Este timpul să redefinim ceea ce se califică drept planetă, propun oamenii de știință

Pluto este o planetă. A fost întotdeauna și va fi întotdeauna, spune Will Grundy de la Observatorul Lowell din Flagstaff, Arizona. Acum trebuie doar să convingă lumea de asta.

De secole, cuvântul planetă însemna „rătăcitor” și includea soarele, luna, Mercur, Venus, Marte, Jupiter și Saturn. În cele din urmă, luna și soarele au fost eliminate din definiție, dar Pluto a fost inclus, după descoperirea sa în 1930. Acea idee a unei planete ca un corp stâncos sau gazos care orbitează în jurul soarelui a rămas blocat până în 2006.

Apoi, Uniunea Astronomică Internațională a restrâns definiția, descriind o planetă ca orice obiect rotund care orbitează în jurul Soarelui și a îndepărtat orice vecini neplăcuți, fie prin consumarea lor, fie aruncându-i în spațiu. Pluto nu a reușit să îndeplinească ultimul criteriu (SN: 9/2/06, str. 149), așa că a fost retrogradat pe o planetă pitică.

Aproape peste noapte, sistemul solar s-a redus la opt planete. „Publicul a luat în seamă”, spune Grundy. S-a prins pe definiția IAU – poate puțin prematur. Definiția are defecte, susțin el și alți oameni de știință planetar. În primul rând, reduce miile de lumi exotice care orbitează alte stele și, de asemenea, cele necinstite fără nicio stea pe care să o numească acasă (SN: 4/4/15, str. 22).

În al doilea rând, necesită ca o planetă să croiască o cale clară în jurul Soarelui. Dar nicio planetă nu face asta; Pământul, Marte, Jupiter și Neptun își împărtășesc drumurile cu asteroizii, iar obiectele se încrucișează tot timpul pe căile planetelor.

Al treilea defect este legat de al doilea. Obiectele mai îndepărtate de soare trebuie să fie destul de voluminoase pentru a tăia o cale liberă. Ai putea avea o rocă de dimensiunea Pământului în Centura Kuiper și nu ar avea greutatea necesară pentru a înghiți sau ejecta obiecte din calea sa. Deci, nu ar putea fi considerată o planetă.

Grundy și colegii (toți membrii misiunii New Horizons a NASA pe Pluto) au expus aceste argumente împotriva definiției IAU a unei planete pe 21 martie la Conferința Lunar and Planetary Science din The Woodlands, Texas.

O definiție mai potrivită a unei planete, spune Grundy, este mai simplă: este orice obiect rotund din spațiu care este mai mic decât o stea. Prin această definiție, Pluto este o planetă. La fel și obiectul centurii de asteroizi Ceres. La fel este și luna Pământului. „Ar fi aproximativ 110 planete cunoscute în sistemul nostru solar”, spune Grundy, și o mulțime de exoplanete și lumi necinstite ar fi potrivite, de asemenea.

Motivul modificării este de a menține accentul pe caracteristicile – fizica, geologia, atmosfera – ale lumii în sine, mai degrabă decât să vă faceți griji pentru ceea ce se întâmplă în jurul ei, spune el.

Misiunea New Horizons a arătat că Pluto este o lume interesantă cu geologie activă, o atmosferă complicată și alte caracteristici asociate cu planetele din sistemul solar. Nu are sens să-l anulezi pe Pluto pentru că nu se potrivește unui singur criteriu. Grundy pare convins că publicul ar putea readopta cu ușurință lumea mică ca planetă. Deși admite că astronomii ar putea fi o vânzare mai dificilă.

„Oamenii au folosit corect cuvântul tot timpul”, spune Grundy. El sugerează să rămânem cu definiția originală. Acesta este planul lui.