Fosile remarcabile surprind recuperarea mamiferelor după asteroidul care ucide dino

Înțelegerea modului în care viața a revenit după lovirea unui asteroid în urmă cu 66 de milioane de ani, care a distrus până la 75% din speciile Pământului și a pus capăt domniei dinozaurilor, a fost dificilă. Fosilele din imediata urmatoare sunt extrem de rare (SN: 4/2/19). Acum, însă, un depozit bogat în fosile din bazinul Denver din Colorado oferă paleontologilor o fereastră asupra modului în care mamiferele, plantele și reptilele s-au recuperat și au înflorit în urma impactului.

Descoperirea le-a permis oamenilor de știință să alcătuiască o cronologie detaliată a modului în care mamiferele s-au diversificat rapid și au crescut în dimensiune odată ce dinozaurii non-aviari au fost îndepărtați. În termen de 700.000 de ani de la impact, de exemplu, unele mamifere au devenit de 100 de ori mai grele decât supraviețuitorii inițiali, raportează cercetătorii online pe 24 octombrie în Ştiinţă.

„Aceasta este una dintre acele descoperiri la care visează toți paleontologii”, spune Steve Brusatte, un paleontolog la Universitatea din Edinburgh, care nu a fost implicat în cercetare. „Cu o pocnire a degetului, mamiferele au preluat locul dinozaurilor. Peste 150 de milioane de ani de dominație a dinozaurilor s-au încheiat, exact așa, iar strămoșii noștri au preluat controlul.”

Corral Bluffs
Corral Bluffs, lângă Colorado Springs, are un sit de fosile remarcabil de bogat, care acoperă 27 de kilometri pătrați.Studiourile HHMI Tangled Bank

Situl Corral Bluffs din bazinul Denver este singura localitate cunoscută din lume care are numeroase fosile de animale și plante reprezentând o serie întreagă de secțiuni de timp în cei 1 milion de ani care au urmat dispariția Cretacic-Paleogene sau K-Pg.

În ultimii trei ani, o echipă condusă de cercetători de la Muzeul Naturii și Științei din Denver a descoperit acolo peste 7.000 de fosile. Acestea includ 233 de tipuri de plante și 16 specii de mamifere – printre care se numără primele mamifere cunoscute care au ajuns la dimensiuni relativ mari pe măsură ce au evoluat și au îndeplinit rolurile ecologice ocupate anterior de dinozauri (SN: 1/25/17).

În ciuda unui secol de căutări, site-ul a dat anterior puține fosile – până când paleontologul Tyler Lyson și-a dat seama în 2016 că oasele au fost conservate în interiorul unor noduli de rocă numiți concreții, mai degrabă decât vizibile printre rocile de suprafață.

Acel moment eureka a permis echipei sale să „sparge codul” descoperirii acolo, spune Lyson. „Acesta a fost adevăratul moment care a schimbat jocul când am deschis prima concreție și am văzut un craniu de mamifer care se uita la mine.”

Comparând fosilele de plante și animale cu date precise, cercetătorii au pus la punct povestea a ceea ce s-a întâmplat la Corral Bluffs acum 65-66 de milioane de ani. În urma devastării globale cauzate de impactul asteroidului, ferigile și palmierii au dominat, dar au fost înlocuite încet cu păduri cu o diversitate mult mai mare de copaci.

Mamiferele au avut nevoie de puțin timp pentru a se recupera, dar apoi s-au diversificat rapid într-o varietate de forme și dimensiuni ale corpului. Cei mai mari supraviețuitori inițiali ai impactului cântăreau doar 500 de grame, aproximativ de dimensiunea unui șobolan. Dar în straturi de rocă datate cu doar 100.000 de ani mai târziu, apar mamifere de mărimea unui raton și cântărind până la șase kilograme, spune Lyson, nu prea departe de dimensiunea maximă pe care mamiferele le-au atins înainte de extincția în masă.

Mamifer Loxolophus
La 300.000 de ani de la impactul asteroidului, mamifere precum omnivore, de mărimea unui raton Loxolophus (ilustrat) căutat pentru hrană în pădurile dominate de palmieri.Studiourile HHMI Tangled Bank

Lipsa prădătorilor mari în lumea post-impact – precum și o explozie a diversității plantelor, oferind o varietate mai mare de surse de hrană mai bune – ar putea fi ceea ce a permis unor mamifere să atingă 25 până la 30 de kilograme, cum ar fi un castor. Carsioptychuscu 300.000 de ani de la impact.

Până la 700.000 de ani, în aceleași roci în care se găsesc cei mai timpurii membri cunoscuți ai familiei de plante leguminoase sau fasole, apar mamifere de aproape 50 de kilograme, cum ar fi de mărimea lupului. Eoconodon.

Pe lângă numărul mare de fosile și diferitele intervale de timp dezvăluite la Corral Bluffs, numărul craniilor de mamifere – cel puțin 40 până acum, spune Lyson – a uimit Brusatte. Craniile sunt de obicei foarte rare, iar mamiferele din această perioadă sunt de obicei „cunoscute doar din dinți și poate câteva oase ici și colo”, spune el.

Brusatte lucrează la un sit din New Mexico care este unul dintre puținele alte fosile de vertebrate de vârstă similară. Deși acele fosile sunt mai puțin complete, ele indică, de asemenea, o recuperare rapidă și o diversificare a mamiferelor după impact. „Zone diferite dau același semnal; asta ne spune că este probabil adevărat”, spune el.

În timp ce multe mamifere înainte de impact proveneau din subgrupuri de mult dispărute, mamiferele placentare, ai căror pui se dezvoltă într-un pântec, au ajuns să domine ulterior, reprezentând 95% din cele aproximativ 6.500 de specii de mamifere vii astăzi. „Aceasta este cea mai bună înregistrare pe care le cunosc pe Pământ, care arată recuperarea biotei terestre după extincția K-Pg”, spune Jin Meng, paleontolog și expert în mamifere din epoca dinozaurilor la Muzeul American de Istorie Naturală din New York City. . „Studiul arată cel puțin o parte din cea mai veche înregistrare, o parte a trunchiului, a arborelui vieții mamifer placentar.”