Hrană pentru microbi găsită pe Enceladus

Luna înghețată a lui Saturn, Enceladus, împachetează gustări potrivite vieții microbiene.

Datele provenite de la sonda Cassini arată că penarul vaporos care iese din polul sudic al Lunii conține hidrogen molecular. Este probabil generat atunci când apa din oceanul subteran al Lunii reacționează cu roca din miezul său, raportează cercetătorii în 14 aprilie. Ştiinţă. Astfel de reacții la gurile hidrotermale și în alte medii extreme de pe Pământ produc abundențe mari de hidrogen, pe care unii microbi îl folosesc pentru hrană. Există suficient hidrogen pe Enceladus pentru a susține viața microbiană, sugerează echipa.

„Nu spunem că Enceladus are viață, dar descoperirea mută Luna mai sus pe lista locurilor potențial locuibile din sistemul solar”, spune coautorul studiului J. Hunter Waite de la Institutul de Cercetare de Sud-Vest din San Antonio.

Enceladus a devenit o țintă bună pentru găsirea vieții dincolo de Pământ, atunci când cercetătorii au descoperit un ocean global sub exteriorul înghețat al Lunii și indicii de activitate hidrotermală (SN: 17.10.15, str. 8; SN: 18/04/15, str. 10). Marea întrebare a fost dacă oceanul adăpostește hidrogen molecular, o sursă de energie care ar putea ajuta la alimentarea microbilor în absența luminii solare, spune Chris McKay, astrogeofizician la NASA Ames Research din Moffett Field, California, care nu a fost implicat în studiu. .

Cercetătorii au încercat să măsoare hidrogenul molecular din penaj în timpul zborurilor anterioare cu Cassini. Dar, spune Waite, nava spațială se mișca prea repede, cu aproximativ 64.800 de kilometri pe oră. Pe 28 octombrie 2015, Cassini a făcut o scufundare adâncă în penaj cu o viteză mai mică, aproximativ 30.600 de kilometri pe oră, oferind echipei suficient timp pentru a face o măsurătoare precisă: hidrogenul molecular.reprezintă 0,4 până la 1,4 la sută din gazul din penaj. Majoritatea materialului ejectat este apă, cu urme de dioxid de carbon, metan și amoniac, relatează echipa.

„Nivelul lui H2 este mult peste limita vieții”, spune McKay. Studiile de laborator arată că microbii alimentați cu hidrogen au nevoie de 10 părți per milion din acestaîn mediul lor pentru a supraviețui: 0,4 la sută, sau 4.000 de părți per milion, ar oferi o abundență de hrană, spune el.

O astfel de abundență de hidrogen a fost surprinzătoare, spune Waite. El și colegii s-au gândit dacă gazul ar putea proveni din activitatea hidrotermală, alte procese sau eventual material rămas din formarea Lunii. Calculele au arătat că numai activitatea hidrotermală continuă ar putea produce suficient hidrogen.

Rezultatul, spune McKay, „confirmă că oceanul lui Enceladus ar fi un loc frumos pentru viață”. Este atât de copt pentru viață, încât NASA vrea să se asigure că Cassini nu contaminează Luna, sau vecinul său Titan, cu pământeni maidanezi. Nava spațială rămâne fără combustibil și s-ar putea prăbuși accidental într-una dintre aceste lumi înghețate. Pentru a preveni acest lucru, Cassini va începe o serie de orbite în jurul lui Saturn pe 23 aprilie, care se vor încheia cu o plonjare mortală în atmosfera planetei în septembrie.