Este posibil ca pterozaurii să fi evoluat din reptile mici, care alergau rapid

O reptilă misterioasă care trăiește la sol, dezgropată într-o gresie scoțiană în urmă cu peste 100 de ani, se dovedește a face parte dintr-o faimoasă familie de zburători. Micuța Scleromochlus taylori a fost o rudă apropiată a pterozaurilor, reptilele înaripate care au trăit alături de dinozauri, au raportat cercetătorii online pe 5 octombrie în Nature.

Descoperirea sprijină ideea că pterozaurii – primele vertebrate care au stăpânit zborul cu motor – au evoluat de la strămoși mici, cu două picioare, rapizi.

Studiul oferă, de asemenea, un răspuns la un mister de lungă durată: Ce anume a fost S. taylori? „Totul se rezumă la conservarea acestui animal”, spune Davide Foffa, paleontolog la National Museums Scotland din Edinburgh.

S. taylori este cunoscută în întregime din șapte indivizi conservați în roci descoperite în 1907, fosile care au fost dificil de interpretat. În primul rând, nu există oase propriu-zise, ci doar amprente pe roca înconjurătoare; oasele au fost îndepărtate de mult timp. Numeroase studii au descris și redescris creatura pe baza acestor fosile. Iar aceste analize au sugerat, la rândul lor, că S. taylori a fost cel mai strâns înrudit cu dinozaurii, cu pterozaurii sau chiar cu strămoșii crocodilieni.

Ceea ce era clar era că mica reptilă, care a trăit acum aproximativ 230 de milioane de ani, avea un set de proporții corporale foarte ciudate, spune Foffa. La mai puțin de 20 de centimetri lungime, „ar încăpea în palma mâinii tale”, dar capul său era foarte mare pentru corpul său. De asemenea, avea un gât scurt și membrele posterioare lungi. Dar această schiță aproximativă nu este suficientă pentru a identifica cele mai apropiate rude ale creaturii; pentru asta este nevoie de detalii mai fine ale craniului, maxilarului, proporțiilor corpului și altele.

Astfel, Foffa și colegii săi au folosit o tehnologie de scanare neinvazivă numită tomografie microcomputară pentru a colecta date inaccesibile anterior de la fosile, de la lungimea cozii la dimensiunea oaselor picioarelor și la forma maxilarului său.

Unele dintre trăsăturile creaturii – cum ar fi capul său uriaș – sunt similare cu cele ale pterozaurilor. Altele, cum ar fi orientarea maxilarului său inferior, nu seamănă deloc cu pterozaurii, a constatat echipa. S. taylori nu a avut nicio adaptare identificabilă pentru zbor, sărituri sau pentru a trăi în copaci, spune echipa. În schimb, era probabil un alergător.

reconstrucția unui schelet de Scleromochlus taylori
O nouă analiză tomografică microcomputată a șapte Scleromochlus taylori au permis cercetătorilor să creeze această reconstrucție 3D a scheletului său, dezvăluind noi indicii despre locul creaturii misterioase în arborele vieții. Creatura a împărtășit unele caracteristici anatomice cu pterozaurii, dar cel mai probabil este un lagerpetid, un grup de reptile care trăiesc la sol, cunoscute ca fiind strâns legate de pterozauri.Matt Humpage/Northern Rogue Studios

Una dintre cele mai importante informații noi se referă la structura femurului creaturii. Acesta prezenta asemănări puternice atât cu pterozaurii, cât și cu un grup de reptile mici, care trăiesc la sol, numite lagerpetide. În special, partea de jos a osului femur, unde s-ar conecta la partea inferioară a piciorului, are o structură care este o marcă a lagerpetidelor, spune Foffa.

Luate împreună, noile date sugerează că creatura a fost aproape sigur un lagerpetid. Deși lagerpetidele nu zburau, ele și pterozaurii au fost recunoscute recent ca fiind foarte strâns legate, făcând parte dintr-un grup numit colectiv pterosauromorfi. Strămoșul comun al pterosauromorfelor a fost probabil o reptilă mică, care alerga rapid.

S. taylori, care are trăsături ale ambelor, poate fi un lagerpetid foarte timpuriu, care a evoluat la scurt timp după ce cele două linii pterosauromorfe s-au despărțit. Faptul că s-a dovedit a avea atât de multe trăsături prezente în ambele a fost „un fel de surpriză”, spune Martín Ezcurra, un paleontolog de la Muzeul Argentinian de Științe Naturale din Buenos Aires, care nu a fost implicat în noul studiu. Dar, pe baza reanalizării fosilelor, concluzia că S. taylori a fost un lagerpetid timpuriu are mult sens, spune el.

Pterozaurii apar pentru prima dată în arhiva fosilă acum aproximativ 220 de milioane de ani, iar anatomia lor este distinctă, incluzând capete masive pentru dimensiunile corpului lor și al patrulea deget super alungit care făcea parte din aripi (SN: 10/12/10). S. taylori are capul mare, dar mâinile sale sunt încă mici, notează Ezcurra. „Ne lipsesc mai multe forme intermediare între ele, care poartă caracteristici legate de zborul activ”, spune el. Dar această nouă analiză a fosilelor vechi îi aduce pe oamenii de știință un pic mai aproape de momentul în care au început să evolueze corpurile unice și foarte adaptate la zbor ale pterozaurilor (SN: 7/22/21/7/21).

Este dificil de spus cum ar putea arăta un astfel de proto-pterozaur, spune Hans Sues, un paleontolog de la Smithsonian Institution din Washington, D.C., care nu a fost implicat în noul studiu. „Scleromochlus este un animal micuț, și este de conceput că o formă înrudită cu corp mic s-a cățărat în copaci și a dat naștere în cele din urmă unui proto-pterozaur – poate printr-un stadiu intermediar de planare.”