Iată ce s-ar putea să fi ratat în spațiu anul acesta

Misiunile pe Jupiter și Saturn au făcut titluri importante în acest an, oferind vederi de aproape ale celor doi giganți gazosi. 2017 a avut o mulțime de alte actualizări din misiunile interesante din anii trecuți.

Juno

Nava spațială Juno a urmărit cu atenție Jupiter de când a intrat pe orbita gigantului gazos în 2016. Anul acesta, Juno a avut șapte zboruri științifice planificate ale planetei, oferind cercetătorilor o primă privire intimă asupra Marelui punct roșu (SN Online: 7/7/17) și dezvăluind detalii surprinzătoare despre interiorul planetei.

Măsurătorile gravitației joviane sugerează că miezul lui Jupiter este mare și difuz, iar vederile cu microunde arată că amoniacul se întinde până la vârful norilor din adâncul atmosferei (SN: 24/6/17, p.14). Dar oamenii de știință nu se distrează complet. Publicul ajută să decidă unde să îndrepte o cameră color la bordul navei spațiale, pentru a afla, printre altele, despre structurile și dinamica norilor planetei (SN Online: 2/17/17).

Juno va continua să colecteze date de la Jupiter cel puțin până în iulie 2018.

Nori jovieni, luați de nava spațială Juno JPL-Caltech/NASA, SwRI, MSSS, Gerald Eichstädt, Seán Doran

Cassini

După 20 de ani în spațiu, 13 pe orbită în jurul lui Saturn (SN: 9/2/17, str. 16), Cassini s-a stins într-un incendiu pe 15 septembrie. Nava spațială a ars ca o cometă în atmosfera planetei – dar nu înainte de a trimite înapoi observații fără precedent (SN Online: 9/15/17).

În lunile dinaintea scufundării sale de moarte, Cassini a făcut buclă între Saturn și cel mai interior inel al său. Datele din această zonă neexplorată îi vor ajuta pe cercetători să definească mai bine durata unei zile Saturn și să învețe din ce sunt făcute inelele și cum s-au format.

La începutul acestui an, Cassini a realizat cele mai apropiate imagini ale atmosferei lui Saturn (SN Online: 27.04.17) și a dezvăluit că Pan, o lună minusculă care orbitează în mijlocul inelelor lui Saturn, are o creastă în jurul ecuatorului său, făcându-l să arate ca un ravioli (SN: 15/04/17, str. 10). Simulările sugerează că azotul barbotat poate fi sursa unui punct luminos care clipește, sau a „insulei magice”, pe care Cassini a observat-o în marea de hidrocarburi Ligeia Mare pe luna Titan (SN: 13.5.17, str. 17). Și datele publicate anul acesta dintr-o scufundare din 2015 prin penele de la Enceladus indică faptul că luna înghețată adăpostește hidrogen molecular – un gaz care pe Pământ servește drept hrană pentru unii microbi (SN: 13.5.17, str. 6).

Inelele lui Saturn, luate de sonda spațială Cassini JPL-CALTECH/NASA, INSTITUTUL DE ȘTIINȚĂ SPATIALĂ

Curiozitate

Roverul Marte și-a sărbătorit al cincilea an de explorare a Planetei Roșii în 2017 și urmează să-și continue rularea cel puțin până în septembrie 2018.

În timp ce se rostogolește în jurul Muntelui Sharp, care are o înălțime de peste 5 kilometri în centrul craterului Gale al lui Marte, robotul va eșantiona noi straturi de rocă dominate de hematit și argilă, precum și unul cu multe săruri sulfat. Aceste sedimente pot oferi răspunsuri la întrebările arzătoare ale oamenilor de știință, inclusiv modul în care Marte a trecut de la o lume umedă și caldă la ceea ce vedem astăzi și dacă planeta deține elementele chimice pentru viață (SN Online: 8/4/17).

Suprafața marțiană, din Hazcam al lui Curiosity JPL-Caltech/NASA

Noi orizonturi

New Horizons a avut cele 15 minute de faimă în 2015, când a trecut pe lângă Pluto, dar nava spațială are încă mai multe de oferit. În 2017, cercetătorii care studiau imaginile New Horizons ale siluetei neclare a lui Pluto alături de simulări au sugerat că particulele solide din atmosfera planetei pitice ar putea fi de vină pentru condițiile neașteptat de reci (SN: 9/12/17, str. 18). Și un ten pete de suprafață se datorează colapsului periodic al atmosferei lui Pluto (SN: 15/04/17, str. 14). Spre deosebire de vecinii săi planetari, Pluto cu siguranță nu are inele, au raportat oamenii de știință din misiune (SN: 28.10.17, str. 15).

New Horizons urmează să ajungă la următoarea sa țintă – un obiect ciudat din Centura Kuiper numit 2014 MU69 – în ianuarie 2019. La începutul acestui an, telescoapele de pe Pământ au surprins obiectul, la aproximativ 6,5 miliarde de kilometri distanță, eclipsând o stea (SN Online: 20.07.17).

Atmosfera lui Pluto, preluată de New Horizons SWRI, JHUAPL, NASA

OSIRIS-REx

Nava spațială, care a fost lansată în 2016, a revenit pe Pământ pe 22 septembrie pentru o asistență gravitațională rapidă în drum spre Bennu, un asteroid bogat în carbon care se află la aproximativ 300.000 de kilometri de Pământ la fiecare șase ani (SN Online: 9/8/16). OSIRIS-REx a zburat la aproximativ 17.000 de kilometri deasupra Antarcticii, folosind gravitația Pământului pentru a s-a aruncat spre asteroid.

Nava este programată să ajungă la Bennu pe 17 august 2018, unde va orbita asteroidul timp de aproximativ 2½ ani, făcând observații și folosind un braț robotic pentru a colecta o probă de rocă înainte de a călători acasă. Cercetătorii speră să analizeze eșantionul pentru a afla mai multe despre sistemul solar timpuriu.

Pământ compozit, așa cum este văzut de OSIRIS-REx Centrul de zbor spațial Goddard al NASA, Universitatea din Arizona

Zori

Orbitând în jurul lui Ceres din 2015, sonda spațială Dawn a captat indicii de material organic de pe suprafața planetei pitice, au raportat cercetătorii în februarie – un semn că Ceres ar fi avut cândva un mediu locuibil. Dovezile au venit sub forma unui model de lumină absorbită și reflectată în concordanță cu substanțele organice. Dar fără o probă de la suprafață, cercetătorii nu pot identifica în mod definitiv materialul organic sau să spună cum s-a format (SN: 18.3.17, str. 8).

În octombrie, NASA a prelungit misiunea Dawn pe termen nelimitat. Pe o orbită stabilă în jurul lui Ceres, Dawn va continua să se rotească chiar și după ce va rămâne fără combustibil la sfârșitul anului viitor (SN Online: 20/10/17).

Ceres, de la nava spațială Dawn JPL-CALTECH/NASA, UCLA, MPS, DLR, ID