Este posibil ca pterozaurii să fi putut zbura imediat ce au eclozat

Puii de pterozaur ar fi putut să zboare chiar din coajă – deși zborul acelor pui de reptile antice ar fi putut arăta puțin diferit de cel al adulților.

O nouă analiză a oaselor fosilizate ale aripilor pterozaurilor embrionari, proaspăt eclozați și adulți sugerează că puii de creaturi au fost zburătoare puternice și agile încă de la început, au raportat cercetătorii pe 22 iulie. Rapoarte științifice.

Pterozaurii erau un grup divers de reptile zburătoare antice care au trăit alături de dinozauri din perioada Triasic până în Cretacic, cu 228 milioane până la 66 milioane de ani în urmă. Grupul include Quetzalcoatlus northropicea mai mare creatură despre care se știe că ia aripi și Kunpengopterus antipollicatus (alias „Monkeydactyl”) care avea degetele mari opozabile care îi permiteau să se cațere în copaci (SN: 14/04/21).

Oamenii de știință știu relativ puține despre istoria timpurie a vieții pterozaurilor, inclusiv dacă puii lor și-au putut bate activ din aripi sau doar să alunece – ceea ce ar putea însemna că au rămas sub îngrijirea părinților până când au fost pregătiți pentru zbor. Dar revelațiile recente indică din ce în ce mai mult independența timpurie, sau „precocialitate”, pentru reptile, cum ar fi găsirea membranelor de zbor pe aripile unui pterozaur embrionar și descoperirea unui mic Pteranodon puiet care era capabil să zboare pe distanțe lungi cu mult înainte de a ajunge la dimensiunea adultă.

„Copiii pterozauri aproape sigur nu au alunecat”, au zburat, spune Kevin Padian, paleontolog la Universitatea din California, Berkeley, care nu a făcut parte din noul studiu. Cele trei chei ale zborului, spune el, sunt oasele puternice, masa musculară suficientă pentru a rămâne în aer pentru o perioadă lungă de timp și fibrele de keratină rezistente în pielea aripilor, similare penelor păsărilor. „Știm puține lucruri despre ultimele două.”

Așa că cercetătorii s-au îndreptat către oase. Darren Naish, un paleontolog la Universitatea Southampton din Anglia, și colegii săi au comparat măsurătorile embrionilor fosilizați și ale aripilor de pui cu cele ale adulților din două specii, Pterodaustro guinazui și Sinopterus dongi. Cercetătorii au analizat anvergura aripilor, rezistența oaselor aripilor și cât de multă sarcină ar putea suporta aripile. În special, s-au concentrat pe un os al aripii, humerusul. Acest os se găsește pe membrele pe care pterozaurii le folosesc pentru a se lansa în zbor și oferă informații cheie despre dacă un pterozaur a fost capabil să decoleze de la sol.

Oasele humerusului puiilor au fost surprinzător de mai puternice decât cele ale multor adulți, a descoperit echipa. Puii aveau, de asemenea, aripi mai scurte și mai largi decât adulții, ceea ce sugerează că ar fi fost capabili să schimbe rapid direcția și viteza, dacă nu să zboare pe distanțe lungi (SN: 10/12/10).

Este posibil ca zborul agil să fi ajutat puii nu numai să scape de prădători, ci și să urmărească prada dificilă, cum ar fi insectele, totul în timp ce navigau prin vegetație densă, sugerează echipa. Pterozaurii adulți, mai puțin capabili să manevreze din cauza dimensiunii lor, ar fi putut apoi să fi trecut la habitate mai deschise.

Printre păsările moderne, capacitatea de a zbura imediat după ecloziune este aproape necunoscută – cu excepția notabilă a maleo, o pasăre ciudată asemănătoare puiului care trăiește doar pe insula indoneziană Sulawesi. Capacitatea maleo de a-și lua zborul imediat îl ajută să evite să fie prins de diferiții prădători ai insulei, de la șopârle monitor la pitoni.

Cu toate acestea, nu este neobișnuit în cea mai mare parte a lumii animale ca tinerii să se poată descurca singuri, spune Padian. „Precociitatea este regula, nu excepția, la vertebrate”, spune el. Numai animalele cu îngrijire parentală extinsă – cum ar fi păsările cântătoare sau primatele – își pot permite să fie neajutorate pentru orice perioadă lungă de timp.