Hienele au cutreierat Arctica în timpul ultimei ere glaciare

Hienele moderne pândesc savanele Asiei și Africii, dar rudele antice ale animalelor ar fi putut avea terenuri mai înzăpezite: Arctica. Doi dinți fosilizați, colectați în Canada în anii 1970, confirmă bănuiala de mult timp că hienele antice s-au aventurat în America de Nord prin podul terestră Bering, spun oamenii de știință.

Dinții aparțineau unor membri ai genului dispărut Chasmaporthetescunoscută și sub numele de „hiena care alergă” pentru picioarele lor neobișnuit de lungi, au raportat cercetătorii pe 18 iunie în Cuaternarul deschis. La fel ca lupii, creaturile puteau să sprinteze pe distanțe lungi. Acea abilitate care le-a permis hienelor să facă drumul lung spre America din Asia. Hiena alergătoare rămâne în răsărit în sudul Statelor Unite și centrul Mexicului. Dar înainte de descoperirea arctică, o distanță de peste 10.000 de kilometri era între ei și rudele lor cele mai apropiate din Mongolia.

„Această nouă descoperire arctică pune un punct chiar în mijlocul acesteia”, spune paleontologul Jack Tseng de la Universitatea din Buffalo din New York. „De fapt confirmă ipotezele anterioare despre modul în care hienele au ajuns în Lumea Nouă.”

DECOPERIRE DENTARĂ Acest dinte, găsit în 1977, este una dintre cele două fosile de hienă găsite vreodată în Cercul Arctic. Grant Zazula/Guvernul Yukon

Dinții datează de acum 850.000 și 1,4 milioane de ani, spune Tseng, plasând hienele în Arctica în timpul erei glaciare din Pleistocen, care a început cu aproximativ 2,6 milioane de ani în urmă și a durat până în urmă cu aproximativ 11.700 de ani. Este posibil ca marile carnivore să fi vânat caribui antici, cai, cămile

și ocazional mamut juvenil (

SN: 4/6/13, str. 9

).

Paleontologii au săpat inițial dinții în Bazinul Old Crow din Yukon, într-un loc poreclit „supermarket al fosilelor”. Acolo, apa curgătoare disloca fosilele din paturile lor de sol și le aruncă de-a lungul curbelor râului. La prada se poate ajunge doar cu barca sau cu elicopterul, dar merită efortul – peste 50.000 de fosile de mamifere cunoscute au fost colectate până în prezent în bazin.

Timp de zeci de ani, dinții de hienă au rămas îngropați printre specimene de fosile din Muzeul Canadian al Naturii din Ottawa. Puține note de teren au făcut referire la descoperiri, iar un manuscris nepublicat al arheologului Brenda Beebe a furnizat singurele fotografii. Tseng și colegii săi au urmărit în cele din urmă fosilele; erau la doar șase ore de mers cu mașina de la baza lui din Buffalo.

„Hienele sunt unul dintre grupurile cu un record de fosile neregulate în America de Nord. Această descoperire se adaugă la cunoștințele noastre despre cum a apărut specia”, spune paleontologul Julie Meachen de la Universitatea Des Moines din Iowa, care nu a fost implicat în studiu. Descoperirea deschide ușa pentru cercetări ulterioare privind migrația carnivorelor peste podul terestră Bering (SN: 31.1.09, str. 5), spune Meachen și poate ajuta la clarificarea speciilor care au concurat pentru aceleași ucideri în timpul Pleistocenului.