor astfel de eforturi în mai multe locuri „necesită timp și este nevoie de bani”, spune ea. „Va trece un deceniu până când acestea vor fi răspândite.”