Fluturii își pot pierde „cozile” ca șopârlele

Pe unele aripi de fluture, „cozile” pot fi mai mult decât podoabe elegante. Sunt și instrumente de supraviețuire, sugerează un studiu.

Cozile par să atragă atenția păsărilor care atacă, ținându-le departe de părțile mai vitale ale corpului unui fluture, raportează cercetătorii pe 25 mai în Proceedings of the Royal Society B. Descoperirea ar putea explica de ce cozile aripilor au evoluat independent de mai multe ori în diferite grupuri de molii și fluturi.

Biologul evoluționist Ariane Chotard de la Muzeul Național de Istorie Naturală din Paris studiază aripile fluturilor din coada rândunicii, care alcătuiesc sutele de specii din familia Papilionidae. „Mulți dintre acești fluturi arată cozi”, spune Chotard. „Și nu știm cu adevărat de ce.”

Unele specii de fluturi cu modele false de cap sau pete oculare pe aripi sunt cunoscute că primesc mai multe atacuri de la prădători din acele regiuni. Iar Chotard și colegii ei s-au întrebat dacă și cozile sunt o țintă.

Așadar, în vara anului 2020, cercetătorii au colectat 138 de fluturi din coada rândunicii (Iphiclides podalirius) din sălbăticie din Ariege, Franța. Cozi de rândunică – găsite în toată Eurasia – au două cozi negre vizibile pe aripile posterioare, cu unele pete albastre și portocalii, contrastând foarte mult cu culoarea galbenă, în dungi a restului insectelor.

Dintre rânduniculele colectate, 65, sau 47 la sută, aveau aripi deteriorate, toate având cel puțin o coadă deteriorată. Când au fost numărate toate cele 130 de aripi din acest grup de fluturi deteriorați, mai mult de 82 la sută dintre aripi aveau cozi deteriorate, ceea ce sugerează că prădătorii ar putea viza părțile subțiri.

Pentru a testa această idee, echipa a păstrat păsări cântătoare prinse sălbatice numite țâțe mari (Parus major) în cuști. Apoi, cercetătorii le-au arătat păsărilor fluturi falși făcuți din lipirea unor aripi de rândunică adevărate pe un corp fals făcut din bucăți mici de carton negru și au filmat atacurile păsărilor asupra insectelor false.

Patruzeci și trei din 59 de lovituri de cioc, sau aproape 73 la sută, au fost pe aripile posterioare. Douăzeci și trei, sau 39 la sută, dintre lovituri au atins atât o coadă, cât și zone colorate de pe partea superioară a aripii posterioare simultan, mai mult decât orice altă zonă a corpului de pe manechine.

Un pitic mare captiv (Parus major) atacă aripile posterioare și „cozile” unui manechin făcut cu aripi reale de la un fluture cu coadă rândunică (Iphiclides podalirius). Un nou studiu sugerează că cozile îndepărtează atacurile de la părțile cheie ale corpului către extensii fragile care se rup ușor, permițând insectei să fugă.

Chotard și colegii ei au măsurat, de asemenea, cât de multă forță a fost necesară pentru a rupe diferite secțiuni ale aripii coada rândunicii. Ei au descoperit că vena cozii aripii posterioare era cea mai fragilă parte a aripii și este probabil locul cel mai susceptibil să se rupă în ciocul unei păsări flămânde.

Luate împreună, descoperirile sugerează că cozile de rândunică deviază atacurile de la corpul vulnerabil al fluturelui la extensii fragile care se rup cu ușurință, permițând insectei să scape, spun cercetătorii. Aceasta poate fi similară cu strategia pe care o folosesc unele șopârle atunci când își sacrifică cozile detașabile prădătorilor înfometați.

Nu este clar dacă există costuri pentru a pierde una sau două cozi, spune Chotard. „Ai supraviețuit, ai scăpat de un prădător, dar poate că există un compromis și poate că zborul tău va fi [slower].”

Unele cozi de molii pot devia atacurile liliecilor ecolocatori (SN: 16.02.15). „Acum avem dovezi că cozile de fluture oferă un beneficiu similar împotriva prădătorilor vizuali”, spune biologul evoluționist Juliette Rubin de la Universitatea din Florida din Gainesville, care nu a fost implicată în studiu.

Lucrările viitoare care determină beneficiile de supraviețuire ale cozilor ar putea fi un pas următor, spune Rubin. „Ar fi informativ să vedem cum se descurcă fluturii de rândunică vii – atât cu, cât și fără coadă – împotriva prădătorilor de păsări.”