Exploziile nucleare, alte activități umane semnalează o nouă epocă, susține grupul

Bombele omenirii, materialele plastice, puii de găină și multe altele au modificat planeta suficient de mult pentru a deschide un nou capitol în istoria geologică a Pământului. Aceasta este opinia majorității unui grup de 35 de experți însărcinați să evalueze dacă intervalul de timp actual dominat de oameni, denumit în mod neoficial Antropocen, merită un loc oficial în cronologia geologică a Pământului alături de Eocen și Pliocen.

Într-o mișcare controversată, Grupul de lucru Antropocen a declarat că Antropocenul merită să fie o epocă în toată regula (nu o vârstă mai mică), cu începutul său legat de boom-ul economic de după cel de-al Doilea Război Mondial și de testele de arme nucleare de la sfârșitul anilor 1940 și începutul anilor 1950. Grupul a făcut aceste recomandări provizorii pe 29 august la Congresul Internațional de Geologie din Cape Town, Africa de Sud.

Dacă în cele din urmă ar fi aprobat de către Comisia Internațională pentru Stratigrafie (ICS) – paznicii timpului geologic – și Comitetul Executiv al Uniunii Internaționale de Științe Geologice, Antropocenul ar uzurpa actuala Epocă Holocenă, care domnește de la sfârșitul ultimului glaciar. perioadă de aproximativ 11.700 de ani în urmă. Holocenul avea să devină cea mai scurtă epocă încheiată din istorie, cu doar o miimi din lungimea celei mai scurte epoci următoare.

„Am lăsat o urmă de neșters pe Pământ”, spune Jan Zalasiewicz, geolog la Universitatea din Leicester din Anglia și convocator al grupului de lucru. „Acum nu ne putem întoarce la nimic care este aparent la fel cu Holocenul.”

Nu toți oamenii de știință sunt de acord cu planul. Criticii spun că se bazează pe politică și cultura pop, nu pe știință și că nu a trecut suficient timp pentru a pune în context schimbările vechi de doar zeci de ani. Orice propunere care pledează pentru Antropocen se va confrunta cu un scepticism puternic, spune Whitney Autin, geolog sedimentar la Universitatea de Stat din New York din Brockport. „Ideea de a modifica timpul geologic are aceeași greutate ca și eliminarea unui amendament la Constituția SUA”, spune el.

Pentru a-și construi argumentele pentru noua epocă, grupul de lucru va petrece următorii doi până la trei ani cucerind înregistrări naturale, cum ar fi roci, noroi și inele de copaci, pentru dovezi că impactul omenirii a adus o nouă fază distinctă în înregistrarea stratigrafică. Grupul va transmite apoi o propunere oficială spre aprobare.

„Lăsăm semnale fizice în sedimente, în corali, în copaci care vor fi de lungă durată, dacă nu permanente”, spune Colin Waters, geolog la British Geological Survey din Keyworth și membru al grupului de lucru. „Nu este doar istorie, este și geologie.” Și acele schimbări geologice merită recunoașterea oficială ca o nouă epocă, spune Waters.

Scopul scalei de timp geologice este de a eticheta și oficializa fazele discrete din înregistrarea stratigrafică a Pământului ca instrument pentru geologi și alți oameni de știință. Această scală de timp permite oamenilor de știință să identifice, să descrie și să discute cu ușurință roci de vârstă similară de pe planetă.

Termenul „antropocen” a crescut în popularitate în rândul oamenilor de știință și al publicului larg în ultimii ani, determinat în parte de utilizarea sa într-un articol din 2002 al chimistului atmosferic și laureatul Nobel Paul Crutzen. Articolul susținea că exploatarea resurselor naturale de către oameni a remodelat suficient planeta pentru a aduce o nouă epocă.

În timp ce „Antropocen” apare acum în titlurile lucrărilor, conferințelor și cărților despre orice, de la schimbările climatice la filozofie, cei care îmbrățișează termenul nu sunt totuși de acord cu definiția lui. Unii cercetători fixează începutul epocii în momentul în care oamenii au început să transforme pădurile în terenuri agricole cu mii de ani în urmă, în timp ce alții, precum Crutzen, folosesc începutul Revoluției Industriale sau accelerarea recentă a arderii combustibililor fosili.

Grupul de lucru Antropocen a fost convocat de ICS în 2009 pentru a rezolva definiția Antropocenului și pentru a evalua dacă intervalul de timp ar trebui adăugat în mod oficial la scara de timp geologică. Printre cei 35 de membri ai săi, grupul de lucru conține un amestec internațional de geologi, climatologi, arheologi și alți experți.

În ianuarie, membrii grupului de lucru au publicat o analiză a dovezilor pentru Antropocen în Ştiinţă. Argumentele pro-antropocen provin din mai multe domenii ale științei, de la biologie la climă la chimie, au raportat cercetătorii. De exemplu, oamenii au introdus specii precum puiul domestic în întreaga lume și au condus multe altele la dispariție (SN Online: 8/26/15). Emisiile rezultate din activitățile umane, cum ar fi arderea combustibililor fosili, au modificat clima Pământului (SN: 16/04/16, str. 22). Materialele fabricate precum plasticul, aluminiul și betonul vor rămâne încorporate în pământ ca „tehnofosile”. Cauzele de la testele cu arme nucleare au lăsat o urmă radioactivă în sol, sedimente marine și chiar gheață. Aceste impacturi umane fac Antropocenul distinct în înregistrarea stratigrafică de Holocen, au concluzionat cercetătorii.

