Este posibil ca astronomii să fi găsit o exolună, iar Hubble va verifica

Prima dovadă pentru o exolună – o lună care orbitează în jurul unei planete care orbitează o stea îndepărtată – ar fi putut fi găsită în datele telescopului spațial Kepler. Dar, în mod surprinzător, exomoons în general pot fi rare, cel puțin în jurul planetelor apropiate de stelele lor.

Alex Teachey și David Kipping de la Universitatea Columbia au analizat scăderile de lumină de la exoplanetele care trec sau tranzitează în fața stelelor lor. O a doua adâncitură, mai mică, care apare înaintea sau în spatele planetei ar putea dezvălui o lună. Astfel de exoluni, au speculat cercetătorii, ar putea fi printre cele mai bune locuri din univers pentru a căuta viața extraterestră. Dar pentru că acele semnale sunt slabe și inconsistente, este nevoie de multă putere de calcul pentru a le găsi. Kipping a căutat astfel de semnale de ani de zile într-un proiect numit Hunt for Exomoons cu Kepler.

Într-o lucrare postată online pe 26 iulie pe arXiv.org, Teachey și Kipping prezintă primele dovezi pentru un candidat exomoon: Kepler 1625b i. Echipa a analizat 284 de planete care păreau candidate bune pentru a găzdui luni detectabile. „Din acestea, acest obiect a ieșit”, spune Kipping.

Obiectul, dacă există, orbitează o planetă puțin mai mare decât Jupiter în jurul unei stele aflate la aproximativ 4.000 de ani lumină distanță. Deoarece luna potențială este probabil de dimensiunea lui Neptun, echipa a poreclit-o „Lună Neptun”. Echipa plănuiește să verifice dacă Luna este într-adevăr acolo, folosind telescopul spațial Hubble pentru a urmări un alt tranzit pe 29 octombrie.

„Ne-am aruncat toate testele și le-a trecut”, spune Kipping. „Dar eram încă destul de suspicioși. Știam că cel mai bun mod de a confirma asta era să obținem mai multe date. Hubble este cel mai bun telescop pentru această meserie.”

Dacă ar fi confirmată, această lună ar fi aproape într-o clasă proprie. Echipa a calculat că, din punct de vedere statistic, doar 38% dintre planetele asemănătoare lui Jupiter, apropiate de stelele lor, sunt susceptibile să găzduiască luni precum a lui Jupiter. Este surprinzător, dar având în vedere că mai sunt mii de exoplanete de verificat, s-ar putea să mai existe mai multe luni acolo. Vânătoarea continuă.