Este posibil ca marii rechini albi să fi ajutat megalodonii la dispariție

Timp de milioane de ani, rechinii megalodon au fost prădători oceanici de top – și apoi au apărut marii albi. Noile analize ale dinților sugerează că competiția pentru hrana de la marii rechini albi ar fi putut ajuta să le ofere giganților megadinți un împins suplimentar spre dispariție.

Oamenii de știință au reconstruit obiceiurile de hrănire a rechinilor analizând zincul din dinții a 20 de specii de rechini vii și a 13 specii dispărute, inclusiv megalodonii (Otodus megalodon). Megalodonii și albii mari au ocupat o nișă ecologică similară, devorând mamifere marine precum balenele și focile, raportează cercetătorii pe 31 mai în Comunicarea naturii.

O. megalodon a fost unul dintre cele mai mari carnivore care au trăit vreodată, crescând până la cel puțin 14 metri lungime (SN: 1/12/21). Acest gigant a început să amenințe oceanele în urmă cu aproximativ 23 de milioane de ani. Când – și de ce – a dispărut nu este clar. Este posibil ca specia să fi zăbovit până acum aproximativ 2,6 milioane de ani. Sau poate să fi dispărut cu 3,5 milioane de ani în urmă, chiar în perioada în care marele rechin alb Carcharodon carcharias a apărut.

Pentru a-și da seama dacă cei doi rechini au luat mâncare similară, cercetătorii au apelat la zinc, care are două forme principale: zinc-66 și zinc-64. Abundența relativă a acelor izotopi, conservați în smalțul dinților, poate indica poziția unui animal într-o rețea trofică. Plantele – și mâncătorii de plante – sunt relativ bogate în zinc-66. Mai sus în lanțul trofic, raportul de 66 la 64 scade.

Analizele au relevat că când și unde O. megalodon și C. carcharias suprapuse, rechinii aveau proporții similare. Această descoperire sugerează că și dietele lor s-au suprapus, spun geoscientist Jeremy McCormack de la Institutul Max Planck pentru Antropologie Evolutivă din Leipzig, Germania, și colegii săi.

Totuși, faptul că rechinii au consumat pradă similară nu este o dovadă că au fost în competiție, spun cercetătorii. Și există mulți factori care ar fi putut ajuta megalodonii spre dispariție (SN: 8/10/18). Acești factori includ schimbări în circulația oceanului, prăbușirea populațiilor de pradă și competiția pentru hrană cu alte creaturi oceanice, cum ar fi orcile.