Pentru ca Antropocenul să devină oficial, grupul de lucru va trebui să stabilească un punct de plecare pentru epoca propusă. Acest lucru poate fi realizat prin alegerea unui număr rotund frumos – trecerea Hadean-Arhean are loc chiar acum 4 miliarde de ani, de exemplu – sau legând punctul de plecare de un marker fizic din înregistrarea sedimentară globală, o abordare favorizată acum de ICS.

Marcatorul pentru începutul Holocenului, de exemplu, este legat de schimbările chimice și fizice din calota de gheață din Groenlanda, cauzate de încălzirea care a scos Pământul din ultima sa criză de creștere glaciară. Asemenea marcaje – numite și „tepi de aur”, similare cu vârful ceremonial care a marcat unirea primei căi ferate transcontinentale din SUA – sunt alese pentru a fi omniprezente și consecvente în întreaga lume.

Picurile de aur nu sunt neapărat importante sau chiar relevante pentru diferențele care disting intervalele de timp geologice, spune Stan Finney, geolog la Universitatea de Stat din California, Long Beach și fost președinte al ICS. De exemplu, epoca Thanetiană – o întindere de 3,2 milioane de ani în timpul epocii paleocenului – este marcată doar de una dintre multele inversări ale câmpului magnetic al Pământului.

În timp ce semnalul geologic al unui vârf de aur poate fi global, vârful fizic oficial în sine este literalmente un singur punct din înregistrarea stratigrafică undeva pe Pământ. (Un singur punct evită problema folosirii mai multor puncte care ar putea ajunge să aibă vârste diferite, tulburând limita de timp.) Spitul de aur pentru Holocen se află în interiorul unui miez de gheață colectat din Groenlanda și păstrat la rece într-un congelator de la Universitatea din Copenhaga .

Necesitatea unui vârf de aur a modelat propunerea Antropocenului a grupului de lucru, spune Zalasiewicz. În timp ce faze din istoria omenirii, cum ar fi agricultura timpurie și revoluția industrială, au avut un impact profund asupra planetei, ele nu au avut un efect simultan la nivel mondial care ar putea fi folosit pentru a marca începutul noii epoci. Dacă o erupție vulcanică majoră ar fi aruncat un strat distinctiv de cenușă pe tot globul aproape de începutul Revoluției Industriale, „ar fi fost un candidat destul de bun”, spune Zalasiewicz. Chiar dacă erupția nu ar fi avut nimic de-a face cu activitatea umană, cenușa ar fi fost un marker omniprezent și ușor de identificat pentru geologi.

Carbonul radioactiv și plutoniul explodat de la testele nucleare atmosferice din anii 1950 este o altă poveste. Și momentul este atât de recent încât deschide multe locuri noi pentru a vâna vârful de aur al epocii propuse, inclusiv în organismele vii, cum ar fi copacii și coralii. „Suntem un pic ca niște copii confuzi care rătăcesc printr-o dulciuri enormă și se întrebă cum vom alege”, spune Zalasiewicz.

Chiar dacă grupul găsește un vârf de aur, propunerea sa va fi criticată din partea oamenilor de știință care susțin că Antropocenul nu își justifică propria epocă. Precipitațiile radioactive „este un marker larg răspândit care se califică pentru regulile pe care trebuie să le respecte pentru a face o recomandare”, spune William Ruddiman, profesor emerit la Universitatea Virginia din Charlottesville, „dar asta nu înseamnă că este corect, sau că are sens.”

Nu a trecut suficient timp de la data propusă de începere a Antropocenului pentru a avea suficientă perspectivă pentru a pune schimbările observate în înregistrarea sedimentară în context adecvat, spune Autin. „Mulți stratigrafi ar spune că poate în mii sau milioane de ani va exista o demarcație distinctă în înregistrarea rock în acest moment, dar în acest moment este o propunere prematură.”

Plasarea graniței atât de recent este „cel puțin dubioasă”, este de acord Mike Walker, profesor emerit la Universitatea din Wales Trinity Saint David, care a ajutat la stabilirea vârfului de aur care reprezintă începutul Holocenului. Diviziunile timpului geologic „ar trebui să aibă o utilitate pentru oamenii de știință, arheologi, antropologi și cetera”, spune el. „Văd puțină valoare pentru comunitatea științifică mai largă într-o graniță de epocă din 1950 d.Hr.”

Formalizarea Antropocenului nu este doar motivată științific, ci și condusă de dorința de a evidenția impactul omenirii asupra mediului, sugerează Lucy Edwards, geolog la US Geological Survey din Reston, Virginia. „Este un meme”, spune ea. „Gândirea este că, dacă ai un concept și îi dai un cuvânt nou, acesta are mai multă greutate.”

Motivația din spatele propunerii recent anunțate nu se concentrează prea mult pe omenirea de vină pentru schimbările recente, răspunde Zalasiewicz. „Dacă am avea toate aceleași schimbări, dar cauzate de altceva, cum ar fi vulcani sau un meteorit sau pisica mea, atunci ar fi la fel de semnificativ.”

Nu este nevoie de mai mult timp pentru a recunoaște că sedimentele moderne sunt unice, adaugă el. La urma urmei, spune el, dacă oamenii ar fi fost la aproximativ 50 de ani după catastrofa ecologică care a distrus dinozaurii cu aproximativ 66 de milioane de ani în urmă, ar fi văzut clar că mediul și ecologia Pământului s-au schimbat permanent.