Este posibil ca un corp planetar să se fi izbit de Jupiter, creându-și nucleul ciudat

O spargere planetară de acum miliarde de ani ar putea fi de vină pentru miezul ciudat de umflat al lui Jupiter.

Măsurătorile recente ale câmpului gravitațional al lui Jupiter indică faptul că, mai degrabă decât o groapă densă de rocă și gheață, nucleul lui Jupiter este o pâlc de elemente grele care se întinde probabil pe jumătate din raza planetei (SN: 24.06.17, str. 14). Această observație, făcută de nava spațială Juno a NASA, care a început să orbiteze Jupiter în 2016, zboară în fața modelelor actuale de formare a planetelor (SN: 25.06.16, str. 16). Aceste modele sugerează că Jupiter s-ar fi format dintr-un sâmbure dens care a acumulat un plic gros de gaz.

Noile simulări pe computer arată acum că o coliziune între Jupiter și un alt corp planetar mare ar fi putut spulbera nucleul compact original al lui Jupiter în colecția împrăștiată de elemente grele văzută astăzi. Înțelegerea originilor structurii interne a lui Jupiter poate oferi o perspectivă asupra proceselor care modelează alți giganți gazosi din sistemul nostru solar și din jurul altor stele, raportează cercetătorii în 15 august. Natură.

„Acest impact s-ar putea să se fi întâmplat atunci când sistemul solar era foarte, foarte tânăr și într-o fază haotică, când erau multe obiecte care rătăceau în jur”, spune Andrea Isella, astronom la Universitatea Rice din Houston. Fiind cel mai mare corp planetar din vecinătatea sa, Jupiter era susceptibil să atragă gravitațional alte obiecte care rătăcesc prin sistemul solar, spune el.

În simulări, Isella și colegii săi au descoperit că un corp planetar de aproximativ 10 mase Pământului s-ar fi putut destrăma și s-ar fi fuzionat cu nucleul dens al lui Jupiter, făcând ca acel amestec de material să se amestece în învelișul gazos interior al planetei. În câteva ore, fuziunea ar fi transformat nucleul original al lui Jupiter, în jur de 15% din raza planetei, într-un nucleu diluat care s-a extins până la aproape jumătate din raza lui Jupiter. Simulări suplimentare au confirmat că acest nucleu difuz ar fi putut persista peste 4 miliarde de ani până în prezent.

Ideea că un impact uriaș a remodelat structura internă a lui Jupiter este plauzibilă, spune liderul misiunii Juno, Scott Bolton, de la Institutul de Cercetare de Sud-Vest din San Antonio, care nu a fost implicat în studiu. Dar alte scenarii – cum ar fi elementele grele care se amestecă cu gazul în timpul formării lui Jupiter sau un proces intern de agitare care dragează materialul de bază – pot explica, de asemenea, miezul difuz al lui Jupiter. Simulările pe computer ale acelor scenarii concurente îi pot ajuta pe oamenii de știință să descopere care este cel mai probabil, spune Bolton, observând că a afla cum s-a format și a evoluat Jupiter este „o lucrare în curs”.