Fosforul pentru cea mai timpurie viață a Pământului ar fi fost creat de fulgere

Un ingredient cheie pentru viața despre care se crede că ar fi livrat pe Pământ de meteoriți ar fi fost făcut în casă până la urmă.

Se crede că fosforul care a intrat în construirea primelor molecule de ADN și ARN provine dintr-un mineral numit schreibersit, care se găsește de obicei în meteoriți (SN: 9/7/04). Dar o nouă analiză a mineralelor produse de o lovitură de fulger sugerează că fulgerul ar fi produs suficient schreibersite pe Pământul timpuriu pentru a ajuta la declanșarea vieții, raportează cercetătorii online, 16 martie. Comunicarea naturii.

Aceasta înseamnă că „apariția vieții nu este neapărat legată de impactul meteoriților”, spune Sandra Piazolo, geolog la Universitatea din Leeds din Anglia. O sursă de fosfor alimentată de vreme ar putea lărgi fereastra de oportunitate pentru viață așa cum știm că apare pe planete asemănătoare Pământului din întregul univers.

Piazolo și colegii săi au analizat o bucată de material sticlos numit fulgurit, care s-a format când fulgerele au lovit pământul în Illinois în 2016 (SN: 2/14/07). Tragând lasere, raze X și electroni către fulgurit și observând modul în care aceste fascicule au interacționat cu materialul, cercetătorii au reușit să cerceteze compoziția acestuia. Ei au descoperit că fulguritul era împânzit cu sâmburi mici de schreibersite, care au constituit, împreună, aproximativ 100 de grame – sau aproximativ 0,4 la sută – din materialul produs de fulgere.

Folosind aceste observații, împreună cu estimări ale condițiilor meteorologice de pe Pământul timpuriu, echipa lui Piazolo a calculat cantitatea de schreibersite pe care fulgerele ar fi putut-o crea cu miliarde de ani în urmă. Echipa a luat în considerare chiar factori precum atmosfera timpurie bogată în dioxid de carbon a Pământului, care ar fi putut alimenta mai multe furtuni.

De la aproximativ 4,5 miliarde până la 3,5 miliarde de ani în urmă, fulgerul ar fi putut produce între 110 și 11.000 de kilograme de compuși care conțin fosfor în fiecare an pentru a ajuta la viața semințelor, concluzionează cercetătorii.

Dacă fulgerele sau meteoriții au fost principala sursă de fosfor pentru primele forme de viață ale Pământului, depinde de momentul în care a apărut viața, spune Matthew Pasek, geochimist la Universitatea din Florida de Sud din Tampa, care nu este implicat în lucrare.

Viața pe Pământ a început probabil cu cel puțin 3,5 miliarde de ani în urmă, dar este greu de stabilit data mai precis decât atât (SN: 1/24/14). Cu aproximativ 3,5 miliarde de ani în urmă, meteoriții ar fi putut furniza aproximativ la fel de mult fosfor ca și fulgerul. Dar acum aproximativ 4,5 miliarde de ani, Pământul a fost lovit de atât de mulți meteoriți, încât rocile spațiale ar fi putut livra între 100.000 și 10 milioane de kilograme de compuși care conțineau fosfor în fiecare an.

„Dacă viața este puțin mai tânără, atunci fulgerul este o sursă fantastică de fosfor”, spune Pasek. „Dacă este mai vechi, atunci meteoriții au fost o sursă mult mai abundentă.”