Este posibil ca acest pterozaur cu cap mare să fi preferat să meargă decât să zboare

În 2013, un raid al poliției în portul Santos din Brazilia a recuperat aproximativ 3.000 de fosile de contrabandă, inclusiv cel mai intact specimen de tip de pterozaur cu cap mare găsit vreodată. O nouă analiză a fosilei oferă o perspectivă asupra stilului de hrănire, a capacității de zbor și a anatomiei reptilei zburătoare, raportează cercetătorii pe 25 august în PLUS UNU.

Identificat ca Tupandactylus navigans, fosila este un membru al unui grup de pterozauri numit tapejaride. Acești pterozauri sunt cunoscuți pentru craniile lor supradimensionate, cu crestă și grindină din perioada Cretacică timpurie, care a durat de la aproximativ 145 de milioane până la 100 de milioane de ani în urmă.

Câteva fosile de tapejaride bine conservate au fost găsite în China, dar nu sunt la fel de complete ca fosila recent analizată, iar anatomia pterozaurului nu fusese descrisă pe deplin. „Este prima dată când avem craniul plin și plin [body]”, spune Victor Beccari, paleontolog la Școala de Știință și Tehnologie NOVA din Caparica, Portugalia.

Când echipa lui Beccari a primit fosila în 2016, aceasta fusese deja tăiată în șase blocuri. „Este păcat”, spune Beccari, „dar am folosit-o în avantajul nostru”. Cercetătorii au plasat bucățile tăiate în interiorul unui scaner CT și apoi au folosit scanările pentru a produce un model 3-D al scheletului pterozaurului care a scos la iveală părți încă îngropate în rocă.

fosila de Tupandactylus navigans
Acest Tupandactylus navigans fosila este cel mai complet specimen de tapejarid – un grup de pterozauri cunoscuți pentru creasta cranială (portocalie) – găsit vreodată.V. Beccari

Studiile anterioare au sugerat că tapejaridele aveau un gât scurt și robust pentru a-și susține capul mare în timpul zborului. Însă echipa lui Beccari a arătat că gâtul reprezintă peste jumătate din lungimea coloanei vertebrale, ceea ce ar fi putut îngreuna zborul susținut. Picioarele lungi din spate ale fosilei și brațele relativ scurte sugerează că tapejaridele ar fi putut să fie confortabil de mers.

Aceste observații sugerează că T. navigans este posibil să se fi comportat similar cu păunii, spune Beccari. Cresta tapejaridului a atras probabil perechi, iar pterozaurul ar fi zburat pe vârfurile copacilor pentru a căuta hrană sau pentru a scăpa de prădători, spune el. „Dar și-a petrecut cea mai mare parte a timpului mergând pe pământ.”