După veacuri de izolare, acești pești din deșert greșesc indiciile sociale

Ieșirea în societate după o lungă izolare devine ciudată. Întrebați-i pe peștele de baltă Pahrump, singuratici într-un deșert de aproximativ 10.000 de ani.

Acest pește de mărimea unui pește de ținut în mână (Empetrichthys latos) are o formă dolofană, de torpilă și o gură care pare aproape că zâmbește. Până în anii 1950, această specie a avut trei forme, fiecare evoluând în propria primăvară. Acum supraviețuiește doar una singură, care s-a dezvoltat într-o oază alimentată de izvoare din Valea Pahrump din deșertul Mojave, la aproximativ o oră de mers cu mașina la vest de Las Vegas.

Peștii din deșert nu sunt atât de ciudați atunci când privești în perspectivă (SN: 1/26/16). Într-o viață anterioară, unele văi din deșert au fost lacuri străvechi. Pe măsură ce lacurile din regiune au secat, peștii au rămas blocați în bălțile rămase. Diferite specii blocate s-au adaptat în timp la particularitățile microlacurilor lor private și a apărut o versiune a peștilor din deșert a diverselor cinteze din Insulele Galapagos.

„Ne place să spunem că Darwin, dacă ar fi avut un alt agent de călătorie, ar fi putut ajunge la aceleași concluzii doar din deșert”, spune biologul evoluționist Craig Stockwell de la Universitatea de Stat din Dakota de Nord din Fargo.

„Insula” din deșert unde E. latos a evoluat a fost Manse Spring pe o fermă privată. De la distanță, izvorul arăta „ca un mic grup de copaci”, își amintește ecologistul Shawn Goodchild, care acum se află în Lake Park, Minn. Pata de verdeață din deșert înconjura întregul areal nativ al peștelui-lupă Pahrump, pe o lungime de aproximativ o piscină olimpică.

În anii 1960, biologii se temeau că peștii erau condamnați. Debitul izvorului scăzuse cu aproximativ 70%, deoarece irigațiile pentru fermele din deșert absorbiseră apa. Și au apărut prădători dezastruoși: peștișorii aurii aruncați de un copil. Responsabilii cu protecția mediului au ripostat, dar nici otrava, nici dinamita nu i-au eliminat pe noii veniți. Și apoi, în august 1975, Manse Spring a secat.

Responsabilii de conservare au mutat unii pești-lupă în alte izvoare, dar specia izolată de mult timp nu părea să înțeleagă pericolele de a trăi cu alte tipuri de pești. Peștii-lupi au fost ușor de eliminat de către prădători în noua lor casă.

Testele de laborator ale unor scene false de ucidere a peștilor ar putea ajuta la explicarea motivelor. De exemplu, cercetătorii au contaminat apa de acvariu cu bucăți de pește piure. Într-o reacție așteptată, peștișorii cu cap gras (Pimephales promelas) s-a speriat de urmele de peștișori morți care pluteau în derivă prin apă și s-a ghemuit jos în acvariu. Peștii-lupă din Pahrump în apa contaminată cu pielea blenderizată a speciei lor au continuat să înoate în apele superioare ca și cum contaminarea cu cadavre nu ar fi fost mai înfricoșătoare decât apa de la robinet. La propriu. Stockwell și colegii săi pot spune asta pentru că au efectuat un test de frică cu apă de la robinet neclorurată, care nu este înspăimântătoare. Nici atunci peștii lupi nu s-au înghesuit, relatează echipa în raportul din 31 august Proceedings of the Royal Society B.

Apoi, totuși, Stockwell și un coleg se gândeau la niște pești-pompe salvați din bazinele de bovine, când libelulele din apropiere au atras atenția cercetătorilor.

Înainte ca libelulele să se maturizeze și să devină minuni aeriene strălucitoare, tinerii dau târcoale sub apă ca prădători violenți. În mișcări demne de extratereștrii înspăimântători dintr-un film SF, multe nimfe de libelule își pot scoate fălcile din cap pentru a strânge prada, inclusiv ouă de pește și larve de pește. În condițiile în care tinerele libelule dau târcoale fundului unui bazin și plantelor, mutarea peștilor-puf în susul coloanei de apă „ar fi o modalitate bună de a le reduce riscul”, spune Stockwell. Testarea acestei idei a început.

Peștii despre care oamenii credeau că sunt naivi în mod prostesc pot fi doar inteligenți într-un mod diferit. Mai ales după ce au fost izolați într-un deșert cu dragoni.