Fiecare respirație pe care o iei conține o moleculă de istorie

Coperta cărții Ultima suflare a lui CezarUltima suflare a lui Cezar
Sam Kean
Little, Brown and Co., 28 USD

Iulius Cezar ar fi putut rămâne acasă pe 15 martie 44 î.Hr. Dar, batjocorindu-l pe ghicitorul care îi prezisese moartea, împăratul s-a dus cu așternutul său la Forumul Romei. Acolo a întâlnit pumnalele de fier a 60 de senatori.

În timp ce zăcea într-o baltă de sânge, s-ar putea să fi icnit o ultimă incriminare la adresa protejatului său Brutus: Și tu, fiule? Sau poate nu. Dar cu siguranță ar fi respirat o suflare pe moarte, o expirație finală a aproximativ 25 de sextilioane de molecule de gaz. Și este cu totul posibil să fi respirat într-una dintre ele.

De fapt, calcularea probabilității ca o particulă din respirația pe moarte a lui Cezar să apară într-un anumit litru de aer (volumul unei respirații adânci) a devenit un exercițiu clasic pentru studenții la chimie și fizică. Dacă faceți câteva ipoteze despre amestecul gazelor și durata de viață a moleculelor din atmosferă, se dovedește că, în medie, o moleculă de „aer Caesar” – sau orice alt litru istoric de aer, de altfel – apare în fiecare respirație pe care o iei.

Autorul Sam Kean își începe cartea Ultima suflare a lui Cezar cu acest exercițiu, observând că „nu putem scăpa de aerul celor din jurul nostru”. Totul este reciclat și în fiecare zi respirăm un pic din istoria noastră și a Pământului. „Povestea Pământului”, scrie el, „este povestea gazelor sale.”

Kean, autorul unui best seller despre tabelul periodic, Lingura care dispare, apoi spune acea poveste. Așa cum a făcut în portretele sale fascinante ale elementelor, Kean profilează gazele individuale, cum ar fi azotul și oxigenul, în primul rând prin oamenii de știință și antreprenorii care le-au descoperit sau au căutat să le valorifice. Aceștia sunt bărbați ciudați (și sunt în mare parte bărbați) – la fel de obsedați, lacomi și străluciți pe cât s-ar putea spera într-o pagină-turner.

Alături de poveștile mai puțin cunoscute ale eroilor din manuale precum James Watt, Antoine-Laurent Lavoisier și Albert Einstein (care era surprinzător de obsedat de construirea unui frigider mai bun), Kean se bucură în mod clar să țese neașteptat. În discuția despre heliu, aflăm despre Joseph-Michel Montgolfier, producătorul de hârtie care a fost inspirat să construiască primul balon cu aer cald, în timp ce privea pantalonii soției sale umflându-se sugestiv deasupra unui foc. Și într-un capitol despre elementele radioactive transportate în precipitațiile nucleare, există Pig 311, o scroafă care a supraviețuit unei explozii de testare nucleară doar pentru a fi folosită ca propagandă pentru presupusa siguranță a armelor.

Pe parcurs, Kean trece în istoria atmosferei Pământului într-o narațiune surprinzător de convingătoare a istoriei geologice. El se îndepărtează de munca lui Lavoisier despre oxigenul dătător de viață, de exemplu, pentru a descrie Marele Eveniment de Oxigenare, care a infuzat atmosfera cu câteva miliarde de ani în urmă cu un gaz care, la acea vreme, era toxic pentru majoritatea viețuitoarelor. Explicațiile științei de aici și de-a lungul cărții sunt scrise clar și la un nivel care ar trebui să fie de înțeles cu un învățământ liceal. Și deși sunt simple, explicațiile au suficientă profunzime pentru a fi satisfăcătoare; până la sfârșitul cărții, îți dai seama că ai învățat destul de multe.

Chiar și cei care citesc rar știință se vor bucura de drama – moartea, de exemplu, joacă un rol important în aceste povești. Din nou și din nou, aflăm, oamenii au luat prea ușor puterile gazelor sau și-au exercitat propria putere prea crud și au plătit prețul. Fritz Haber, de exemplu, ar fi putut muri ca un erou pentru că a găsit o modalitate de a face îngrășământ din azotul din aer. În schimb, a murit stricat și detestat pentru munca sa din Primul Război Mondial privind războiul cu gaze.

Apoi a fost Harry Truman – nu acea Truman, dar cel care a refuzat să-și părăsească casa când oamenii de știință au avertizat despre o erupție vulcanică iminentă. Truman a susținut că oficialii „zăceau ca caii trap” până când Mount St. Helens a suflat gaze arzătoare care l-au șters de pe versantul muntelui.

Legăturile dintre aceste povești pot părea la început la fel de efemere precum gazele, dar împreună spun povestea nașterii atmosferei și a istoriei oamenilor în ea. În cele din urmă, ca respirația lui Cezar, totul se completează.

Cumpără Ultima suflare a lui Cezar de la Amazon.com. Vânzările generate prin link-urile către Amazon.com contribuie la programele Society for Science & the Public.