Este posibil ca un miez de nisip să fi ținut oceanul lui Enceladus cald

O inimă moale îl menține pe Enceladus cald din interior. Frecarea în nucleul său poros ar putea ajuta luna înghețată a lui Saturn să mențină un ocean lichid timp de miliarde de ani și să explice de ce pulverizează penele de la polul său sudic, raportează astronomii pe 6 noiembrie în Astronomia naturii.

Observațiile din 2015 au arătat că suprafața înghețată a lui Enceladus este o coajă care este complet desprinsă de miezul său stâncos, ceea ce înseamnă că oceanul se întinde pe întreg globul (SN: 17.10.15, str. 8). Aceste măsurători au arătat, de asemenea, că gheața nu este suficient de groasă pentru a menține lichidul oceanului.

Alte luni înghețate, cum ar fi Europa lui Jupiter, mențin oceanele subterane calde prin energia generată de flexia gravitațională a gheții însăși. Dar dacă aceasta ar fi singura sursă de căldură a lui Enceladus, oceanul său ar fi înghețat în 30 de milioane de ani, o fracțiune din vârsta sistemului solar, care s-a format cu aproximativ 4,6 miliarde de ani în urmă.

Omul de știință planetar Gaël Choblet de la Universitatea din Nantes din Franța și colegii săi au testat dacă frecarea în nisip și pietriș despre care se crede că alcătuiesc miezul lui Enceladus ar putea încălzi lucrurile.

Echipa a făcut simulări pe computer ale apei care circulă prin miezul spongios folosind date de la sonda spațială Cassini și experimente de geoinginerie cu nisip și pietriș de pe Pământ. Ei au descoperit că, în funcție de compoziția miezului, oceanul ar trebui să primească suficientă căldură pentru a rămâne lichid timp de zeci de milioane până la miliarde de ani.

Simulările au arătat, de asemenea, că anumite puncte fierbinți din miez, inclusiv la poli, corespund regiunilor în care coaja de gheață este mai subțire.

„A fost destul de mișto”, spune Choblet. „Îi explică lui Enceladus structura internă și modul în care lucrurile sunt organizate și dinamica interioară.”

Și asta ar putea explica de ce luna aruncă pene de apă de la polul său sudic: mai multă căldură din miez în acel loc ar putea topi gheața și elibera apa. Totuși, nu explică de ce polul nord este fără penar.