Florile care ne dau ciocolata sunt ridicol de greu de polenizat

Este o minune că avem ciocolată. Vorbește despre flori persnice și dificile.

Probabil că unele dintre cele mai importante semințe de pe planetă – ne oferă batoane de bomboane și cacao fierbinte, la urma urmei – provin din păstăile create de florile de mărimea unui ban de pe arbori de cacao. Cu toate acestea, aceste flori fac polenizarea abia posibilă.

Cultivatorii de culturi de fructe comerciale se așteaptă ca 50 până la 60 la sută din flori să producă un fruct sau păstăi, spune Emily Kearney de la Universitatea din California, Berkeley. În unele locuri, culturile de cacao reușesc să fie atât de prolifice. Dar normele la nivel mondial sunt mai aproape de 15 până la 30 la sută. În plantațiile tradiționale ecuadoriene pe care le studiază Kearney, cacao realizează o polenizare de doar 3 până la 5 procente.

Prima vedere a unui arbore de cacao înflorit (Theobroma cacao) poate fi „deconcertant”, spune Kearney. Asta pentru că majoritatea florilor ies direct din trunchi, mai degrabă decât să încolțească din ramuri, ca în mulți alți copaci. Pentru cacao, tampoanele speciale pentru trunchi au izbucnit în mici constelații palide de flori înstelate cu cinci colțuri. Unele trunchiuri, spune Kearney, „sunt complet acoperite cu flori”.

Florile alea nu fac nimic ușor. Fiecare petală se curbează într-o glugă minusculă care se potrivește în jurul structurii masculine, care produce polen. O albină de miere care încearcă să ajungă la polen ar fi un dirigim inutil și uriaș. În schimb, muștele nu cu mult mai mari decât o sămânță de mac, în subfamilia de muschii care mușcă Forcipomyiinae, se târăsc în hote și fac – ceva.

Dar ce? Floarea nu oferă nectar pentru a colecta muschii. Până acum, cercetătorii nici măcar nu au demonstrat că există un miros care ademenește în muschi. Unii biologi s-au gândit că vârfurile roșii de pe flori oferă ronțăit nutritiv pentru muschi, dar Kearney nu cunoaște niciun test cu această noțiune.

O altă problemă: sunt necesare 100 până la 250 de boabe de polen pentru a fertiliza cele 40 până la 60 de semințe care vor alcătui o păstăi de cacao (seamănă cu un castraveți șifonat și umflat în nuanțe de violet, galben sau portocaliu). Cu toate acestea, muschii ies de obicei dintr-o glugă florală zdrobită cu doar câteva până la 30 de boabe din chestii albe lipicioase.

CULORI DE CACAO Pastai plinute de la Theobroma cacao copacii dețin zeci de semințe și variază considerabil în culoare. E. Kearney

Mai mult decât atât, muschiul, pudrat cu acel pic de polen ca „zahărul îngrămădit”, spune Kearney, nu poate merge pur și simplu până la partea feminină a aceleiași flori, ca o pensulă cu peri albi înconjurată de vârfuri roșii. Polenul este inutil pentru fertilizarea oricăror flori de pe arborele din care provine sau pe rude foarte apropiate.

„Dacă vrem să obținem răspunsuri despre sistemul de polenizare a cacaoului”, spune Kearney, „cred că indivizii sălbatici vor deschide câmpul”, în loc de cacaoul cultivat.

Copacii au evoluat în bazinul Amazonului și o porțiune de nord a coastei Pacificului din America de Sud. Acolo, ei cresc adesea în grupuri de frați pe care o maimuță i-a plantat neintenționat când sugea pulpă dintr-o păstaie și scăpa semințele.

Pentru Kearney, acei muschi fragili par puțin probabil să zboare la distanță de la grupuri de frați prea apropiate la copaci neînrudiți care oferă șanse mai bune de polenizare încrucișată. Așa că ea se întreabă: Ar putea cacaoul cu sistemul său de reproducere timidă să aibă o specie de polenizator nativ clandestin, zburător puternic, pe care oamenii de știință pur și simplu nu au observat-o?