Este posibil ca stelele cu prea mult litiu să-l fi furat

Ceva dă stelelor mici, curate, un plus de litiu. O duzină de stele recent descoperite conțin mai mult element decât pot explica astronomii.

Unele dintre noile stele descoperite sunt mai devreme în ciclul lor de viață decât stelele găsite anterior cu prea mult litiu, raportează cercetătorii în 10 ianuarie. Scrisori din jurnalul astrofizic. Găsirea stelelor tinere bogate în litiu ar putea ajuta la explicarea de unde provine materialul suplimentar, fără a fi nevoie să se adapteze regulilor de evoluție stelară bine acceptate.

Primele stele din Calea Lactee s-au format din hidrogen, heliu și cantități mici de litiu care au fost produse în Big Bang, astfel încât majoritatea acestei cohorte antice au niveluri scăzute de litiu la suprafață (SN: 14.11.15, str. 12). Pe măsură ce stelele îmbătrânesc, de obicei pierd și mai mult.

În mod misterios, unele stele îmbătrânite au cantități neobișnuit de mari de litiu. Aproximativ o duzină de stele gigantice roșii – stadiul de sfârșit al vieții pentru o stea asemănătoare soarelui – au fost observate în ultimele decenii cu litiu suplimentar la suprafața lor. Nu este suficient litiu pentru a explica o altă enigma cosmică, în care universul în general pare să aibă mult mai puțin litiu decât ar trebui (SN: 18/10/14, str. 15). Dar este suficient pentru a deruta astronomii. Uriașii roșii de obicei dragează din miezele lor materiale care conțin litiu, făcând suprafețele lor să pară și mai epuizate în element.

Găsirea unor giganți roșii îmbogățiți cu litiu „nu este așteptată de la modelele standard de evoluție a stelelor cu masă mică, care este de obicei considerată un domeniu relativ bine stabilit în astrofizică”, spune astronomul Wako Aoki de la Observatorul Național Astronomic al Japoniei din Tokyo. O gigantă roșie cu o mulțime de litiu trebuie să fi avut o cantitate uriașă de litiu în viața anterioară, sau înseamnă că este nevoie de o modificare a unei reguli fundamentale a evoluției stelare.

Aoki și colegii săi au folosit telescopul Subaru din Hawaii pentru a găsi cele 12 noi stele bogate în litiu, toate de aproximativ 0,8 ori masa soarelui. Cinci dintre stele par să fie relativ timpurii în ciclul lor de viață – puțin mai vechi decât stelele obișnuite asemănătoare soarelui, dar puțin mai tinere decât giganții roșii.

Asta sugerează că stelele bogate în litiu au preluat cumva litiu suplimentar la începutul vieții lor, deși nu este clar de unde. Stelele ar fi putut fura material de la stelele însoțitoare sau ar fi putut mânca planete nefericite (SN: 19.5.01, str. 310). Dar există motive să credem că nu au făcut niciuna dintre ele – în primul rând, nu au un exces de alte elemente.

„Acesta este un mister”, spune Aoki.

O complicație suplimentară a imaginii este și posibilitatea ca cele cinci stele tinere să fie, până la urmă, giganți roșii, datorită incertitudinilor în măsurarea dimensiunilor lor, spune astronomul Evan Kirby de la Caltech. Studiile viitoare ar trebui să verifice stelele care se află cu siguranță în aceeași etapă de viață cu soarele.

Cu toate acestea, noile rezultate sunt „apetisant”, spune Kirby. „Este un puzzle care există de aproape 40 de ani și, până acum, nu există nicio explicație care să aibă un suport de observație satisfăcător.”