Este mai probabil ca meteoriții să lovească în apropierea ecuatorului

Geoffrey Evatt mergea cu snowmobilul în Antarctica când a văzut o trăsătură ciudată. O stâncă neagră stătea atât de puternic pe gheața de diamant, încât până și ochiul neantrenat ar fi știut că nu este din această lume, ci un meteorit. „Nu vei trece niciodată peste atât de mult de a-l găsi pe primul”, spune el.

Nu că ar fi fost neașteptat. Înainte de a merge în Antarctica, Evatt, un matematician aplicat la Universitatea din Manchester din Anglia, și colegii săi au calculat unde ar putea găsi rocile extraterestre. Două veri petrecute șerpuind în sus și în jos locul lor ales au obținut 120 în total – potrivindu-și predicția și oferindu-le încrederea de a-și folosi calculele (plus altele suplimentare ale traiectoriilor mingii de foc) pentru a crea un număr global. Rezultatele, raportate online pe 29 aprilie în Geologiedezvăluie că peste 17.000 de impacturi au loc pe tot globul în fiecare an, majoritatea meteoriților lovind la latitudini joase.

„Concluzia este că, dacă vrei să mergi și să vezi aceste mingi de foc strigând pe cer, cel mai bine este să fii aproape de ecuator”, spune Evatt.

Totuși, când vine vorba de numărarea meteoriților, Antarctica este o țintă ușoară. Majoritatea meteoriților colectați până acum au fost găsiți pe continent – datorită faptului că o singură rocă întunecată poate fi observată destul de ușor pe un fundal alb. Cunoașterea câte impacturi au avut loc într-o anumită regiune le permite cercetătorilor să extrapoleze acest număr la restul planetei, la fel cum colectarea apei de ploaie într-o găleată permite meteorologilor să determine cât de multă ploaie a căzut pe o zonă mai mare.

Dar Antarctica prezintă o complicație majoră: gheața nu rămâne nemișcată; curge și reflux. Pe măsură ce se deplasează spre ocean, gheața transportă meteoriți care au căzut în altă parte pe continent către zonele locale de eșuare, vârtejuri din gheață. În timp, gheața se sublimează, transformându-se în vapori și dezvăluie meteoriți mai vechi, ascunși. Oamenii de știință au colectat de mult meteoriți în aceste zone, dar este imposibil de știut care meteoriți au navigat acolo față de care au aterizat – și când a sosit fiecare grup.

Pentru a determina numărul de meteoriți care cad pe o zonă de eșuare în fiecare an, Evatt și colegii au calculat mișcarea gheții, precum și o serie de alți factori, inclusiv rata de acumulare a zăpezii și sublimarea gheții.

În teorie, înmulțirea numărului de accidente cu cantitatea totală de suprafață neacoperită în studiu ar putea produce o estimare globală. Într-adevăr, asta au făcut studiile anterioare. Dar această metodă este exactă numai dacă meteoriții lovesc alte regiuni cu o intensitate similară. Se pare că s-ar putea să nu. Încorporând mecanica orbitală – modul în care gravitația Pământului trage materialul care trece – în calcule, echipa a descoperit că rata meteoriților variază drastic în funcție de latitudine. Numărul de lovituri la poli este de aproximativ 65% din ceea ce s-ar putea aștepta la ecuator, a indicat analiza. (În mod interesant, numărul global este încă în conformitate cu estimările anterioare, deși cu bare de eroare mult mai mici.)

Pentru a verifica descoperirea, echipa a analizat datele de latitudine de la Centrul NASA pentru Studii de Obiecte Aproape de Pământ sau CNEOS, care înregistrează evenimentele mingi de foc de pe tot globul. Această analiză a relevat o tendință de intensitate similară – un vârf al ratei meteoriților la ecuator cu o rată redusă spre poli. Dar Matthew Genge, un om de știință planetar de la Imperial College London, care nu este implicat în studiu, își face griji că există prea puține date despre mingi de foc pentru a fundamenta calculul complicat al echipei. Pe scurt, el susține că, deși tendința de latitudine este cu siguranță vizibilă în date, ștergeți câteva puncte de date și aceasta dispare.

Directorul CNEOS Paul Chodas, însă, care nu a fost implicat în cercetare, spune că variația în ceea ce privește locul în care lovește meteoriții are sens. Motivul este simplu: majoritatea meteoriților sosesc din centura de asteroizi, care înconjoară Soarele în același plan cu Pământul și, prin urmare, este poziționată aproape de ecuator. Genge este de acord că acesta ar trebui să fie cazul, dar nu este sigur că diferența ar trebui să fie la fel de extremă ca ceea ce raportează echipa lui Evatt.

Cea mai bună cale de urmat, susține Genge, va fi utilizarea unor observări suplimentare de mingi de foc de la NASA, împreună cu noi sisteme în lucru pentru a urmări impacturile meteoriților, pentru a vedea dacă tendința se menține.

Datele respective nu vor dezvălui doar cele mai bune locații pentru a căuta aceste striuri strălucitoare de lumină, ci și cele mai bune locații pentru a le evita. Acest lucru ar putea ajuta la informarea unde să plaseze cel mai bine astfel de resurse de supraviețuire pe termen lung, cum ar fi Global Seed Vault, o unitate de depozitare construită pentru a se asigura că semințele de cultură supraviețuiesc dezastrelor. Din fericire, buncărul este deja situat la 78 de grade N în arhipelagul Svalbard din Norvegia.

Analiza fluxului de gheață le-ar putea oferi oamenilor de știință un avans uriaș atunci când vine vorba de găsirea acestor relicve ale sistemului solar – accelerând descoperirea de noi indicii despre formarea sistemului solar timpuriu și a planetelor stâncoase interioare, inclusiv a noastră (SN: 18/04/18).