Foametea și bolile ar fi putut determina toleranța la lactoză a europenilor antici

Este posibil ca europenii antici să fi evoluat o capacitate de a digera laptele datorită foametei periodice și a epidemiilor de boli.

Europenii au profitat cu aviditate de consumul de lapte începând cu aproximativ 9.000 ani în urmă, când grupurile de lăptărie au ajuns pentru prima dată în colțul sud-estic al continentului, cercetătorii raportează 27 iulie în Nature. Cu toate acestea, a fost nevoie de câteva mii de ani înainte ca un număr mare de europeni să dezvolte o genă pentru a digera lactoza, zahărul din lapte, spun cercetătorii.

Aceste descoperiri – bazate pe eșantioane de reziduuri de grăsime animală din sute de situri arheologice și pe o sumedenie de date ADN – subminează o idee influentă conform căreia utilizarea laptelui a crescut dramatic pe măsură ce beneficiile nutriționale și de sănătate ale produsului au condus la evoluția toleranței la lactoză, spun biogeochimistul Richard Evershed de la Universitatea din Bristol din Anglia și colegii săi.

Băutorii de lapte care nu pot digera lactoza se confruntă cu diaree, gaze, balonare și crampe intestinale. Aceste reacții inconfortabile au fost prea ușoare pentru a muta acul evolutiv spre toleranța la lactoză pe cont propriu, spune grupul lui Evershed. Însă, în timpul foametelor periodice și a epidemiilor de boli infecțioase, diareea indusă de lactoză a devenit fatală pentru persoanele grav subnutrite din comunitățile agricole, sugerează cercetătorii. Aceste amenințări recurente au declanșat evoluția toleranței la lactoză, susțin ei.

Raportul lui Evershed „exclude complet” consumul larg răspândit de lapte ca forță evolutivă din spatele toleranței la lactoză, spune bioarheologul Oliver Craig de la Universitatea din York, Anglia. Cercetări suplimentare trebuie să clarifice amploarea și amploarea foametelor sau a episoadelor de boli infecțioase care ar fi putut influența modul în care europenii antici au digerat laptele, adaugă Craig, care nu a participat la noul studiu. De asemenea, cercetătorii trebuie să țină cont de faptul că brânza și alte produse lactate cu conținut scăzut de lactoză datează încă de acum aproximativ 7.400 de ani în Europa (SN: 12/12/12). Dacă aceste alimente erau disponibile pe scară largă, nu este clar de ce europenii intoleranți la lactoză nu ar fi supraviețuit în perioadele de foamete sau de boală, spune Craig.

Echipa lui Evershed a cartografiat frecvențele estimate de utilizare a laptelui în întreaga Europă de la aproximativ 9.000 la 500 de ani în urmă, analizând datele publicate anterior din reziduurile de grăsimi animale extrase din mai mult de 13.000 de fragmente de ceramică din aproximativ 550 de situri arheologice.

La începutul acestui interval de timp, fermierii migratori au introdus producția de lapte în Peninsula Balcanică din sud-estul Europei, unde locuitorii au adoptat consumul regulat de lapte, spun cercetătorii. Utilizarea laptelui a fluctuat apoi de-a lungul timpului în diferite părți ale continentului. După aproximativ 7.500 de ani, utilizarea relativ intensă a laptelui a caracterizat vestul Franței, nordul Europei și insulele britanice. Consumul de lapte a apărut mai rar în Europa Centrală.

Echipa lui Evershed a urmărit, de asemenea, apariția și răspândirea genei principale responsabile de toleranța la lactoză, folosind date publicate despre ADN-ul antic de la aproape 1.800 de europeni și asiatici. Cele mai vechi dovezi europene ale unei variante genetice la adulți responsabile pentru stimularea activității lactazei, o enzimă care conferă toleranță prin descompunerea chimică a lactozei, datează de acum aproximativ 6.650 de ani, spun cercetătorii. Dar această trăsătură, cunoscută sub numele de persistența lactazei, nu a devenit comună în Europa decât în urmă cu aproximativ 3.000 de ani, au constatat ei.

Înainte de această dată, nivelurile crescânde de persistență a lactazei au avut tendința de a se alinia cu crize de populație legate de foamete în anumite regiuni, raportează cercetătorii. Între 8.000 și 4.000 de ani în urmă, siturile agricole excavate din Europa prezintă semne de scăderi periodice ale populației care au fost influențate de penurii alimentare severe, spun cercetătorii (SN: 10/1/13).

Estimările densității așezărilor, o măsură a cât de apropiați trăiau oamenii, au avut, de asemenea, tendința de a scădea în perioadele de creștere a persistenței lactazei. Răspândirea infecțiilor transmise de animale, cum ar fi salmonela, a scăzut densitatea așezărilor, deoarece rezidenții care nu pot digera lactoza au suferit un exces de decese, suspectează cercetătorii. În acele perioade de subnutriție și boală, persistența lactazei a sporit accesul la nutrienții din lapte, atât de necesari, potrivit grupului lui Evershed.

Dar arheologul Ron Pinhasi de la Universitatea din Viena nu este convins că teoria foametei și a bolii se susține. Diareea provoacă moartea mai des la copiii subnutriți, spune el, așa că se întreabă dacă ar fi dus la suficiente decese la adulți pentru a declanșa evoluția toleranței la lapte. Nicio propunere actuală nu explică modul în care s-a răspândit persistența lactazei, spune el.

În alte părți ale lumii, și din motive la fel de misterioase, consumul regulat de lapte nu stimulează neapărat răspândirea toleranței la lactoză. De exemplu, toleranța la lactoză apare rareori în rândul păstorilor din Asia Centrală care beau lapte, dar semnele biologice ale toleranței la lactoză apar adesea la vânătorii-culegători Hadza din Africa de Est, care nu beau lapte.