Hubble a urmărit o eclipsă de Lună pentru a vedea Pământul din perspectiva unui extraterestru

Pentru a exersa căutarea vieții extraterestre, cercetătorii au organizat o repetiție generală cu singura lume despre care știu că este locuibilă: Pământul.

În timp ce Pământul se afla între Soare și Lună pentru o eclipsă de Lună în ianuarie 2019, Telescopul Spațial Hubble a observat cum substanțele chimice din atmosfera Pământului au blocat anumite lungimi de undă ale luminii solare să ajungă pe Lună. Acea configurație de observare a imitat modul în care astronomii plănuiesc să sondeze atmosferele exoplanetelor asemănătoare Pământului în timp ce trec prin fața stelelor lor, eliminând lumina stelară.

„Practic, ne prefacem că suntem observatori extratereștri care ne uită la planeta noastră”, spune Giada Arney, un om de știință planetar la Centrul de Zbor Spațial Goddard al NASA din Greenbelt, Maryland.

Folosind Hubble, cercetătorii s-au concentrat pe reperarea efectelor ozonului atmosferic. Deoarece ozonul este atât un produs chimic secundar al oxigenului produs în fotosinteză, cât și un scut care protejează viața de razele ultraviolete dăunătoare ale soarelui, astronomii cred că ozonul atmosferic ar putea fi un indicator cheie că o lume îndepărtată este locuibilă. În timpul eclipsei de Lună, Hubble a examinat lumina soarelui care a trecut prin atmosfera Pământului și s-a reflectat de pe Lună în căutarea semnelor de ozon.

„Este mai sigur pentru Hubble să observe lumina soarelui reflectată de Lună” decât să privească direct Pământul iluminat din spate, explică Allison Youngblood, astronom la Universitatea din Colorado Boulder. Instrumentele telescopului sunt atât de sensibile, iar Pământul este atât de strălucitor încât „chiar și partea de noapte ar prăji detectoarele lui Hubble”.

Aceste observații au evidențiat scăderi proeminente ale lungimii de undă ale razelor ultraviolete ale soarelui care au fost absorbite de ozon, raportează Youngblood, Arney și colegii săi, online, pe 6 august, în Jurnalul Astronomic.

Datele ajută la confirmarea faptului că substanțele chimice din atmosfera Pământului filtrează lumina așa cum era de așteptat, pe baza înțelegerii de către cercetători a chimiei atmosferice. Această descoperire le oferă astronomilor mai multă încredere că vor fi capabili să recunoască exoplanete potențial locuibile.