Femelele de șobolan se confruntă și cu prejudecăți sexuale

Când cercetătorii lansează o nouă descoperire despre creier, adesea șoarecii sau șobolanii sunt cei care au alergat labirinturile și au făcut testele pentru știință. Oamenii s-ar putea întreba: sunt rozătoarele buni înlocuitori pentru oameni? Poate pentru bărbați, dar cum rămâne cu femeile?

Acest lucru este mai puțin probabil, deoarece majoritatea experimentelor de neuroștiință nu folosesc rozătoare de sex feminin – un fapt despre care un om de știință spune că provine din idei învechite care ar trebui să intre în coșul de gunoi științific.

De ani de zile, mulți oameni de știință au respins rozătoarele de sex feminin ca fiind prea variabile pentru a fi utilizate în laborator, cu creșteri hormonale complicate care pot afecta comportamentul și compromite rezultatele studiului. În 2009, mamiferele masculi de laborator în studiile de neuroștiință au depășit femelele cu 5,5 la 1, conform unui studiu din 2011 în Neuroscience & Biocomportament Reviews.

„Ideea că femeile sunt conduse în primul rând de hormonii ovarieni [was] o narațiune pusă în aplicare în mod intenționat în epoca victoriană”, spune Rebecca Shansky, neuroștiință la Universitatea Northeastern din Boston. „Aceasta s-a infiltrat și în modul în care gândim despre animalele de sex feminin” în știință.

Animalele masculi pot fi la fel de „hormonale” ca și omologii lor de sex feminin, susține Shansky într-un eseu publicat pe 31 mai în Ştiinţăși este timpul ca ambele sexe să primească atenție egală în laborator. Iată cinci lucruri de știut despre problema sexului în studiul creierului rozătoarelor.

Da, femelele sunt hormonale

La om, hormonii de reproducere, cum ar fi estrogenul și progesteronul, se reduc și curg pe un ciclu de aproximativ 28 de zile. La rozătoare, acel ciclu este comprimat la patru sau cinci zile. Nivelurile de estrogen sau progesteron într-o zi ar putea fi de până la patru ori mai mari decât în ​​ziua precedentă.

Acești hormoni afectează comportamentul. Femelele de șobolan, de exemplu, își vor auto-administra mai multă cocaină în timpul estralului decât în ​​alte momente și prezintă un comportament mai puțin asemănător anxietății imediat înainte de estro.

Cu diferențele de comportament legate în mod clar de ciclul reproductiv, oamenii de știință au ajuns rapid să creadă că ciclul „a fost principalul lucru care ar conduce datele tale”, spune Shansky. Deci, oamenii de știință s-au gândit, de ce să riști? Mai bine să studiezi doar bărbații.

Bărbații sunt și ei hormonali

Masculii, indiferent dacă sunt șoareci sau bărbați, nu sunt modele de stabilitate hormonală, sugerează dovezile.

Un șobolan mascul care hărțuiește pe altul va arăta o creștere a testosteronului. Lasă-l să se împerecheze cu o femelă, iar testosteronul îi crește. Chiar și șobolanii masculi adăpostiți în apropierea șobolanilor femele vor avea niveluri de testosteron mai mari decât șobolanii masculi care trăiesc o viață monahală.

Testosteronul, un tip de hormon numit androgen, „poate varia de 10 ori pe durata vieții unui șobolan”, spune Mark Spritzer, neuroendocrinolog comportamental la Middlebury College din Vermont. „Dacă argumentăm că estrogenii sunt importanți, androgenii sunt și ei importanți și foarte sensibili”, spune Spritzer. Nivelurile „normale” de testosteron la bărbații sănătoși pot varia de la 215 nanograme pe decilitru până la de patru ori această cantitate și pot crește în timpul sexului sau al exercițiilor fizice.

În laboratorul lui Spritzer, testosteronul scăzut a fost asociat cu o performanță slabă a memoriei. Creșteți nivelurile și șobolanii încep să-și dezvolte labirinturile. Luați testosteronul prea mare și rezervoarele de performanță din nou.

Mulți oameni de știință au crezut, de asemenea, că schimbarea nivelului hormonal al femeilor ar duce la un comportament mai variabil decât cel al bărbaților – o presupunere despre care neuroendocrinologul comportamental Irving Zucker spune pur și simplu că nu este adevărată. El și colegii săi au studiat modul în care șoarecii masculi și femele diferă în ceea ce privește temperatura și mișcările corpului, raportând rezultatele în 2017 în Biologia diferențelor de sex.

„Când compari bărbații și femeile unul lângă altul, bărbații sunt mai variabili pe parcursul zilei, iar femelele sunt mai variabile de-a lungul zilei”, spune Zucker, de la Universitatea din California, Berkeley. Ambele sexe variază, doar în moduri diferite și pe scări de timp diferite.

Lăsarea deoparte femeile reduce informațiile cruciale

Bărbații și femelele au creșteri hormonale. Dar există și diferențe fundamentale între sexe care nu au nimic de-a face cu acei hormoni schimbători. Laboratorul lui Shansky folosește un test clasic numit condiționarea fricii, în care animalelor li se prezintă un ton sau o lumină urmată de un șoc dureros, dar inofensiv, la picioarele lor. Arată-le șobolanilor tonul sau lumina din nou și vor îngheța, pregătindu-se pentru șoc.

Dar #notallrats.

