Flamingii își vopsesc penele decolorate de soare pentru a rămâne frumos în roz

Flamingii mari se pare că nu sunt fani ai aspectului decolorat de soare pentru penele gâtului.

Oamenii de știință au știut că păsările cu picioare își ating culoarea ungându-și gâtul cu un ser pe care îl produc glandele lângă cozi. Dar flamingo mai mare (Phoenicopterus roseus) nu sunt pur și simplu îmbunătățirea culorii care există deja; de asemenea, se luptă cu efectul de albire al soarelui asupra acestuia, raportează cercetătorii în octombrie Ecologie și evoluție. Penele cu un strat mai gros din acest ser și-au păstrat culoarea mai bine decât cele cu mai puțin, arată analiza.

Penele flamingoilor ajută păsările să zboare, să-și mențină corpul uscat și să atragă perechea. Penele își capătă culoarea roșie din carotenoizi, molecule responsabile pentru mulți pigmenți naturali, care se găsesc în dieta constantă a păsărilor, formată din creveți de saramură și alge.

Când flamingoi se preling, își îngrijesc penele la fel cum ne îngrijim noi de păr, curățând murdăria acumulată și paraziții. Și, ca unii dintre noi, adaugă culoare. Pentru a-și aplica vopseaua de pene DIY, flamingii își freacă obrajii pe o glandă de deasupra cozii numită glanda uropigială, care generează un ser purtător de culoare. Păsările își freacă apoi obrajii acoperiți cu ser de pene și își balansează gâtul pentru a se asigura că vopseaua se lipește. Tot acest efort, însoțit de câteva mișcări de dans elegante, are ca scop atragerea potențialilor parteneri.

Dar radiațiile ultraviolete ale soarelui pot descompune carotenoizii. Asta a făcut-o pe Maria Cecilia Chiale, biolog la Universidad Nacional de La Plata din Argentina, să se întrebe dacă flamingii își pierd culoarea fără reaplicarea constantă a serului. Dacă da, asta ar putea explica instinctul lor de a-și „retușa” în mod constant penajul.

Chiale și colaboratorii ei au adunat zeci de pene de gât de la flamingo din Franța, care au murit într-o temperatură de frig (SN: 16/10/14). Echipa a scanat penele și a folosit Adobe Photoshop pentru a le analiza culoarea, apoi a plasat jumătate din ele pe un acoperiș, expus la lumina soarelui. Cealaltă jumătate a fost ținută în întuneric. Patruzeci de zile mai târziu, noi scanări pentru a analiza intensitatea culorii penelor au arătat că penele expuse erau decolorate de soare și mai palide decât cele ținute în întuneric.

Înainte de experimentul de expunere, Chiale extrasese carotenoizi atât de pe suprafața cât și din interiorul fiecărei pene. După expunere, ea a descoperit că penele cu o concentrație mai mare de carotenoizi păstraseră mai multă culoare. Acest lucru sugerează că păsările aplicaseră mai mult ser pe acele pene, lăsându-le să reziste la decolorare mai bine decât cele cu un strat mai subțire.

Flamingii lucrează activ pentru a-și menține gâtul înroșit pe tot parcursul sezonului lung de expoziție, în timp ce se pregătesc să se împerecheze, sugerează cercetarea; altfel, ar avea pene palide.

„Comportamentele de îmbrăcăminte… au o importanță socială deosebită pentru flamingo, deoarece trăiesc în stoluri mari și au un comportament sincronizat”, spune Henrique Delfino, ecologist la Universidade Federal do Rio Grande do Sul din Brazilia, care nu a fost implicat în studiu. „Inițial, comportamentul a fost pentru [waterproofing], dar din moment ce întărește semnalul de culoare al penelor… ajută la comunicarea socială a flamingo-urilor.” Fără pene strălucitoare pentru a-și face publicitate sănătății, flamingii probabil se luptă să-și găsească un partener.

Totuși, toată acea îmbrăcăminte pentru a preveni decolorarea penelor nu continuă pentru totdeauna. Odată ce au prins o pereche și au eclozat cu succes un pui, spune Chiale, flamingii au lăsat colorantul deoparte, cel puțin până în sezonul de împerechere din anul următor. Concentrația de carotenoizi din ser scade dramatic, iar flamingo-ul îl aplică mult mai rar.

„Nu trebuie să se machieze în timp ce cresc copiii”, spune ea. Au nevoie de acea energie pentru a avea grijă de puii lor.