Fulgerul „exotic” trosnește peste vârfurile norilor lui Jupiter

Furtuni mici și frecvente cu fulgere trec peste vârfurile norilor lui Jupiter. Nava spațială Juno a NASA a observat fulgerările pentru prima dată, au raportat oamenii de știință pe 5 august Natură.

„Este un lucru foarte exotic care nu există pe Pământ”, spune fizicianul Heidi Becker de la Laboratorul de propulsie cu reacție al NASA din Pasadena, California.

Navele spațiale anterioare au dezvăluit „superbolturi” de înaltă energie pe Jupiter. Fulgerul își are originea la 50 până la 65 de kilometri sub vârfurile norilor lui Jupiter, unde se formează picături de apă lichidă. Oamenii de știință cred că superbolturile se formează ca fulgerul pe Pământ: cristalele de gheață care se ciocnesc și picăturile de apă se încarcă reciproc, apoi întind încărcătura dintre ele când se separă (SN: 25/06/2020).

Juno, care a sosit pe Jupiter în 2016, s-a apropiat mult mai mult de vârfurile norilor planetei gigantice decât misiunile anterioare. Becker și echipa ei au întors camera de navigație a navei spațiale – care în mod normal observă stelele pentru a urmări poziția lui Juno – pe partea de noapte a lui Jupiter în februarie 2018. Spre surprinderea echipei, norii au trosnit de electricitate.

Fulger pe Jupiter
Fulgerele observate recent au apărut sub formă de puncte strălucitoare (indicate cu săgeți) pe partea de noapte a lui Jupiter, văzute în această imagine compozită de la una dintre camerele lui Juno. Inserturile sunt reprezentări pixelate ale luminozității evenimentelor (galbenul este mai strălucitor; albastrul este mai puțin strălucitor).HN Becker et al/Nature 2020

Superbolturile sunt de până la 100.000 de ori mai puternice decât aceste fulgerări mici. Dar fulgerele din vârful norului sunt de 10 ori mai frecvente. În mod ciudat, șuruburile mai mici par să vină de la doar 18 kilometri sub vârfurile norilor, unde este prea rece pentru ca apa lichidă să existe singură.

Fulgerul superficial trebuie să aibă o altă origine decât fulgerul mai adânc, spune Becker. Poate că amoniacul din suprafața norilor acționează ca antigel, creând picături de amoniac și apă combinate. Juno a văzut, de asemenea, dovezi că furtunile violente din straturile de nori mai adânci aruncă uneori cristale de gheață deasupra locului în care se găsesc în mod normal. Când acele cristale se ciocnesc cu picăturile de amoniac și apă, ele se pot încărca și pot crea fulgere, argumentează Becker și colegii ei.

Furtuni mici similare pot avea loc pe alte planete, inclusiv pe exoplanete, spune Becker (SN: 5/13/16). „De fiecare dată când ai o nouă realizare, aceasta se alimentează în noi teorii care vor fi dezvoltate nu numai pentru sistemul nostru solar, ci și pentru alte sisteme solare.”