După prima lecție dureroasă, femelele încep să înghețe la fel ca masculii. Dar apoi, dacă șocurile continuă, unele femele încep să se arunce în jurul cuștii, a descoperit Shansky. Nu ar trebui să arunci acele date și să presupui că femelele care se grăbesc nu au învățat indiciul pentru șocul care urma. Aceste femele au învățat, susține Shansky. Și-au dat seama că înghețarea nu funcționează și au trecut la o strategie diferită pentru a evita șocul. Teste ulterioare au arătat că ciclul estral nu a avut nimic de-a face cu diferitele răspunsuri; era o diferență de comportament între sexe cauzată de altceva decât de hormoni.

Studiile nu ar trebui să trateze animalele masculi ca bază de referință și femelele ca deviante, spune Shansky, al cărui laborator a publicat aceste descoperiri în 2015 în eLife. Aceste comportamente diferite înseamnă pur și simplu că ambele sexe au lucruri de spus, spune ea.

Concentrând studiile asupra rozătoarelor masculi, oamenii de știință riscă să rateze caracteristicile comportamentale și fiziologice importante ale animalelor femele – o problemă atunci când oamenii de știință încearcă să-și traducă descoperirile în sănătatea umană. Acest lucru este valabil mai ales în studiile legate de bolile mintale, cum ar fi anxietatea și depresia, cu care sunt diagnosticate de două ori mai multe femei decât bărbații, notează Shansky.

Pe de altă parte, băieții și bărbații sunt diagnosticați mai frecvent cu autism, hiperactivitate și tulburare de deficit de atenție decât fetele și femeile. Aceste afecțiuni prezintă adesea simptome diferite la femei și bărbați. „Nu vom obține imagini complete despre ceea ce înseamnă o afecțiune și dacă ne spunem, putem obține o imagine completă cu un singur sex”, spune neurologul Nicola Grissom de la Universitatea Minnesota din Minneapolis. „Ceea ce lipsește este oportunitatea de a descoperi diferitele moduri în care funcționează creierul.”

Statele Unite încearcă să reducă diferența de gen la rozătoare

National Institutes of Health a încercat să aducă mai multe rozătoare de sex feminin în laboratoare. O politică din 2016 impune ca oamenii de știință finanțați de la nivel federal să folosească atât bărbați, cât și femei în studiile lor – sau justifică de ce nu o fac.

Dar oamenii de știință nu sunt întotdeauna siguri cât de important este echilibrul sexual. Într-un sondaj din 2017 asupra a 713 oameni de știință care fac parte din comitetele de revizuire a granturilor, care decid modul în care sunt repartizate fondurile federale, 58% au spus că cred că luarea în considerare a sexului animalelor de laborator în cererile de grant ar îmbunătăți calitatea cercetării. „Aceasta a fost majoritatea”, spune chimistul Nicole Woitowich de la Universitatea Northwestern din Evanston, Illinois. „Dar asta rămâne încă [more than] 40 la sută” care nu erau convinși. Iar 68% dintre respondenții voluntari au spus că astfel de considerații sunt importante în general, potrivit studiului, realizat de Woitowich și Teresa Woodruff, un medic endocrinolog tot la Northwestern. Cercetătorii și-au publicat concluziile pe 10 ianuarie în Journal of Women’s Health.

Cu opinii atât de diferite, unele comitete de grant ar putea necesita o justificare puternic argumentată pentru utilizarea unui singur sex. Alții ar putea acorda echilibrului sexual mai puțină greutate sau îl pot ignora complet. „Când vine vorba de asta”, spune Woitowich, politica „nu este un mandat, este o sugestie puternică”. Este la latitudinea evaluatorilor de granturi să decidă cât de mult contează echilibrul între sexe în metodologia unui studiu.

Schimbarea necesită timp

Totuși, nu este întotdeauna la fel de simplu ca adăugarea unor rozătoare femele de testare. Includerea ambelor sexe înseamnă că studiile pot costa mai mult și pot dura mai mult pentru a fi finalizate, spune neurofarmacologul Mike Taffe.

Taffe, de la Universitatea din California, San Diego, încorporează animale de sex feminin în munca sa din 2016. Dar el spune că nu toți oamenii de știință ar putea considera că efortul merită pentru fiecare studiu. „Într-un sens general larg, ar trebui să facem asta”, spune el. Dar dacă [sex differences are] scopul tău principal, bineînțeles că merită. Dacă nu este scopul tău principal, merită sau nu?”

Din punct de vedere științific, Taffe spune că nu adună bărbați și femele împreună și nu presupune că nu există nicio diferență. „Dacă examinezi bărbați și femei, cred că trebuie să dai șansa de a găsi o diferență”, spune el. Dar atunci, dacă se găsește o diferență între sexe, un cercetător trebuie să urmărească aceasta mai departe pentru a afla ce se află în spatele diferenței. Asta înseamnă mai multe experimente cu mai multe animale, ceea ce necesită mai mulți bani și mai mult timp. „Veți obține mai multe informații” în cele din urmă, spune el. „Dar este inevitabil că va fi mai lent.”

Politica National Institutes of Health poate determina mai mulți oameni de știință să includă femei în studii, dar schimbarea va fi progresivă. „La fel ca în majoritatea lucrurilor din știință”, spune Taffe, „este nevoie de mult timp pentru a muta nava într-o nouă direcție”.