Este posibil ca astronomii să fi observat prima exoplanetă cunoscută într-o altă galaxie

Este posibil ca astronomii să fi observat prima planetă cunoscută dintr-o altă galaxie.

Lumea potențială, numită M51-ULS-1b, orbitează atât o stea masivă, cât și o stea moartă în galaxia Whirlpool, la aproximativ 28 de milioane de ani lumină de Pământ. Existența obiectului, dacă este confirmată, sugerează că ar putea exista multe alte exoplanete extragalactice care așteaptă să fie descoperite, anunță astronomii pe 25 octombrie. Astronomia naturii.

„Probabil am presupus întotdeauna că vor exista planete” în alte galaxii, spune astrofizicianul Rosanne Di Stefano de la Centrul Harvard-Smithsonian pentru Astrofizică din Cambridge, Massachusetts. „Dar să găsești ceva, este un lucru frumos. Este o experiență umilitoare.”

Au fost descoperite peste 4.800 de planete care orbitează în jurul altor stele decât Soarele, toate în interiorul Căii Lactee. Nu există niciun motiv să credem că alte galaxii nu găzduiesc și planete. Dar cele mai populare tehnici de vânătoare de exoplanete sunt greu de realizat cu stelele atât de îndepărtate, care se amestecă prea mult pentru a le observa una câte una.

În 2018, Di Stefano și astrofizicianul Nia Imara de la Universitatea din California, Santa Cruz au sugerat căutarea planetelor în jurul binarelor extragalactice de raze X.

Binarele cu raze X constau de obicei dintr-o stea masivă și rămășițele unei a doua stele masive, care s-a prăbușit într-o stea neutronică sau într-o gaură neagră. Steaua moartă fură material de pe steaua vie și o încălzește la temperaturi atât de calde încât emite raze X strălucitoare care ies în evidență din mulțimea altor stele.

Acea regiune de raze X poate fi mai mică decât o planetă gigantică, adică dacă o planetă traversează, sau tranzitează, în fața unui astfel de sistem din perspectiva astronomilor de pe Pământ, ar putea bloca temporar toate razele X, dezvăluind prezența planetei.

Di Stefano și colegii săi au căutat în datele arhivate de la telescopul cu raze X Chandra de la NASA pentru semne de surse de raze X care clipesc (SN: 25/07/19). Echipa a analizat un total de 2.624 de tranzite posibile în trei galaxii: M51 (galaxia Whirlpool), M101 (galaxia Pinwheel) și M104 (galaxia Sombrero).

Doar unul a dat un semnal clar asemănător planetei. Pe 20 septembrie 2012, un obiect blocase toate razele X din binarul de raze X M51-ULS-1 timp de aproximativ trei ore.

„Am spus: „Uau. Ar putea fi acesta?’”, spune Di Stefano.

După ce a exclus norii de gaz care trec prin fața binarului, fluctuațiile sursei de raze X în sine sau alte explicații pentru declin, Di Stefano și colegii au ajuns la concluzia că obiectul a fost cel mai probabil o planetă de dimensiunea lui Saturn, care orbitează în jurul binarului de raze X la de zeci de ori distanța dintre Pământ și Soare.

Acesta nu este un mediu confortabil pentru planetă. „Nu vrei să fii acolo”, notează Di Stefano. În ciuda distanței sale de binarul cu raze X, planeta primește la fel de multă energie în raze X și radiații ultraviolete precum o exoplanetă fierbinte Jupiter, care orbitează în jurul stelei sale în doar câteva zile, primește de la o stea obișnuită (SN: 6/5/17).

„Posibilitatea ca echipa să descopere tranzitul unei planete extragalactice este destul de intrigantă și ar fi o mare descoperire”, spune astrofizicianul Ignazio Pillitteri de la Institutul Național Italian de Astrofizică din Palermo. El ar dori să vadă tranzitul să se întâmple din nou pentru a confirma acest lucru.

Nu toată lumea consideră rezultatul convingător. „Mi se pare că lucrarea este foarte speculativă”, spune astrofizicianul Matthew Bailes de la Universitatea de Tehnologie Swinburne din Melbourne, Australia. Dacă planeta este reală, găsirea ei s-a bazat pe o mulțime de coincidențe: orbita ei trebuia să fie perfect aliniată cu punctul de vedere de pe Pământ și trebuia să treacă prin fața binarului cu raze X în timp ce Chandra era. in cautarea.

Di Stefano răspunde că faptul că echipa ei a văzut un semnal într-un număr atât de mic de observații sugerează că există o mulțime de planete extragalactice acolo. „Poate că am fost norocoși”, recunoaște ea. „Dar cred că este foarte probabil să nu fi fost speciali. Am căutat și am găsit ceva pentru că era ceva de găsit.”

Di Stefano nu se așteaptă să revadă această planetă în timpul vieții. Ar putea dura decenii până să treacă din nou în fața stelelor gazdă. „Adevăratul test”, spune ea, „este găsirea mai multor planete”.