Iată cele mai importante momente dintr-un an plin de lansări în spațiu

Atât de multe lucruri au fost lansate în spațiu în acest an: șase oameni au călătorit la bordul vehiculelor comerciale ale echipajului, trei nave spațiale au început călătoriile spre Marte și câteva sute de sateliți strălucitor de distracție au urcat pe cer.

Echipaj comercial

Pe 30 mai, SpaceX a transportat o pereche de astronauți la Stația Spațială Internațională de la Cape Canaveral, Fla. A fost prima lansare umană pe o navă spațială comercială și prima dată când astronauții au zburat de pe o rampă de lansare din SUA de când naveta spațială a fost retrasă în 2011 (SN: 20.6.2020, str. 16).

Lansarea rachetei SpaceX
SpaceX a lansat un echipaj de patru persoane de pe teritoriul SUA pe 15 noiembrie.Fotografii oficiale SpaceX/Flickr (CC BY-NC 2.0)

Ca parte a programului său de echipaje comerciale, NASA a finanțat companii private de zboruri spațiale, inclusiv SpaceX și Boeing, pentru a dezvolta modalități de a transporta astronauți către și de la stația spațială, astfel încât agenția să nu mai fie nevoită să se bazeze pe ambarcațiunile rusești Soyuz.

Când astronauții s-au întors în siguranță pe Pământ pe 2 august, testul navei spațiale Crew Dragon de la SpaceX a fost considerat un succes. Următorul zbor, care a fost lansat pe 15 noiembrie, a luat patru astronauți. „Cred că puteți spune că nu mai suntem dependenți de Soyuz”, spune astrofizicianul și istoricul spațiului Jonathan McDowell de la Centrul de Astrofizică Harvard & Smithsonian din Cambridge, Mass.

SpaceX Crew Dragon se apropie de ISS
SpaceX Crew Dragon se apropie de Stația Spațială Internațională pe 16 noiembrie.NASA Johnson/Flickr (CC BY-NC-ND 2.0)

Călătorie pe Marte

Trei nave spațiale care au plecat spre Marte în iulie urmează să sosească în februarie 2021. Roverul Perseverance, al cincilea rover marțian al NASA (SN: 7/4/20 & 7/18/20, str. 30), va căuta într-o deltă uscată a unui râu semne de viață antică și va colecta mostre de rocă pe care o viitoare misiune le va aduce pe Pământ.

China și Emiratele Arabe Unite speră că misiunile din acest an vor marca primele călătorii de succes pe Planeta Roșie (SN Online: 30.7.2020). După ce a intrat pe orbita lui Marte, nava spațială Tianwen-1 din China este de așteptat să arunce un lander și un rover pe suprafața planetei în aprilie. China intenționează să aducă mostre de pe Marte în următorul deceniu, iar Tianwen-1 este o demonstrație tehnologică pentru acea misiune. Roverul va căuta, de asemenea, buzunare ascunse de apă sub suprafață și va explora geologia și chimia lui Marte.

Roverul Perseverance al NASA
Statele Unite, China și Emiratele Arabe Unite au lansat toate misiuni pe Marte în iulie. Roverul Perseverance al NASA (ilustrat) va căuta semne de viață antică.JPL-Caltech/NASA

Agenția spațială din Emiratele Arabe Unite a fost fondată abia în 2014 și și-a lansat primul satelit în 2018, făcând o misiune pe Marte un salt ambițios. Orbiterul Hope al țării va aduna dovezi pentru a aborda unul dintre cele mai mari mistere nerezolvate ale lui Marte: Cum funcționează vremea marțiană (SN: 7/4/20 & 7/18/20, str. 24)? Fiind prima navă spațială care orbitează în jurul ecuatorului planetei, Hope va oferi o nouă perspectivă asupra modului în care atmosfera lui Marte se schimbă zilnic, sezonier și la diferite altitudini.

Mega-constelații

SpaceX nu trimite doar astronauți pe orbită. Compania a lansat sute de sateliți ca parte a proiectului Starlink pentru a aduce internetul de mare viteză în întreaga lume. Alte companii plănuiesc să lanseze „mega-constelații” similare. Dacă totul decurge conform planurilor diferitelor companii, vor exista aproximativ 100.000 de sateliți pe orbite joase.

„Sunt o mulțime de sateliți”, spune McDowell. Începând cu 1 august, doar 2.787 de sateliți operaționali care făceau tot felul de lucrări au orbitat în jurul Pământului. Oamenii de știință se tem că creșterea iminentă a satelitului ar putea strica cerul nopții pentru astronomie prin reflectarea luminii suplimentare la telescoapele pământești (SN: 28.3.20, str. 24).

Până la jumătatea lunii octombrie, SpaceX lansase deja peste 900 de sateliți Starlink. Compania a testat o acoperire întunecată menită să facă sateliții mai puțin reflectorizați, dar asta nu a ajutat suficient. Așa că acum SpaceX lansează sateliți cu viziere mici pentru a reduce reflectivitatea, ceea ce ajută puțin, spune McDowell.

sateliți de internet
SpaceX și alte companii doresc să lanseze mii de sateliți de internet (ilustrați) pe orbită. Astronomii se tem că aceste obiecte reflectorizante vor afecta observațiile pe cerul nopții.Nicolle Rager Fuller

Vestea bună este că astronomii și companiile spațiale discută problema. La o întâlnire din vară, oamenii de știință au prezentat simulări ale celor mai defavorabile scenarii. Impactul acestor mega-constelații va depinde de câți sateliți se lansează efectiv și de ce fel de astronomie aveți în vedere, spune McDowell. Unele dintre cele mai grave efecte vor fi asupra observațiilor pentru detectarea asteroizilor din apropierea Pământului.

„S-ar putea să ratăm piatra care urmează să ne omoare pe toți, deoarece striatele satelitului au împiedicat calcularea orbitei sale”, spune McDowell.

Un lucru care ar ajuta este reglementările guvernamentale cu privire la caracteristicile sateliților care pot fi lansati, spune McDowell. Companiile „fac toate zgomotele potrivite despre dorința de a ajuta”, spune el, dar zgomotele și acțiunile nu sunt același lucru.

„Cred că, cu lucrări suplimentare și atenuări, vom ajunge într-un punct în care nu este fatal pentru astronomia de la sol, dar este totuși un impact uriaș”, spune McDowell. „S-ar putea să nu știm toate consecințele până când nu suntem cu adevărat în asta.”