Furtunile masive de praf îi fură Marte de apă

Furtunile de sol marțian sub formă de pulbere contribuie la pierderea apei rămase de pe planetă.

Acest mecanism nou propus pentru pierderea apei, raportat pe 22 ianuarie în Astronomia naturii, ar putea, de asemenea, să sugereze modul în care Marte a devenit inițial deshidratat. Cercetătorii au folosit peste un deceniu de date imagistice luate de Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA pentru a investiga compoziția frecventelor furtuni de praf ale Planetei Roșii, dintre care unele sunt suficient de vaste pentru a înconjura planeta timp de luni de zile.

În timpul unei furtuni masive de praf din 2006 și 2007, au fost găsite semne de vapori de apă la altitudini neobișnuit de mari în atmosferă, la aproape 80 de kilometri în sus. Acei vapori de apă s-au ridicat în „furtuni de praf de rachete” – furtuni cu mișcare verticală rapidă – pe curenți de convecție similari cu cei din unii nori de furtună de pe Pământ, spune coautorul studiului Nicholas Heavens, astronom la Universitatea Hampton din Virginia.

La altitudini de peste 50 de kilometri, lumina ultravioletă a soarelui pătrunde cu ușurință în atmosfera subțire a Planetei Roșii și rupe legăturile chimice ale apei dintre hidrogen și oxigen. Lăsat singur, hidrogenul alunecă liber în spațiu, lăsând planeta cu mai puțin un ingredient vital pentru apă.

„Deoarece este atât de ușor, hidrogenul se pierde relativ ușor pe Marte”, spune Heavens. „Pierderea de hidrogen este măsurabilă și de pe Pământ, dar avem atât de multă apă încât nu este mare lucru.”

Studiile anterioare au indicat că Marte, care a fost odată acoperit de un ocean la aproximativ 100 de metri adâncime, și-a pierdut cea mai mare parte a apei prin evacuarea hidrogenului (SN Online: 15/10/14). Dar acesta este primul studiu care identifică furtunile de praf ca un mecanism pentru a ajuta gazul să se desprindă. Efectul total al tuturor furtunilor de praf ar putea reprezenta aproximativ 10% din pierderea actuală de hidrogen de către Marte, spune Heavens.

Dacă acest lucru a fost adevărat în trecut, este în aer. Extrapolarea înapoi cu miliarde de ani în urmă, când Marte era cald și umed, nu este atât de ușor. Oamenii de știință nu știu cum ar fi funcționat furtunile de praf într-un climat mai umed sau într-o atmosferă mai groasă.

„Variațiile de-a lungul săptămânilor sau lunilor nu vă spun nimic despre intervalul de timp de 1.000 de ani care guvernează hidrogenul”, notează Kevin Zahnle, astronom la Centrul de Cercetare Ames al NASA din Moffett Field, California, care nu a fost implicat în studiu.

Dar Zahnle, un expert în evacuarea atmosferică a gazelor, este de acord cu scopul principal al studiului: chiar acum, furtunile de praf ajută la uscarea planetei Marte.


Nota editorului: această poveste a fost actualizată la 28 ianuarie 2018, pentru a corecta momentul în care cercetătorii cred că Marte era cald și umed.